Vrijdag 17/09/2021

NieuwsRuimtevaart

Eerste ruimtevlucht met passagiers van Virgin Galactic succesvol gelanceerd

Richard Branson. Beeld AFP
Richard Branson.Beeld AFP

Zakenman Richard Branson schrijft geschiedenis vandaag. Met een toestel van zijn bedrijf Virgin Galactic maakt hij een eerste testvlucht richting de ruimte. Branson en zijn medepassagiers vliegen naar de rand van de dampkring en zijn daar vier minuten gewichtloos. Ze zien de kromming van de planeet en de grens tussen de aarde en de oneindigheid van het heelal, en keren dan terug naar de grond met een nieuwe ervaring.

Branson, die al 17 jaar roept dat hij ruimtetoerisme mogelijk zal maken, is vertrokken richting de ruimte. Eerst zou de vlucht om 15 uur (Belgische tijd) vertrekken, maar door slechte weersomstandigheden werd deze uitgesteld. Een speciaal transportvliegtuig brengt het ruimteschip VVS Unity op 15 kilometer hoogte. Vervolgens vliegt de Unity op eigen kracht naar ruim 80 kilometer boven de aarde.

Lees ook: Hij roept het al 17 jaar, maar vandaag is het zover: Richard Branson gaat de ruimte in

Als de missie slaagt, verslaat Branson twee andere ‘spacemiljardairs’ in de race naar de ruimte. Amazon-oprichter Jeff Bezos, de rijkste mens op aarde, wil over ongeveer een week een ruimtevlucht maken met een toestel van zijn bedrijf Blue Origin. Elon Musk (PayPal, Tesla) wil ook toeristische ruimtevluchten verkopen met zijn bedrijf SpaceX.

De vlucht heeft de naam Unity 22 gekregen. Een speciaal vliegtuig stijgt op van Spaceport America, de ruimtebasis van Virgin bij het dorp Truth or Consequences in de Amerikaanse staat New Mexico. Onder het vliegtuig hangt het ruimteschip, de VSS Unity. Op 15 kilometer hoogte laat het vliegtuig het ruimteschip los. De motoren gaan aan en in ruim een minuut gaat de VSS Unity naar 80 tot 90 kilometer hoogte. De reis is niet zonder gevaar. In 2014 crashte een testtoestel van Virgin Galactic. De copiloot, die om het leven kwam, had bij het opstijgen een verkeerde schakel omgezet.

Richard Branson, derde van rechts, en de crew die met hem meevliegt. Beeld AP
Richard Branson, derde van rechts, en de crew die met hem meevliegt.Beeld AP

Aan boord van vlucht Unity 22 zitten de piloten Dave Mackay en Michael Masucci en vier passagiers. Naast Branson zijn dat drie van zijn naaste medewerkers. Virgin Galactic noemt het een van de laatste testvluchten. Als Branson de ervaring goedkeurt, kunnen volgend jaar de eerste betalende klanten richting de ruimte.

Gekibbel over begin van de ruimte

Of de passagiers van Virgin Galactic ook echt naar de ruimte gaan, daarover kibbelen Branson en zijn rivalen de laatste tijd. De grens waar de aarde ophoudt en de ruimte begint, heet de Kármánlijn. Branson volgt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA, die zegt dat de ruimte op 80 kilometer hoogte begint. Bezos volgt luchtvaartfederatie FAI, die zegt dat de lijn op 100 kilometer hoogte ligt. Bezos beweert daarom dat alleen zijn klanten echt naar de ruimte gaan.

Het vliegtuig dat de ruimtecapsule van Branson richting de ruimte brengt. Beeld AFP
Het vliegtuig dat de ruimtecapsule van Branson richting de ruimte brengt.Beeld AFP

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234