Woensdag 23/10/2019

Duitse onderzoekers laten mensen met locked-insyndroom 'spreken'

Beeld Thinkstock

In Duitsland hebben onderzoekers een systeem ontwikkeld dat mensen met het locked-insyndroom ondanks hun totale lichaamsverlamming toch in staat stelt met de buitenwereld te communiceren. Hoe dan? Door de informatie rechtstreeks 'uit hun hersenen te halen'. 

Het onderzoek dat gevoerd werd aan de universiteit van Tübingen is een revelatie binnen de neurowetenschappen. "Dit is het eerste team dat signalen uit de hersenen van mensen met locked-in op een betrouwbare manier rechtstreeks kan vertalen naar verbale communicatie. Een doel waar de wetenschap al tientallen jaren naar streeft", zegt Steven Laureys, hoofdonderzoeker van de Coma Science Group aan de Universiteit van Luik. 

Mensen die lijden aan locked-in zijn door een neurologisch defect, aftakeling van de spieren of een hersenberoerte vast komen te zitten in een lichaam dat volledig verlamd is. Hun hersenprocessen daarentegen draaien nog wel op volle toeren. 

Om de gedachten van locked-in patiënten te kunnen lezen, focusten de onderzoekers zich op de veranderingen in de bloeddoorstroming van vier specifieke gevallen. Aan de hand van honderd simpele vragen als 'Is Parijs de hoofdstad van Frankrijk' of 'Heet jij Sofie?' achterhaalden de wetenschappers hoe de bloeddoorstroming er precies uitzag wanneer de proefpersonen aan 'ja' dachten en omgekeerd.

Op basis van die techniek slaagden de onderzoekers er ook in aan hun patiënten - met wie het anders zo moeilijk communiceren is - enkele belangrijke levensvragen te stellen. Op de vraag of ze eigenlijk wel gelukkig zijn in het leven, antwoordden alle respondenten met 'ja'. Ook uit eerdere onderzoeken bleek al dat mensen met locked-in over het algemeen wel tevreden zijn met hun levenskwaliteit. "Voor wie gezond is, is dat moeilijk te begrijpen", merkt Laureys op. "Maar mensen kunnen zich snel aanpassen aan de situatie waarin ze zitten, hoe onfortuinlijk die ook is."

Klassieke vormen 

De meest klassieke vorm om mensen met locked-in te laten communiceren, is tot nu toe via oogbewegingen. "Met een camera wordt nauwgezet geregistreerd naar welke letters of afbeeldingen de patiënt zijn ogen laat bewegen. Op die manier kan hij hele zinnen vormen."

Een andere techniek die vandaag al gebruikt wordt, is EEG, waarbij op basis van ingeplante elektroden de elektrische activiteit in de hersenen van patiënten gemeten wordt. De achterliggende gedachte is dat telkens wanneer iemand aan een bepaalde handeling denkt, dezelfde delen in het brein aan het werk gezet worden. Eenmaal de wetenschap inzicht heeft in welke patronen bij welke handelingen horen, kan men op basis van de oplichtende patronen voorspellen wat een locked-in-patiënt zou willen zeggen. 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234