Zaterdag 21/09/2019

Robotica

In deze Hasseltse winkel wordt u binnenkort verwelkomd door R2D2

De Cruzr-robot, die klanten op weg helpt in ICT-winkel AUVA in Hasselt. Beeld Tine Schoemaker

In Hasselt toont men de toekomst vandaag: voortaan ontvangt de robot Cruzr er de klanten. De R2D2-kloon moet het werk van de verkopers lichter maken. Al is niet iedereen overtuigd. ‘Voorlopig zijn zulke robots nog best dom.’

“Wilt u misschien een koffie? Doe dan alsof u thuis bent. Ik kijk ondertussen of ik een andere klant van dienst kan zijn.”

De arm van de kleine robot gaat licht omhoog en wijst even naar het tafeltje naast hem. Hij draait zich vervolgens om en laat ons verbijsterd achter aan het koffieapparaat – dat overigens nog handmatig van koffiepads voorzien moet worden.

De eerste kennismaking met Cruzr is bevreemdend en prikkelend. De robot treedt vanaf vandaag in dienst in de Hasseltse ICT-speciaalzaak Auva en kan het best omschreven worden als een kloon van de populaire Star Wars-robot R2D2. Was die nog veroordeeld tot bits en bliepjes om met zijn omgeving te communiceren, dan beschikt Cruzr over een menselijke stem en grote touchscreen.

Zijn taak wordt om de klanten in de winkel te verwelkomen en de eerste informatie over producten te geven. Verlangt een klant gespecialiseerde informatie of wil hij het product  kopen, dan haalt Cruzr een verkoper. Het is dus niet mogelijk om de hele winkelervaring enkel en alleen met een robot te doen: afrekenen zal bij een verkoper gebeuren.

Uitbater Raf Coomans is ervan overtuigd dat Cruzr het leven van zijn collega’s een pak makkelijker zal maken. “Door het managen van de wachtrij en een voorbereidend gesprekje, zullen mijn werknemers meer tijd krijgen om echt met de klanten bezig te zijn”, zegt hij. “Het is vooral dat soort simpele, repetitieve taken die Cruzr kan overnemen”, zegt Fabrice Goffin, co-CEO van Zora Bots, dat de software voor de robot ontwikkelde. “Koffiezetten zal nog niet lukken.” (lacht)

Toekomstmuziek

Toch is niet iedereen even overtuigd van de voordelen van een robot in de winkel. “Ik denk niet dat een robot verschrikkelijk veel werk zal besparen”, zegt Tony Belpaeme, professor robotica (UGent). “Het is in de eerste plaats een stunt die aandacht, en dus klanten, naar de winkel trekt.” Dat bleek ook uit een experiment van doctoraatsstudent businessmarketing Laurens De Gauquier (VUB). Hij liet klanten van een chocoladewinkel op Zaventem verwelkomen door een robot. “Je ziet dat mensen enthousiast reageren als zo’n robot zwaait, maar dat ze daarna niet goed weten hoe ze moeten reageren of wat de functie van zo’n ding is.”

Belpaeme verwijst naar de Japanse winkelketen Softbank die robots in al zijn winkels installeerde. Een stunt die massa’s volk trok. “Maar het nieuwe was er snel vanaf. Het probleem is dat die robots naar iedereen zwaaien, ook de mensen die er geen nood aan hebben. Als iemand op een treinstation op ons afstapt, hebben wij meteen door of die persoon ons wil aanspreken, een robot niet.”

Beeld Tine Schoemaker

Ook Coomans erkent dat Cruzr een belangrijke marketingrol heeft. “De beslissing om ze te kopen – de vijf exemplaren hier kosten toch al snel zo’n 200.000 euro – was niet louter een economische overweging. Waarschijnlijk zal ik zelfs nog iemand in dienst moeten nemen om ze te blijven programmeren”, zegt hij. “Maar een winkel is een beleving.” In dat doel slagen de robots overigens met vlag en wimpel. Twee jongens die met hun ouders in de winkel komen, zijn danig onder de indruk. “Super cool”, trekken ze grote ogen wanneer de robot op hun input reageert.

En toch is er een rol weggelegd voor robots in de winkel in de toekomst. “Als winkels nu zo’n robot kopen, is die nog vrij dom eigenlijk”, lacht De Gauquier. “Het is aan de winkel om ze zelf een taak te geven.” Zo is er een Amerikaanse robot, Lowe, die nu al door grootwarenhuizen patrouilleert. Hij kan klanten producten aanwijzen maar ook signaleren wanneer een pak koffie verkeerdelijk bij de frisdranken staat. “En zeker wanneer ze beter zullen worden in het herkennen van menselijke gedragingen, ben ik benieuwd naar de resultaten”, zegt Belpaeme. “Maar we mogen hen niet zien als robots die één functie heel vlot kunnen. Het zullen eerder multifunctionele werkmiddelen zijn.”

Beeld Tine Schoemaker
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234