Vrijdag 06/12/2019

Rivierpiraterij

Hoe een Canadese rivier in amper vier dagen volledig verdween

Secties van de recent blootgelegde rivierbedding van Kluane Lake. Beeld AP

De immense rivier Slims in Canada is vorig jaar abrupt verdwenen in een viertal dagen. Dat schrijft the Guardian. Door het hevige smelten van de gletsjer waaruit de rivier voortvloeide, werd de stroom plots afgeleid naar een andere waterloop.

Het plotselinge en onverwachte verdwijnen van de Slims is het eerste publiek waargenomen geval van 'rivierpiraterij', waar de stroom van een rivier plotseling opgaat in een andere. Een ontstellend gevolg van de klimaatopwarming wereldwijd. 

De Slims vervoerde eeuwenlang smeltwater van de Kaskawulsh-gletsjer richting de Beringszee. Maar in het voorjaar van 2016 werd het water door het hevige smelten van de gletsjer afgeleid richting de golf van Alaska, mijlenver verwijderd van zijn oorspronkelijke bestemming.

Een team van onderzoekers monitort al jarenlang het graduele terugwijken van de gletsjer. Maar op hun nieuwe expeditie werden de wetenschappers tot hun grote verbazing geconfronteerd met een radicaal veranderd landschap. "We troffen de rivierbedding min of meer opgedroogd aan. De riviermond die we voordien nog met een bootje afgevaren waren, was nu één stofwolk", zei James Best, geoloog aan de Universiteit van Illinois. 

Een helikoptervlucht over de gletsjer en een uitvoerige inspectie met een aantal drones moest uitmaken wat zich heeft voltrokken in de vallei. "We ontdekten dat al het water dat uit de voorkant van de gletsjer stroomde, in één rivier terechtkwam terwijl het normaliter verdeeld wordt over de twee rivieren", aldus Best. 

Klimaatopwarming

Terwijl de Slims dus herleid werd tot een miezerig stroompje, gebeurde het totaal tegenovergestelde met de Alsek-rivier, een populaire toevluchtsoord voor rafters én werelderfgoed van Unesco. De Alsek, voordien nog vergelijkbaar qua omvang met de Slims, was nu zestig tot zeventig maal groter.

Professor Lonnie Thompson, paleoklimatoloog aan de Universiteit Ohio maar niet betrokken bij het onderzoek, zegt dat de observatie nogmaals de destructieve impact van de opwarming van de aarde op het milieu aantoont. "Als bepaalde drempels in de natuur overschreden worden, kan alles plotsklaps veranderen."

Toekomstige rivierpiraterij kan een catastrofaal effect hebben op steden, dorpen en ecosystemen, benadrukt Rachel Headley geologe aan de Universiteit Wisconsin-Parkside. "Dat kan een uitwerking hebben op de menselijke en biologische gemeentschappen die ontstonden rond de riviermonding."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234