Woensdag 21/04/2021

Achtergrond

De ruimtewedloop van Jeff Bezos en Elon Musk: wie heeft de grootste?

Jef Bezos (l) en Elon Musk. Beeld DM
Jef Bezos (l) en Elon Musk.Beeld DM

To boldly go where no billionaire has gone before.’ Jeff Bezos (Amazon) en Elon Musk (Tesla) vechten elkaar haast de tent uit om als eerste de ruimte te veroveren. Willen ze echt de mensheid vooruithelpen of willen ze vooral financiële grenzen verleggen?

The stairway to heaven? Die ligt in Texas. In 2003 was Elon Musk op zoek naar een geschikte locatie om zijn droom om ruimtepionier te worden waar te maken. Hij had Space Exploration Technologies Corp – kortweg SpaceX – opgericht met het doel raketten te bouwen en ooit mensen naar de maan, of zelfs Mars, te brengen. Maar eerst moest hij een plek vinden om luidruchtige en gevaarlijke rakettests uit te voeren. De grote open vlakte van het vrijgevochten Texas, waar de mensen minder om vuurwapens en explosieven malen, vormde de perfecte oplossing. Daar, in de verzengende hitte tussen de ratelslangen en de vuurmieren, toog Musk aan het werk.

Op hetzelfde moment, achthonderd kilometer verderop in de staat, was een andere Amerikaanse ondernemer op zoek naar een locatie om zijn éígen ruimtevaartambities bot te vieren. Jeff Bezos had zijn eigen ruimtevaartbedrijf, Blue Origin, twee jaar voor Musk eraan begon opgericht, maar door problemen bij zijn internetwinkel Amazon, dat in 2002 ei zo na failliet ging, had hij even andere prioriteiten. Een jaar later ging het weer beter met Amazon en was Bezos klaar om naar de sterren te reiken.

Ver weg van spiedende blikken, in de buurt van het kleine Texaanse dorpje Van Horn, vond hij de ideale plek voor lanceringen. Maar anders dan Musk hing Bezos zijn plannen niet aan de grote klok. Toen de helikopter waarmee hij mogelijke vestigingsplaatsen bezocht crashte, was dat een tegenslag, maar eerder vanwege de ongewilde publiciteit dan vanwege de schade. Een aangeslagen Bezos stapte met lichte verwondingen weg van het wrak en mompelde dat hij op zoek was naar een ranch. Toen hij in 2004 een gigantisch stuk grond kocht, vermoedde zo goed als niemand dat hij meer in raketten dan in rodeo’s geïnteresseerd was.

Zo ging de moderne ruimtewedloop van start – niet als een strijd tussen rivaliserende landen of politieke doctrines. Het was zelfs geen strijd tussen wedijverende technologieën. Nee, het was een krachtmeting tussen twee door sciencefiction geobsedeerde miljardairs die alles wat je op aarde kunt kopen al hadden en die nu hun blik op het universum richtten.

Musk (49) controleert Tesla, de autofabrikant met de grootste kapitaalwaarde ter wereld. Hij groeide op in Zuid-Afrika en verhuisde op zijn negentiende naar de VS. Hij vergaarde een fortuin met X.com, een financieel dienstverleningsbedrijf, dat na een fusie tot PayPal uitgroeide. Momenteel is hij volgens de Bloomberg Billionaires Index omgerekend 157 miljard euro waard, waarmee hij de rijkste mens op de planeet is.

Een Falcon-raket bracht de Tesla Roadster van Elon Musk rond een baan in de aarde. 
Astronaut van dienst: Starman, een pop vernoemd naar een personage van David Bowie.  Beeld AFP
Een Falcon-raket bracht de Tesla Roadster van Elon Musk rond een baan in de aarde. Astronaut van dienst: Starman, een pop vernoemd naar een personage van David Bowie.Beeld AFP

Bezos (56), tot vorige week nog de rijkste mens ooit, heeft een nettowaarde van ongeveer 154 miljard euro. Zijn eerste baan was burgerbakker bij McDonald’s. Hij studeerde af aan Princeton, werkte op Wall Street en richtte in 1994 vervolgens Amazon op.

Op de rauwe Texaanse ondergrond ontpopten Bezos en Musk zich tot de hoofdrolspelers in de ruimtevaartindustrie. In mei stuurde Musks SpaceX Robert Behnken en Douglas Hurley de ruimte in, als eerste astronauten sinds 2011 die van Amerikaanse bodem vertrokken. Deze maand bracht Musks Falcon 9–raket nog eens vier astronauten naar het International Space Station (ISS) – de eerste missie van een commercieel bedrijf.

Bezos wil daar niet voor onderdoen, en bereidt zich voor om volgend jaar een raket te lanceren die groter en machtiger is dan de Falcon 9. Hij heeft ook plannen onthuld voor een module die voor het eerst sinds 1972 astronauten op de maan zal zetten.

SpaceX van Musk en Blue Origin van Bezos geven zelfs bedrijven zoals Boeing en Lockheed Martin het nakijken met hun gigantische fabrieken en tienduizenden werknemers. En nu nemen ze het dus maar tegen elkaar op, terend op hun geld, hun ego, en – hoe kan het anders? – hun fascinatie voor populaire sciencefiction-reeksen en -films, zoals Star Trek en Star Wars. De Falcon 9 van Musk is naar de Millennium Falcon uit Star Wars vernoemd. Bezos lanceerde op zijn beurt, als voorbereiding op zijn bemande missie, een ruimtecapsule met de pop Mannequin Skywalker.

Vriendelijke start

Het is hun beider bedoeling in het komende decennium de enorme commerciële vruchten die de ruimte biedt – satellieten voor internet, telecom, toezicht, bewaking, het transport van ruimtetoeristen – te oogsten. NASA houdt zich niet meer bezig met het sturen van astronauten in een lage baan rond de aarde en laat dat over aan Musk en – binnenkort – Bezos. Het is een business waarmee miljarden te verdienen zijn.

Je zou denken dat er voor beiden meer dan genoeg ruimte is in de ruimte. Maar wat van start ging als een schermutseling is intussen tot een strijd met epische proporties uitgegroeid, die misschien pas eindigt als een van hen de andere definitief uit koers geslagen heeft.

Lori Garver, een voormalige topvrouw bij de NASA, heeft haar twijfels over de motieven van Musk en Bezos. Ze mogen dan mooi verklaren dat ze kolonisten naar andere planeten willen sturen om de menselijke soort voor uitroeiing door oorlog of de inslag van een asteroïde te behoeden, toch zijn hun bedoelingen allicht heel wat minder altruïstisch. “Ik vind het idee van ‘ik wil de mensheid vooruithelpen en de soort redden’ fantastisch”, zegt ze, “maar het is toch ook heel hard ‘jongens en hun speeltjes’.”

Voor ze op oorlogspad gingen, was er zelfs een korte periode waarin Musk en Bezos ruimtevaartmaatjes waren. In 2003 schoven ze in San Francisco aan voor een etentje georganiseerd door Tomas Svitek, een consultant met wie ze allebei hadden samengewerkt. Svitek wist dat ze een gedeelde interesse hadden en vond het een goed idee dat ze hun krachten bundelden. Achteraf zei hij dat ze lovend over elkaar waren: “Coole meeting – toffe gast, we hebben ervan genoten.”

Na jaren aandringen kreeg Bezos een cameo als pratende alien in 'Star Trek Beyond'.  Beeld rv
Na jaren aandringen kreeg Bezos een cameo als pratende alien in 'Star Trek Beyond'.Beeld rv

Nadat Musk en Bezos elkaar hadden getaxeerd, gingen ze elk voor hun eigen project. Volgens Christian Davenport, een journalist van The Washington Post en de auteur van The Space Barons, herinnerde Musk zich de ontmoeting veel later zo: “Ik deed mijn best om goede raad te geven, die hij grotendeels negeerde. Het was technisch heel duidelijk dat hij het bij het verkeerde eind had.”

Toch waren beide mannen op dezelfde kleine groep van ruimtevaartspecialisten aangewezen. In 2008, nadat een van Musks ingenieurs naar Blue Origin was overgestapt, schakelde SpaceX advocaten in. Het bedrijf beweerde dat de ingenieur de voorwaarden van zijn contract had geschonden en dat Blue Origin had geprobeerd “verscheidene werknemers van SpaceX te rekruteren die specifieke en gedetailleerde kennis over de ontwerpen van SpaceX hadden”.

Sarcastisch

De rechtszaak werd stilgelegd, maar de vlam vloog in de pan. Toen SpaceX probeerde het exclusieve gebruik van het lanceercomplex 39A van NASA te verwerven, tekende Blue Origin, dat ook een bod had uitgebracht, bij de regering officieel bezwaar aan. Senatoren die het voor Bezos opnamen voerden aan dat “NASA door het gebruik van het complex toe te wijzen aan slechts één bedrijf, het bedrijf in kwestie een feitelijk monopolie gaf”.

Musk sloeg terug. Hij noemde het protest een “valse blokkeringstactiek” en een vorm van jaloezie. “Een rechtszaak voor 39A aanspannen terwijl ze zelfs nog geen tandenstoker in de ruimte hebben gekregen… Het was absurd van Bezos om te beweren dat Blue Origin recht had op 39A”, fulmineerde hij.

Musk stuurde ook een e-mail naar de website Space News waarin hij Bezos van pure bluf beschuldigde. “Als ze in de komende vijf jaar met een tuig komen dat aan de NASA-maatstaven voor een veilig vervoer van mensen beantwoordt, erken ik graag hun noden.” Maar de kans dat dat zou gebeuren, besloot Musk, was ongeveer even groot als dat zij “in de vlammen onder de raket bij de lancering dansende eenhoorns” zouden ontdekken.

SpaceX won het dispuut, en de werknemers van Elon Musk vierden dat door het lanceerplatform met honderd opblaasbare eenhoorns aan te kleden. Volgens Davenport hing er een foto van kapitein Jean-Luc Picard uit Star Trek in de kantoren van SpaceX, met de volgende tekstballon: ‘Waarom heeft Blue Origin in godsnaam een lanceerplatform in Florida nodig?’

Het duurde niet lang voor beide mannen elkaar opnieuw in de haren zaten. Deze keer vanwege plannen om drijvende platformen (‘autonomous spaceport drone ships’) voor de veilige landing van herbruikbare draagraketten te gebruiken. Zulke raketten na een missie naar de aarde terugbrengen en ze daarna weer de ruimte in schieten leek een vanzelfsprekende manier om de kosten te drukken, maar was een technisch hachelijke onderneming. Onbemande schepen boden een oplossing: als een terugkerende raket die op een drijvend platform in het midden van de oceaan moet landen van haar koers afwijkt en crasht, dan kan dat op zich geen kwaad. Het probleem was dat Bezos beweerde het idee te hebben bedacht en er een patent op nam. Musk vocht dat patent voor de rechtbank aan, omdat het idee “al zowat een halve eeuw circuleerde”, vertelde hij later aan Davenport.

Elon Musk speelde zichzelf in 'Iron Man 2'. Beeld rv
Elon Musk speelde zichzelf in 'Iron Man 2'.Beeld rv

Opnieuw spraken rechters zich in het voordeel van Musk uit. Bezos reageerde niet meteen op de tegenslagen. Misschien wachtte hij het juiste moment af. Eind 2015, nadat Musk er voor het eerst in geslaagd was boosters voor zijn herbruikbare Falcon 9 opnieuw aan de grond te zetten, sloeg Bezos, die dat een maand eerder al had gepresteerd, aan het twitteren. Hij herinnerde Musk eraan dat hij de eerste was, en schreef: “Proficiat, SpaceX. Welcome to the club.”

Als de sneer bedoeld was om Musk op zijn paard te krijgen, dan slaagde Bezos in zijn opzet. “Dat was een heel sarcastische opmerking”, zei Musk, die niet blij was met de vergelijking van de twee lanceringen. Terwijl het kleine schip van Bezos amper tot aan de ruimte reikte, raakte zijn krachtiger raket in een baan om de aarde.

Sabotage

In het daaropvolgende jaar groeide de rivaliteit uit tot een nauwelijks verhulde vijandschap. Een paar dagen voor Musk een satelliet van 195 miljoen dollar in een baan om de aarde zou brengen, explodeerde de raket die dat moest doen spectaculair op het lanceerplatform, waardoor de vracht vernietigd werd en de lanceertoren enorme schade opliep. Toen bleek dat de satelliet door Facebook zou worden gebruikt om miljoenen nieuwe gebruikers in Afrika te bereiken. In een zeldzaam emotioneel moment gaf Facebook-baas Mark

Zuckerberg uiting aan zijn gevoelens. Hij meldde dat hij “diep ontgoocheld was over de mislukking van SpaceX”.

Ook Musk was van de kaart – en boos. Hij tweette dat de vuurbal er misschien niet toevallig kwam, en noemde het verlies van de raket “de moeilijkste en meest complexe mislukking die we in veertien jaar hebben gehad”. Hij suggereerde sabotage en tweette dat de mensen die het incident onderzochten “vooral probeerden te begrijpen wat de zachtere knal betekende die de vuurbal voorafging. Kwam misschien van een raket of iets anders”.

Later legde hij uit aan Davenport: “We dachten echt dat iemand op de raket had geschoten. We vonden dingen die er uitzagen als kogelinslagen en rekenden dat iemand met een krachtig geweer, als hij de raket op de juiste plaats raakte, precies dat kon teweegbrengen.”

Personeel van SpaceX dat de beelden onderzocht, zag “een vreemde schaduw en dan een witte vlek” op het dak van een aanpalend gebouw. Twee weken na de explosie ging een medewerker van SpaceX naar het gebouw en vroeg of hij even op het dak mocht kijken – vanwaar je een goed zicht op het lanceerplatform hebt. Hij werd wandelen gestuurd. Speurders van de Amerikaanse luchtmacht werden erbij gehaald, maar vonden niets verdachts. Toch bleef Musk over de oorzaak van de explosie twijfels koesteren.

Op het moment dat SpaceX nog van de explosie aan het bekomen was, deelde Bezos een nieuwe klap uit. Hij kondigde aan dat hij een grotere raket dan Musks Falcon 9 zou bouwen. De New Glenn, genoemd naar Scott Glenn, de eerste Amerikaan die in een baan rond de aarde vloog, moet de grootste orbitale raket ter wereld worden, tenzij het kolossale Space Launch System (SLS) van de NASA eerst is. De lancering van zowel de New Glenn als SLS staat voor dit jaar gepland.

Voor Musk was dat een oorlogsverklaring. Het toonde niet alleen aan dat Bezos een grotere financiële slagkracht had, het was ook een duidelijk statement dat hij in de ruimte verder wilde komen dan Musk. Om het met de beroemde woorden uit Star Trek te zeggen: hij is vastbesloten “to boldly go where no man has gone before”.

As strooien in de ruimte

Als het onwaarschijnlijk lijkt dat tv-sciencefiction een multimiljardair zo in zijn greep heeft, weet dit: na jaren te hebben aangedrongen bij de eigenaars van de Star Trek-franchise kreeg Bezos eindelijk een cameo als pratende alien in Star Trek Beyond (2016). “Ik was al jaren aan het smeken bij Paramount om me een rol in een Star Trek-film te ge- ven”, gaf hij toe. “Ik gaf niet af. Ik zei: ‘Ik wil me zo hard schminken als nodig is. Ik zal onzichtbaar zijn. Niemand zal weten dat ik het ben. Maar ik wil wel een pratende rol.’”

Bezos met zijn nieuwe vriendin, helikopterpiloot Lauren Sánchez. Beeld Getty Images
Bezos met zijn nieuwe vriendin, helikopterpiloot Lauren Sánchez.Beeld Getty Images

Bezos noemde zijn hond Kamala naar een Star Trek-personage (op dat moment was de toekomstige vicepresident Kamala Harris nog niet breed bekend).

Ook Musk beleefde zijn filmdebuut: in Iron Man 2 speelde hij zichzelf. Het was een bedankje van regisseur Jon Favreau, die zich voor het personage van Tony Stark, de Amerikaanse zakenman die in Iron Man transformeert, op Elon Musk baseerde. Hij is eveneens een Star Trek-fan en doopte zijn nog te lanceren interplanetair ruimtetuig Starship – zoals in USS Enterprise.

Musk trof voorbereidingen om een van zijn raketten de as van James Doohan mee te geven, de acteur die in Star Trek Scotty speelde, om ze in de ruimte uit te strooien. Het was wreed maar evengoed treffend, gezien de voortdurende waarschuwingen van Scotty aan het adres van kapitein Kirk dat hij te veel van de Enterprise vergde, dat de raket tijdens de vlucht ontplofte. Het neemt niet weg dat de Trekkies Musk dankbaar zijn.

Toen ik Musk in 2011 voor het eerst interviewde, was hij er na drie mislukte pogingen in geslaagd de Falcon 1 in een baan om de aarde te brengen. Het was zijn grootste prestatie tot nog toe, zei hij. “Ik had er vier pogingen voor nodig. Ik moest zowat van nul de knowhow opbouwen. Ik had weliswaar een diploma natuurkunde, en dat helpt. De reden waarom ik mijn blik op de ruimte richtte, was niet dat ik een bedrijf wilde oprichten. Ik wilde begrijpen waarom we sinds de Apollo-tijd niet verder waren geraakt. Andere technologische disciplines waren enorm geëvolueerd, maar op het vlak van ruimtevaart waren we achteruitgegaan. Als je iemand in 1969 had gezegd dat de Verenigde Staten de komende 42 jaar geen mensen in een baan rond de aarde zouden brengen, dan hadden ze je nooit geloofd – of je misschien een klap verkocht. Ruimtevaart heeft echt nood aan de beste ondernemers en technologen ter wereld, toch als we de technologie willen verbeteren en grenzen willen verleggen.”

Uiteraard zijn de risico’s even groot als de potentiële winsten. Musk geeft zelf toe dat “de snelste manier om in de ruimtevaartindustrie een klein fortuin te vergaren (is) door met een groot fortuin te beginnen”. Privé-investeerders, die zich lieten meevoeren door de romantiek van het ruimtereizen, hebben al vele miljarden verloren.

Zenuwinzinking

Musk vertelde me later in een interview dat hij, toen zijn SpaceX-avontuur op het punt stond te mislukken en hij al zijn geld zou verliezen, even dicht tegen een zenuwinzinking aan zat. NASA wierp hem op het laatste nippertje een reddingsboei toe in de vorm van een contract voor 1,6 miljard dollar.

“Ja, dat was de donkerste periode. Ik weet nog dat ik wakker werd en dacht: ‘Wow, nooit gedacht dat ik in staat was tot een zenuwinzinking.’ Ik vond dat iets voor slappelingen, en dat was even schrikken. Gelukkig belde NASA me de volgende dag. Was dat niet gebeurd, dan waren we een paar dagen na Kerstmis failliet gegaan.”

Musk heeft de gewoonte openhartig over zijn mislukkingen te praten en zijn fans zijn dol op zijn heroïsche miskleunen en roekeloze stijl. SpaceX deelde op sociale media filmpjes van mislukte landingen met herbruikbare Falcon-boosters – in zee in plaats van op drijvende platformen, zoals gepland. Ook Bezos heeft dat soort tegenslagen – het hoort nu eenmaal bij het ontwikkelen van raketsystemen – maar loopt er niet mee te koop. En hij praat liever niet met de pers. Onze verzoeken werden beleefd afgewimpeld.

Bezos gaat gestaag en systematisch te werk. Hij is erin geslaagd dezelfde raket zes keer na elkaar te lanceren én te laten landen om de herbruikbaarheid ervan aan te tonen. Na elke poging schilderde hij een schildpad op de raketwand. Het symboliseert Bezos’ filosofie: volgens de bekende fabel van de haas en de schildpad wint uiteindelijk de schildpad de race. ‘Step by step, ferociously’ (‘verwoed stap voor stap’) luidt het motto van Blue Origin. In een e-mail aan fans legde Bezos uit waar het voor staat: “Op de lange termijn haalt doelbewust en methodisch het, en je bereikt dingen het snelst door nooit stappen over te slaan.”

Musk is samen met singer-songwriter Grimes, met wie hij een zoon heeft, genaamd X Æ A-Xii. Beeld Invision
Musk is samen met singer-songwriter Grimes, met wie hij een zoon heeft, genaamd X Æ A-Xii.Beeld Invision

Bezos weet dat dit een marathon en geen sprint is. Hij zit ook op een berg geld die hem een onoverbrugbare voorsprong kan geven. Er is een oud gezegde in de ruimtevaartindustrie: ‘No bucks, no Buck Rogers’ (fictieve NASA-astronaut uit de gelijknamige tv-reeks, red.).

Jeff Bezos zei ooit: “Met Amazon heb ik echt wel de lotto gewonnen.

Ik gebruik dat geld nu om in Blue Origin te investeren.” Een zeldzaam tipje van de sluier lichtend over de financiering van Blue Origin, zei hij ook: “Ik verkoop elk jaar voor ongeveer 1 miljard dollar Amazon-aandelen, die ik in Blue Origin investeer.”

Musks contract met NASA gaf hem een voorsprong, maar Bezos is hem aan het inhalen. Ook hij kon de hand leggen op overheidsfinanciering. Toen beide mannen financiering probeerden binnen te halen om landingssystemen te ontwikkelen waarmee astronauten voet aan de grond op de maan of planeten kunnen zetten, harkte Bezos het leeuwendeel binnen. In april kreeg Bezos 579 miljoen dollar (476 miljoen euro) van NASA; het contract van Musk was omgerekend 111 miljoen euro waard. Bezos kreeg ook 410 miljoen euro van de US Space Force – een onderdeel van de Amerikaanse luchtmacht dat zich bezighoudt met dreigingen uit de ruimte – om New Glenn te ontwikkelen, de raket waarmee hij hoopt voorsprong op zijn rivaal te verwerven en die symbool voor de superioriteit van Blue Origin moet gaan staan.

Mount Everest

Als u moeilijk kunt geloven dat twee zulke briljante mannen zich bezighouden met wat neerkomt op elkaar vliegen afvangen, kijk dan eens naar de manier waarop hun raketten op het vlak van grootte haasje-over hebben gespeeld. Toen Bezos in 2016 een grotere raket dan Musks Falcon 9 aankondigde, ging zijn rivaal nog een stap verder door plannen voor wat hij een interplanetair transportsysteem noemde bekend te maken. De nieuwe raket van Musk zou 120 meter hoog zijn – 24 meter groter dan New Glenn – en zou tegen 2024 in staat moeten zijn passagiers naar Mars te brengen. Sindsdien is ze herdoopt tot Starship, en testvluchten voor de boosterfase zijn al van start gegaan.

Bezos onthulde plannen voor zijn New Armstrong-raket, genoemd naar Neil Armstrong, de eerste man die op de maan wandelde. De details zijn geheim, maar ze is nagenoeg zeker een uitdager van Starship, die nóg straffer is.

De twee mannen kruisten zelfs de degens over plastic ruimtemannetjes. Jaloers op Mannequin Skywalker van Bezos zette Musk zijn eigen pop op een Mars-raket, die hij naar Starman, een personage van David Bowie, vernoemde. Bezos kon niet aan de verleiding weerstaan om met de ambities van zijn rivaal om Mars te koloniseren de draak te steken. “Vrienden van me die naar Mars willen verhuizen”, zei hij op een lezing in New York, “doe me een plezier en ga eerst eens een jaartje op de top van de Mount Everest wonen om te zien of je het leuk vindt, want dat is een tuin van Eden vergeleken met Mars.”

Vergis je niet: het gaat hier niet alleen om een rivaliteit tussen rijke mannen, die elkaar plagen. Er staan ook grote financiële belangen op het spel. Denk nu niet aan het delven van zeldzame metalen op asteroïden of de vestiging van ruimtekolonies. Waar het wel om draait, is het nieuwe tijdperk van het internet. Voor een onlineshop kunnen de inkomsten als een raket de hoogte ingaan.

Musk beseft dat potentieel en heeft plannen voor een collier van 12.000 satellieten rond de aarde en supersnel internet voor de mensen die het nu zonder moeten stellen. Het potentieel van het project, Starlink genaamd, is duizelingwekkend. De totale kosten om het netwerk te ontwikkelen, te bouwen en te installeren schatte SpaceX in mei 2018 op ongeveer tien miljard dollar. Maar volgens in januari 2017 gelekte interne documenten gaat SpaceX ervan uit dat de satellietbusiness dertig miljard dollar in het laatje kan brengen.

Opnieuw zit Bezos Musk op de hielen. Hij kreeg de toelating om voor een rivaliserend programma, Project Kuiper, 3.236 satellieten te lanceren die in staat zijn “de tientallen miljoenen mensen te bereiken die geen toegang hebben tot breedbandinternet”. Hij had eraan kunnen toevoegen dat zij in de toekomst op Amazon kunnen shoppen en dat het aantal potentiële consumenten enorm zou toenemen.

De man die Kuiper Systems leidt is een gewiekste executive genaamd Rajeev Badyal, die wellicht beter dan wie ook de satellietbusiness begrijpt en bovendien intieme kennis van Musks Starlink-programma heeft. Dat komt doordat hij voor Musk werkte en Starlink leidde voor hij voor de andere kant koos.

Cocaïne door de aders

Wie de wedloop wint om de eerste wereldwijde internetprovider te worden, staat eeuwige roem te wachten als het technologisch brein dat het lot van de mensheid voorgoed veranderde. Zoals Ashlee Vance, de biograaf van Musk, zegt: “Stel u voor dat u een raketbedrijf hebt dat al die satellieten uitstuurt, en miljarden dollars, en dat heel veel mensen uw ideeën ernstig nemen. Dat is niet zomaar bedwelmend. Het is alsof cocaïne door je aders vloeit en dat je in de loop van een vierdaagse boemelpartij met alles wat voorhanden is op de berg Olympus de liefde bedrijft.”

Jeff Bezos stelde in mei 2019 zijn maanlander Blue Moon voor. Beeld AFP
Jeff Bezos stelde in mei 2019 zijn maanlander Blue Moon voor.Beeld AFP

Musk en Bezos temperden hun retoriek onlangs enigszins, misschien omdat ze afgeleid werden door meer wereldse besognes. Allebei kwamen ze vol in de aandacht met hun privéleven. Begin 2020 kwamen de Amerikaanse media erachter dat Bezos een affaire had met Lauren Sánchez, een helikopterpiloot die Black Ops Aviation oprichtte, een bedrijf dat de promofilmpjes voor Blue Origin opneemt. Bezos kondigde meteen aan dat hij en zijn vrouw MacKenzie Scott gingen scheiden.

Ondertussen kwam Musk in opspraak tijdens het lasterproces rond Johnny Depp omdat hij datete met Amber Heard, de ex-vrouw van Depp. Musk beweerde dat de affaire begon na de scheiding van Depp en Heard. Momenteel heeft Musk een relatie met Claire Boucher, een Canadese singer-songwriter met het pseudoniem Grimes, met wie hij een zoon heeft, genaamd X Æ A-Xii.

De vete staat, tijdelijk toch, on hold.

Behalve de bedwelming, de jongensspeeltjes, de avonturen van miljardairs en het enorme commerciële potentieel spelen volgens sommigen nog grotere overwegingen een rol. In de ruimtevaartdromen van beide mannen zitten ook gigantische strategische implicaties vervat. Je kunt aanvoeren dat het gecombineerde ondernemingsvernuft van Bezos en Musk de beste hoop van de Verenigde Staten is om de opkomende commerciële en militaire kracht van andere ruimtevaartmachten, met name China en Rusland, te counteren.

Maar zullen de miljardairs ooit in staat zijn de krachten te bundelen voor het nationale belang? Ik zou er geen geld op inzetten. In de ijzige temperaturen in de ruimte is wraak een gerecht dat koud wordt opgediend.

© The Sunday Times

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234