Woensdag 16/10/2019

Wetenschap

Motief voor een bloedbad? Kijk in het brein

Het brein van Stephen Paddock, de Las Vegas-schutter, wordt nader onderzocht door experts van de Stanford-universiteit. Beeld AP

Wat heeft Stephen Paddock, de schutter van Las Vegas, bezield tot zijn bloedbad? De onderzoekers hebben geen idee. De universiteit Stanford steekt nu een handje toe. Het brein van Paddock gaat, in flinterdunne sneetjes, onder de microscoop.

1 oktober 2017 gaat de Amerikaanse geschiedenis in als een gitzwarte dag. Las Vegas was die dag geen internationaal gokwalhalla, maar het decor voor de dodelijkste schietpartij ooit in de VS. Dat wil al wat zeggen in the land of the free. Beroepsgokker Stephen Paddock schoot vanuit zijn hotelkamer 58 concertgangers dood en verwondde er nog eens ruim 500. Daarna sloeg hij de hand aan zichzelf.

Het leverde de Amerikaanse ziel een nieuw litteken op. Dat geneest extra moeilijk doordat we nog steeds niets weten over de beweegredenen van de schutter. Zijn minutieus voorbereide aanval lijkt helemaal uit het niets te komen. Er werden al verschillende pistes aangehaald en verkend, zoals raciale, politieke of religieuze motieven. Dat leverde voorlopig niets op.

De onderzoekers gooien het nu over een andere boeg. Het brein van Paddock wordt nu letterlijk onder de loep genomen. Bij de lijkschouwing keken de forensische experts al naar de hersenen, maar dat leverde niets op. Nu wordt dat brein opgestuurd naar de
 prestigieuze universiteit Stanford in Californië.

Van oor tot oor

Daar komt het terecht bij het team van professor Hannes Vogel, neuropatholoog. Dat moet op zoek naar abnormaliteiten in het brein van Paddock. Dat gaat als volgt. Eerst is er een nieuw, visueel onderzoek, om bijvoorbeeld tumoren of misvormingen te vinden. Daarna is er een diepere dissectie. Vogel maakt dan een verticale insnijding in het brein, als het ware van oor tot oor. Van de blootliggende hersenen worden dan stalen genomen, die dan weer flinterdun worden gesneden. Die worden vervolgens onder de microscoop gelegd, om na te gaan of bepaalde cellen misvormd of abnormaal zijn.

Dat op zich is al precisiewerk, maar is in dit geval extra moeilijk. Paddock schoot zichzelf namelijk een kogel door het hoofd, voor de politie hem kon vatten. Dat zorgde uiteraard voor de nodige beschadiging aan de hersenen. "Ik heb het brein al gezien, het ziet er nog vrij bruikbaar uit", vertelde hij aan The New York Times.

Vogel en zijn team zijn er dus klaar voor, maar waar moeten ze precies naar op zoek? "Je kunt zelfs post mortem sommige vormen van dementie of zelfs tumoren nasporen", zegt professor Martin Lammens, diensthoofd pathologische anatomie bij het Universitair Ziekenhuis Antwerpen. "Die kunnen een bepaalde gedragswijziging veroorzaken, maar dat strookt dan weer niet met de nauwgezetheid waarmee de aanslag werd voorbereid."

Psychiatrische aandoeningen, dan? Het brein kan ons daar wel een en ander over vertellen, maar die methodes zijn niet onbesproken. Denk maar aan het proces-Kim De Gelder. De advocaten van De Gelder introduceerden toen hersenscans in de assisenzaal. Die moesten aantonen dat de crèchemoordenaar ontoerekeningsvatbaar was. Experts stelden daar meteen vraagtekens bij. Uit hersenscans kun je namelijk niet zomaar psychiatrische diagnoses afleiden. Ligt dat hier dan anders?

Weinig kans op slagen

Nee, zo blijkt. "De wetenschap staat op dat vlak niet zo ver, jammer genoeg. We kunnen geen psychopathische aandoeningen herkennen op basis van de morfologie", zegt Lammens, die weinig optimistisch is over de slaagkansen van dit onderzoek. "Ik wil het niet helemaal uitsluiten, maar de kans dat er iets komt bovendrijven, is toch erg gering."

Dokter Vogel erkent dat ook. "Iemand die gaat moorden omdat hij een hersentumor heeft? Daar heb ik zelf nog nooit van gehoord", geeft hij toe. Want als de wetenschap een afwijking vindt, betekent dat niet per se dat die de aanleiding was voor de vreselijke raid. Toch wil de VS hiervoor alles uit de kast halen, om de wonde sneller te laten helen. 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234