Zondag 15/12/2019

Sterrenkunde

"Mercurius is zwart geverfd door passerende kometen"

Het oppervlak van Mercurius weerkaatst zeer weinig licht. Beeld NASA

Jarenlang tastten wetenschappers in het duister over de reden waarom het oppervlak van Mercurius zo donker is. Een nieuwe studie in het vakblad Nature Geoscience biedt het antwoord: het donkere oppervlak is ontstaan door een gestage stroom van voorbijvliegende kometen die stof verliezen.

De meest logische verklaring voor het donkere oppervlak van Mercurius zou de aanwezigheid van ijzernanodeeltjes zijn. Dat werd echter uitgesloten omdat het oppervlak niet rijk is aan ijzer. Er werd lang gespeculeerd over een mysterieus proces dat maakt dat de planeet zo weinig licht reflecteert. Maar waar nooit rekening mee werd gehouden, was dat Mercurius veel materiaal van kometen ontvangt.

Mercurius is de planeet die zich het dichtst bij de zon bevindt. Wanneer een komeet in de buurt van de zon - en dus van Mercurius - komt, begint het ijzige gesteente te verbrokkelen. Het stof dat de komeet daarbij produceert is rijk aan koolstof. Mercurius wordt dus voortdurend blootgesteld aan neerdwarrelende koolstof.

Basaltsteen en suiker

Amerikaanse onderzoekers gingen nu via simulaties na hoe vaak deeltjes van kometen op de planeet terechtkomen en in welke mate ze daar blijven liggen. Daarvoor maakten ze gebruik van een basaltsteen, die Mercurius moest voorstellen, waarop ze kleine projectielen afvuurden.

Als het basalt in aanraking kwam met suiker, dat koolstof bevat, werd het oppervlak donkerder. Vervingen de onderzoekers de suiker door zand, dan was het resultaat veel minder spectaculair. De onderzoekers besluiten dat Mercurius dus wellicht 'zwart geverfd' is door miljarden jaren blootstelling aan stoffen van kometen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234