Donderdag 19/09/2019

Games

Gentse studio wint prestigieuze BAFTA, dit is het verhaal achter de topper 'Divinity: Original Sin II'

Screenshot uit 'Divinity: Original Sin II' Beeld Larian Studios

Tussen het lijstje van The British Academy of Film and Television Arts (BAFTA) Game Awards prijkt ook een Belgisch pareltje: Divinity: Original Sin II van het Belgische Larian Studio's voor beste multiplayer. Dat zij nu in de prijzen vallen in Londen mag eigenlijk niet verbazen. Zo blijkt uit het verhaal dat wij eind vorig jaar brachten over "hun meest ambitieuze game tot nu toe".

De Belgische videogame-industrie stelt voorlopig niet veel voor, maar we hebben wel al één internationaal paradepaardje: Larian Studios, dat éénentwintig jaar geleden bescheiden begon in Oudenaarde, en inmiddels – naast de centrale studio in Gent – buitenlandse vestigingen in Canada, Ierland en Rusland heeft. Met Divinity: Original Sin II lanceerden ze zonet hun meest ambitieuze game tot nu toe.

Drie jaar bezig geweest aan een nieuwe videogame. Met honderdvijfendertig mensen, verspreid over de wereld in vier productievestigingen. En dan de lancering van de titel een halve dag moeten uitstellen door een stroompanne in Gent. 

"Ik klink misschien rustig, maar ik ben het niet", zegt Swen Vincke aan de telefoon, terwijl medewerkers in de Gentse hoofdvestiging van zijn videogamebedrijf Larian druk in de weer zijn om te onderzoeken of ze de servers, waarop de game al sinds vanochtend had moeten draaien, niet naar een andere locatie kunnen verplaatsen zodat ze wèl stroom hebben. (Uiteindelijk duurde het tot halfzes 's avonds voordat de game live ging.)

Beeld Larian Studios

Maar er zijn, onverwachte technische calamiteiten daargelaten, heel wat redenen om gerust te zijn over Divinity: Original Sin II, de nieuwe game die Larian uiteindelijk boven de doopvont hield. Eind vorig jaar lanceerde het bedrijf al een early access-probeerversie op downloadwinkel Steam, waar die uitstekend werd ontvangen. En er zijn meer dan anderhalf miljoen exemplaren verkocht van de in 2014 gelanceerde voorganger van de game, wat wijst op een brede fanbasis.

Vier vestigingen

Er bestaat een vurig opkomende Belgische videogame-industrie, met een paar dozijn bedrijfjes die vooral games voor mobiele systemen en downloadspelletjes voor computers en huiskamerconsoles maken. IJver te over, talent wellicht ook, maar de inkomsten laten nog wat op zich wachten.

 Larian Studios bewijst echter dat het ook voor een Belgische videogamestudio mogelijk is om internationale faam te maken. Vincke richtte het éénentwintig jaar geleden in zijn meest bescheiden vorm op in Oudenaarde, waar het stilaan groeide tot de ware explosie enkele jaren geleden: dankzij het commerciële succes van Divinity: Original Sin groeide Larian vanuit zijn inmiddels naar Gent verhuisde hoofdzetel uit tot een bedrijf dat ondertussen buitenlandse ontwikkelingsfilialen in Québec City, Sint-Petersburg en Dublin heeft.

(lees verder onder de foto)

Screenshot uit 'Divinity: Original Sin II' Beeld Larian Studios

"Aanvankelijk richtten we die filialen op om er gebruik te maken van het talent dat zich in de drie steden bevindt", zegt Vincke. "In Sint-Petersburg ontdekten we bijvoorbeeld dat lokale ontwikkelaars erg bedreven zijn in het maken van consoleversies, waardoor we vooral daar de console-editie van Divinity: Original Sin in elkaar staken. Maar ondertussen zijn we anders georganiseerd: de ontwikkelingsteams in Québec City, Gent en Sint-Petersburg zijn klonen van elkaar. Ze bestaan uit mensen met dezelfde functies, zodat de teams aan het einde van hun werkdag de ontwikkeling kunnen doorgeven aan de vestiging die oostelijker in de wereld ligt. We kunnen niet rond de klok blijven doorontwikkelen, maar een dag duurt toch al lang op deze manier."

Niet voor iedereen

Vincke noemt videogamebedrijven als Bethesda (bekend van de Elder Scrolls- en Fallout-series) en Bioware (makers van onder meer de Mass Effect-reeks) als belangrijkste concurrenten voor Larian. Die studio's zijn groter dan de zijne (beide zijn ook eigendom van een grotere groep, respectievelijk Zenimax Media en Electronic Arts), maar ze mikken wel op min of meer hetzelfde publiek. Hetgene dat tuk is op zogeheten role playing games (meestal afgekort tot 'rpg's'), en tot honderden uren in de weer kunnen zijn om het hoofdpersonage dat ze in zo'n game besturen zijn queestes te doen beleven, zodat het sterker en bedrevener wordt, en betere en betere wapens en uitrusting krijgt. 

Het is geen al te breed spellengenre (zo'n 13 procent van alle games die worden verkocht zijn rpg's, zegt wereldwijde videogamefederatie Entertainment Software Association), maar degenen die het spelen zijn in de regel erg fanatiek.

Net als degenen die de games maken, eigenlijk. "Al onze toekomstige games zullen binnen twee mogelijke genres vallen: role playing games en strategiespellen. Ik vind het erg belangrijk dat we het soort games blijven maken die we zelf willen spelen."

Beeld Larian Studios

En in Gent

De inkomsten van de vorige game, en een Kickstartercampagne van twee miljoen dollar (ongeveer 1,7 miljoen euro) voor de ontwikkeling van de nieuwe, hielpen Larian om zijn wereldwijde organisatie uit te breiden. Zodat er met de juiste mensen én met een groot team aan de nieuwe game kon worden gewerkt, en er tegelijkertijd nieuwe projecten op stapel konden worden gezet. 

Twee jaar geleden streek Larian al neer in Québec City en Sint-Petersburg, en vorig jaar volgde een filiaal in Dublin, waar het bedrijf zijn scenaristen huisvest. Er werden ook grote internationale namen uit de videogame-industrie aangetrokken om de game te helpen maken, zoals scenarist Chris Avellone (die de verhalen van games als Fallout: New Vegas en het recente Prey schreef).

Is Gent, waar de studio haar oorsprong vond, nog wel groot genoeg voor Larian? "Hier blijft ons kernteam gevestigd", zegt Vincke. "Het grootste deel van de ontwikkeling van Divinity: Original Sin II is ook nog altijd hier gebeurd, en de belangrijke beslissingen zijn hier genomen. We zijn pas verhuisd naar een prachtig nieuw pand. Een groot deel van het team woont hier ook in de buurt. We zijn niet van plan om hier te vertrekken."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234