Vrijdag 01/07/2022

De koning van de GIF

Hoe Giphy de aanblik van het internet verandert (en daarmee schatrijk hoopt te worden)

De OMG's, LOL's en ROFLCOPTER's die u placht uit te braken, zijn zo 2010. Wie vandaag reageert op het wereldwijde web, doet dat met een gif. En ja, die geluidloze minifilmpjes doen al sinds de jaren 90 de ronde, maar er is iets fundamenteels veranderd: we hebben nu gif-zoekmotor Giphy. Maak kennis met het bedrijf dat een beetje menselijkheid wil teruggeven aan het internet (en daarmee bakken geld hoopt te verdienen, dat spreekt).

Stefan Grommen

"Wij gaan massa's geld verdienen", zo liep Giphy-CEO Alex Chung eind vorig jaar te toeteren. Straffe taal voor iemand die twee jaar eerder in een zatte bui een ideetje uitwerkte met zijn kameraad Jace Cooke. Chung had op dat moment wel al zijn sporen verdiend in de de Amerikaanse techscene. Zijn sociale netwerk Fridge was overgenomen door Google en hij had software voor MTV gebouwd en hardware voor Intel. Met Cooke lalde hij wat over de kracht van gif - u weet wel, die grappige, bewegende foto's op het internet, vaak voorzien van een toepasselijke oneliner - en over een wereld waarin technologie lezen en schrijven overbodig maakt. Zijn zattemansideetje rijpte al snel toen hij merkte dat er helemaal geen goede tools bestonden om dergelijke gifs te maken, op te zoeken en te delen. "Op dat moment werd ik enthousiast", vertelde hij begin dit jaar aan Bloomberg. "Je kunt nooit iets éérst doen op het internet, alles is al gedaan."

Fast forward naar begin dit jaar. Op een dikke twee jaar tijd is het New Yorkse Giphy uitgegroeid van een knullige zoekmotor naar een performante databank voor alle mogelijke geanimeerde gifs. Zowat 65 miljoen unieke bezoekers per maand telt de site intussen. Facebook en Twitter ondersteunen het gif-formaat nu ten volle. Het bedrijfje, intussen 60 werknemers groot, nam ook berichtenapp Nutmeg over en Gifsoup, een tool om gifs te creëren, en breidt zo stilaan de functionaliteiten van zijn app en website uit. En voor de groei momenteel het belangrijkste: de durfkapitalisten zien de waarde van het bedrijf. Na verschillende kapitaalrondes wordt Giphy nu al gewaardeerd op 300 miljoen dollar (259 miljoen euro).

Van 'vleeskleurige onderbroek' naar 'eenzaam'

"Gifs zijn efficiënt", argumenteert Chung in Popular Science. "Het is de gemakkelijkste, meest natuurlijke manier om te communiceren, met het volledige lexicon van de populaire cultuur als woordenboek." Het is niet alleen een Amerikaanse aangelegenheid, zo ziet ook Chung in zijn gebruikscijfers. Overal op de planeet wordt duchtig met gifs gekegeld. Humor en emotie zijn de eerste drijfveren.

Maar op termijn hoopt de Giphy-CEO daar ook 'nut' aan toe te voegen. Hij denkt aan een soort 'how to'-gifs, die bijvoorbeeld op een snelle manier - sneller dan video - een recept kunnen ondersteunen, of het Heimlich-manoeuvre aanleren. De eindeloze lus waarin gifs zich bevinden, zijn daarvoor bij uitstek geschikt.

In het hoofd van Chung worden op termijn alle foto's op het web geanimeerde gifs, om het "steriele, emotieloze" internet van vandaag te counteren. Daar waar u op Google zoekt naar 'vleeskleurige onderbroek', kan u op Giphy terecht voor een rake expressie van uw eenzaamheid. "Wij proberen om de eerste humanistische zoekmotor te creëren. Er zijn nog tal van aspecten van de menselijke cultuur die nog gewoon niet op het internet te vinden zijn."

Show me the money

Oké oké, u roept het nu al een tijdje naar uw scherm: "Maar intussen verdient Giphy wel niks met die primitieve, gratis gifjes?" Klopt, maar zoals het een online start-up betaamt, zijn daar wel wilde plannen. En ook tekens aan de wand dat die wel eens bewaarheid zouden kunnen worden.

Want als wij Giphy 'de Google van de gifs' noemen, dan kucht u 'reclame!'. Toch? U zoekt een biergif en u krijgt reclame van Jupiler op uw bord. Zou dat geen geweldige zonde zijn, voor een formaat dat zo efficiënt bewegend beeld toont? Gifs doen het zonder die ergerlijke 'pre-roll' ads voor u de beelden kunt zien, zonder ongevraagd geluid dat plots begint te spelen en zonder cookies die uw surfgedrag uitpluizen om u elders advertenties op maat in de maag te splitsen.

Nee, zo dom zijn bij Giphy niet. En toch kan het bedrijf de wereld van de reclame heruitvinden, beweert Chung. Ook mobiel trouwens, want ook daar is de gif erg efficiënt als formaat. Maar de manier waarop dat zal gebeuren, zal veel onderhuidser zijn dan de bestaande advertenties.

Allereerst zijn er de deals met de grote entertainmentbedrijven - onder meer Fox (voor The X-Files) en HBO (voor Game of Thrones) deden al beroep op de expertise van Giphy - die hun producten zo goed mogelijk op alle mogelijke sociale netwerken willen laten leven. Zij noemen dat 'branded language': met de gifs krijgen de makers enige controle over hoe er over hun serie of film geconverseerd wordt. Als die firma's willen dat hun gifs beter en sneller worden 'gevonden' door de zoekmotor van Giphy, betalen ze daarvoor. Net zoals bij de 'gesponsorde zoekresultaten' van Google.

Eerst echt groot worden

En ook grote adverteerders kunnen een graantje meepikken. Neem nu een keten als McDonald's: de eerste stap is rake product placement in populaire films en reeksen of een reclamespotje dat viraal gaat. Stap 2 zijn de gifs van die gekende beelden in Giphy: McDonald's kan dan betalen om die wat hoger te tonen in de zoekresultaten als iemand 'hungry' intikt. Een dik belegde hamburger met een McDonald's-logo op de achtergrond op een moment dat u honger hebt, doet meer in het onderbewuste dan u zou durven vermoeden.

"Het is een soort 'peer-to-peer'-reclame", zegt Chung aan Marketplace. "Het is wat jongeren doen met mode: het is trendy, het is cool en ze kunnen het gebruiken om zich tegenover hun vrienden te positioneren. Dat hele advertentiesysteem is eigenlijk nog altijd onaangeroerd gebleven."

Tot zover de grootse plannen, want momenteel draait Giphy nog volledig op de durfkapitaalmiljoenen. Groei, daar gaat het nog om. "Er zijn tal van manieren voor ons om veel geld te verdienen", klinkt het bij Bloomberg. "Maar in de plaats van plankgas te geven om dat te kunnen doen, proberen we eerst écht groot te worden."

Lees ook: Hoe katten het internet wisten over te nemen

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234