Dinsdag 21/01/2020

Europa zal in 2013 sonde naar Mercurius lanceren

Een foto van Mercurius genomen door de Messenger. Beeld UNKNOWN

Vandaag is in het Duitse Friedrichshafen het hoofdcontract tussen het Europese Ruimtevaartbureau ESA en de Europese satellietbouwer Astrium ondertekend voor de 350 miljoen euro kostende bouw van de BepiColombo, de eerste Europese sonde die de planeet Mercurius gaat verkennen, zo heeft ESA meegedeeld.

Onbemande missie
BepiColombo is een onbemande missie die Mercurius uitgebreider dan ooit zal onderzoeken. De sonde wordt in augustus 2013 gelanceerd en bereikt Mercurius in 2019, na een zes jaar lange tocht naar het binnenste van het zonnestelsel. Het is de eerste dubbele missie naar Mercurius: zowel Europa als Japan levert een sonde. Het programma wordt onder leiding van ESA uitgevoerd in samenwerking met de Japanse ruimtevaartorganisatie JAXA.

De sondes gaan allebei onderzoek doen naar kwesties als de oorsprong en ontwikkeling van een planeet dicht bij de moederster, de inwendige structuur en het magnetische veld van de planeet, en ze voeren een test van Einsteins relativiteitstheorie uit, aldus Johannes Benkhoff, projectwetenschapper van ESA voor BepiColombo.

Samenstelling planeet
Het tuig van ESA, de Mercury Planetary Orbiter (MPO), heeft elf instrumenten aan boord. Daarmee worden oppervlak en de inwendige samenstelling van de planeet ongekend nauwkeurig gemeten. Dit gebeurt aan de hand van verschillende golflengtes en onderzoeksmethoden. Onderzoekers verwachten in bepaalde zones foto's met een resolutie tot vijf meter.

De Japanse ruimtesonde, Mercury Magnetospheric Orbiter (MMO), is uitgerust met vijf instrumenten voor onderzoek van de magnetosfeer, het gebied rond Mercurius dat wordt beheerst door het magnetisch veld van de planeet.

Astrium
Namens ESA geeft Astrium, een volle dochter van de groep EADS, leiding aan een netwerk van onderaannemers voor het ontwerp en de bouw van ESA's MPO-sonde en de zogenaamde Mercury Transfer Module, een module die het samengestelde MPO-MMO-ruimtevaartuig naar zijn bestemming moet brengen.

"Astrium staat technisch gezien voor een aantal lastige opgaven", aldus Jan van Casteren, BepiColombo-projectleider van ESA. "Die hebben vooral te maken met de vijandige omgeving van een planeet die zo dichtbij de Zon staat en waar de straling ongeveer tien keer zo sterk is als in de buurt van de Aarde". Zo zal de ongeveer drie ton wegende en ongeveer vijf meter hoge sonde te maken krijgen met temperaturen van min 180 tot 470 graden celsius.

Schild
In verband met de extreme temperaturen krijgt de BepiColombo een groot schild tegen de zonnestraling en zullen de zonnebatterijen bij een hitte van 250 graden nog stroom leveren.

Verder zal bij het naderen van Mercurius veel energie nodig zijn om af te remmen, vanwege de sterke gravitatie van de Zon. Voor de vlucht zelf en het in een baan brengen rond Mercurius wordt vooral gebruik gemaakt van zonne-elektrische voortstuwing, aangevuld met enkele swingby manoeuvres en conventionele (chemische) brandstof.

Voor een maximaal wetenschappelijk resultaat richt de Mercury Planetary Orbiter zijn instrumenten naar de planeet toe. Vanwege de grote hittestraling van het oppervlak is dat nog nooit eerder geprobeerd. Verder gaat de orbiter de gegevens sneller doorsturen dan tot nu toe is gebeurd vanaf Mercurius. Dat betekent dat de wetenschappers op Aarde zich kunnen opmaken voor een grote hoeveelheid hoogwaardige informatie.

Mercurius
Maandag maakte de Amerikaanse Mercuriusverkenner Messenger een scheervlucht langs de meest binnenste planeet van ons zonnestelsel. Het was van het midden van de jaren zeventig geleden dat Mercurius bezoek van Planeet Aarde had gekregen. Volgens Benkhoff zal BepiColombo, genaamd naar de Italiaanse wiskundige en ruimtevaartingenieur Giuseppe Colombo (1920-1984), 80 keer meer gegevens opleveren dan de Messenger. (belga/dpa/ka)

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234