Maandag 29/11/2021

Een fossiel van 3,5 miljard jaar: zo oud is het oudste teken van leven ooit ontdekt

Het stuk rots waarop de microfossielen werden teruggevonden. Beeld UW-Madison
Het stuk rots waarop de microfossielen werden teruggevonden.Beeld UW-Madison

Na jaren van discussie zijn wetenschappers er eindelijk uit: de afdrukken op een 3,5 miljard jaar oud stuk rots vormen wel degelijk een fossiel en zijn zo de getuige van het oudste teken van leven ooit teruggevonden op aarde.

De afdrukken op het stuk rots werden al meer dan twintig jaar geleden gevonden in West-Australië, maar er bleef altijd discussie bestaan over de vraag of het nu gewoon om vervormingen in het gesteente ging of effectief om fossielen. Maar wetenschappers geloven nu het vraagstuk opgelost te hebben en zijn er zo goed als zeker van dat het gaat om de oudste fossielen van microben ooit gevonden.

Ze zijn onzichtbaar voor het blote oog en werden in 1993 ontdekt door paleobioloog William Schopf van de University of California in Los Angeles. Hij en zijn team vergeleek de koolstofwaarden van verschillende delen van het stuk rots en ontdekte dat die verschilden naargelang de vorm van de fossielen. Er werd meer dan tien jaar gewerkt aan een methode om de koolstofwaarden te meten.

Complex mini-ecosysteem

Volgens de studie, die gepubliceerd werd in het vakblad Proceedings of the National Academy of Sciences, bevinden er zich op de rots fossielen van elf verschillende soorten microben. Het gaat zowel om levensvormen die vandaag volledig zijn uitgestorven als om organismen die tot op vandaag verder zijn geëvolueerd.

Samen vormen ze een complex mini-ecosysteem van soorten die energie uit de zon haalden en anderen die methaan produceerden of opnamen. Dat ecosysteem toont volgens de auteurs van de studie dan ook mogelijk aan dat het begin van het leven op aarde veel eerder moet worden gesitueerd dan tot nu toe werd aangenomen. De aarde zelf werd meer dan 4,5 miljard jaar geleden gevormd, de oceanen 4,4 miljard jaar geleden.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234