Maandag 30/03/2020

profiel

Elon Musk, het brein achter Tesla: nerd, playboy, weldoener en miljardair

Elon Musk, de drijvende kracht achter Tesla. Hij stond model voor de 'Iron Man'-films.Beeld AP

Hij startte onder meer het hipste autoconcern ter wereld, Tesla, en komt met het ene futuristische plan na het andere. Nu heeft Elon Musk weer een opmerkelijk plan: iedereen mag de gepatenteerde technologie voor elektrische auto's van Tesla gebruiken, als het maar met goede intenties is. Wie is Elon Musk?

Het typeert de man. Waar Apple en Samsung elkaar de tent uitvechten met honderden patentrechtszaken, zegt Elon Musk dat hij klaar is met het patentenspel. Het belemmert technologische vooruitgang en ze hebben bovendien weinig effect: de slimme concurrenten weten een patent toch wel te omzeilen of nemen de rechtszaken en boetes voor lief. Musk hoopt met zijn actie het elektrisch rijden als geheel een stimulans te geven. Dat is goed voor het klimaat, waar Musk zijn leven aan wijdt, en ook voor de markt, waardoor ook de ondernemer in Musk aan zijn trekken komt.

De 42-jarige Elon Musk heeft een grote schare bewonderaars. Die noemen hem ook wel de nieuwe Steve Jobs, Bill Gates én Onze Lieve Heer ineen. Critici noemen hem een excentrieke luchtfietser met megalomane trekjes. Maar misschien is dat gewoon jaloezie, want Musks leven is als een jongensboek en een science-fictionverhaal in één - de droom van vrijwel elke man.

Nerd
Geboren en getogen in Pretoria, Zuid-Afrika kreeg hij als iel ventje, naar eigen zeggen een beetje een nerd, vaak klappen te verduren. Zijn ouders scheidden toen hij jong was. Hoewel hij zijn jeugd omschrijft als zwaar, lijkt alles wat Musk aanraakt in goud te veranderen. Hij raakte hij al op jonge leeftijd geïnteresseerd in computers en wist op zijn twaalfde al een zelfgeschreven videogame te verkopen voor 500 dollar. Op zijn 17de verhuisde hij naar Canada, het geboorteland van zijn moeder. Hij woonde daar tot hij ging studeren in de VS. Hij werd geselecteerd voor een speciaal programma op de prestigieuze universiteit Stanford, maar nog voordat hij daaraan begon, besloot hij zijn pijlen op het opkomende internet te richten.

Elon Musk krijgt microfoons onder zijn neus geduwd als hij een concept van 'Hyperloop', een nieuw soort transportsysteem, voorstelt.Beeld AP

Zijn eerste bedrijf, internetbedrijf Zip2, wist hij na vier jaar voor 305 miljoen dollar te verkopen aan Compaq. Musk kon hiervan 22 miljoen in eigen zak steken, en was daarmee multimiljonair op zijn 28ste. Daarna begon hij een nieuw internetbedrijf, X.com, wat later uitgroeide tot internetbetaaldienst PayPal. De verkoop aan eBay in 2002, voor 1,5 miljard dollar, leverde Musk 150 miljoen dollar op.

Als dertiger had Musk inmiddels genoeg geld om de rest van zijn leven achterover te leunen, maar dat ligt niet in zijn aard. Hij besloot al zijn geld te steken in Tesla, waarmee hij de markt voor elektrische auto's wilde revolutioneren en het klimaat wil redden, het ietwat megalomane en zeer kostbare ruimteproject SpaceX, waarmee hij ruimtereis net zo goedkoop en normaal wil maken als een chartervlucht naar Benidorm, en zonnepanelenmaker Solar City waarmee hij alle Amerikaanse huishoudens op zonne-energie wil laten overstappen.

Uitgelachen
Zijn ideeën werden onthaald als idealistische en onhaalbare plannen. Toen hij in 2003 Tesla oprichtte, werd hij uitgelachen door de auto-industrie. In 2008 leek het ook mis te gaan. Hij verloor bijna al zijn geld toen SpaceX een paar tegenslagen te verduren kreeg: al drie lanceringen waren mislukt. Ook Tesla leek op een fiasco uit te lopen, de crisis brak net uit en een financieringsronde liep op een complete mislukking uit. Het bedrijf moest van de ondergang worden gered met een noodlening van de Amerikaanse overheid. Musk besloot niet om voortaan behoudender te zijn, hij bleef zijn jongensdromen najagen en nam grote risico's met zijn eigen kapitaal. Het lukte hem het tij te keren.

Zijn raketten brengen als eerste commerciële bedrijf vracht naar het ruimtestation ISS. Met Tesla lukte het hem om technologie te ontwikkelen om elektrische auto's over lange afstand te laten rijden en heeft met zijn prachtige sportmodellen elektrisch rijden cool en hip weten maken. De Model S is een van de eerste volledig elektrische auto's die langere afstanden kan overbruggen: in theorie maximaal 410 kilometer. Om nog langere reizen mogelijk te maken, heeft Tesla langs wegen in de VS snellaadstations gebouwd, op zonne-energie. Met Solar City kreeg hij ondertussen duizenden Amerikanen aan de zonnepanelen. Zijn vermogen is het laatste jaar verdrievoudigd en wordt nu gewaardeerd op 2,7 miljard dollar. Tesla en SolarCity zijn beiden beurslievelingen.

Musk met de Amerikaanse president Barack Obama, voor een raketinstallatie.Beeld REUTERS
Elon Musk onthult het nieuwe Dragon V2-ruimteschip.Beeld PHOTO_NEWS
De racket Falcon Heavy van SpaceX.Beeld AP

Bij alle drie bedrijven heeft Musk een flinke vinger in de pap. Daarnaast is hij ook nog de voorzitter van zijn eigen foundation, waarmee hij vooral schone energie probeert te stimuleren. Zijn betrokkenheid bij zijn bedrijven blijkt ook uit zijn felle optreden na een negatieve recensie over een Tesla in The New York Times. Toen de recensent schreef dat de accu van zijn Tesla leeg raakte tijdens een ritje en hij daarop weggesleept moest worden - het angstbeeld van elke automobilist die overweegt een elektrische auto aan te schaffen - tweette Musk dat dit onzin was.

De journalist en The New York Times bleven achter het verhaal staan, maar Musk sloeg terug. Hij gaf de computergegevens van de betreffende Tesla vrij en toonde aan dat de journalist had gefraudeerd: de accu's van de auto waren nooit volledig leeg geweest en de man had een flinke omweg gemaakt en de verwarming op volle kracht laten draaien om de accu eerder leeg te krijgen. Eerder had Tesla op eenzelfde wijze al aangetoond dat het populaire Britse tv-programma Top Gear met een van zijn auto's had geknoeid.

Missie volbracht
Musk zijn volgende doel is om een goedkopere generatie Tesla-auto's te maken om elektrisch rijden echt mainstream te maken. 'Ik zie een redelijk helder pad naar die auto', zei hij deze zomer in interviews. 'Wat de wereld echt nodig heeft, is een geweldige en betaalbare elektrische auto. Ik laat niet los tot ik die missie heb volbracht.'

Dat belet hem niet om af en toe een ballonnetje van andere aard op te werpen. Hij haalde het wereldnieuws met zijn concept 'Hyperloop', een netwerk van buizen om auto's met ruim 1.100 kilometer per uur doorheen te laten schieten. Een ritje van San Francisco naar Los Angeles van 643 kilometer zou daarmee nog maar een half uurtje duren. In de Hyperloop zouden auto's in capsules door vrijwel luchtledige buizen kunnen worden gekatapulteerd, aangetrokken door magnetische kracht. Musk is zelf evenwel niet van plan om de Hyperloop te bouwen: hij zegt het te druk te hebben met andere projecten. Musk biedt het ontwerp gratis aan; anderen mogen zijn geesteskind verder ontwikkelen.

Een Tesla.Beeld REUTERS

Musk werkt heeft het druk met al zijn projecten maar geniet intussen ook van het miljonairsbestaan. Hij woont in een riante villa van bijna 2000 vierkante meter in Bel Air, met zwembad, tennisbaan en wijnkelder. Met zijn jeugdliefde kreeg hij een tweeling en daarna nog een drieling, die hij naar dure scholen stuurt.

Zijn eerste huwelijk hield geen stand en ook zijn tweede huwelijk met de Britse actrice Talulah Riley leek te stranden. Begin 2012 tweette Musk naar Riley: Het waren vier geweldige jaren, ik zou altijd van je blijven houden en je zult iemand erg gelukkig maken ooit. Begin dit jaar bleek echter dat de twee toch weer samen waren toen ze samen kwamen opdagen bij een staatsdiner in het Witte Huis.

Inmiddels is Musk in de Verenigde Staten uitgegroeid tot een icoon. Hij laat zich graag fotograferen in zijn luxe auto's en in mooie kleren. Musk liet zelfs al zijn sporen na in de filmgeschiedenis. Regisseur Jon Favreau nam Musk als uitgangspunt voor de hoofdpersoon van de superheldenfilm en bioscoopkraker Iron Man (2008). Musk bleek het ideale model voor de Iron Man-films: een nukkige uitvinder met playboy-allures, miljardair en bon vivant.

Musks vrouw, actrice Talulah Riley.Beeld AP
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234