Maandag 24/02/2020

PORTRET

De nieuwe Steve Jobs van Silicon Valley

Beeld AFP

Facebooks Mark Zuckerberg en Amazons Jeff Bezos bouwden elk een bescheiden start-up uit tot een miljardenbedrijf. Niet slecht. Jack Dorsey doet dat momenteel met twee tegelijk.

Square is een gloeiend hete internetstart-up die krediet- en debetkaartbetalingen toegankelijk maakt voor kleine zelfstandigen en particulieren: gewoon een extra apparaatje op de smartphone klikken dat samenwerkt met een app, en de eigenaar aanvaardt plastic. Jack Dorsey richtte het bedrijf in 2009 op, drie jaar nadat hij samen met Evan Williams en Biz Stone ook de microbloggingdienst Twitter uit de grond had gestampt. De prille dertiger is daarmee een man van 10 miljard dollar, rekende de Amerikaanse zakenpers voor: dat is namelijk de waardering die beide bedrijven - met 8 miljard voor Twitter en 2 miljard voor Square - op dit moment opgeplakt krijgen.

Er zijn alvast twee elementen waarin de levensloop van Dorsey gelijkenissen vertoont met die van wijlen Steve Jobs. Het eerste is dat hij nooit de moeite nam om naar de universiteit te gaan. Facebookstichter Mark Zuckerberg en Googleoprichters Larry Page en Sergey Brin haalden braafjes een diploma, maar hij ontwikkelde tijdens zijn adolescentie dispatchsoftware voor taxibedrijven, een bezigheid die hem zijn eerste baan opleverde, bij een softwarebedrijf in New York.

Dorsey verhuisde naar San Francisco, waar hij opnieuw als programmeur aan de slag ging. Na een paar baantjes kwam hij bij Odeo terecht, een podcastingstart-up van collega Evan Williams, die in 2006 ineens irrelevant werd gemaakt toen Apple dezelfde functie rechtstreeks in iTunes inbouwde. Probleem was dat het bedrijf nog veel durfkapitaal in kas had, daar moest dus iets anders mee gebeuren. Dorsey, een jonge softwareontwikkelaar van het bedrijf, kwam met het idee om een site op poten te zetten waar gebruikers kunnen antwoorden op de vraag 'Waar ben je mee bezig?'

Twitter groeide snel. Vandaag heeft het bedrijf 140 miljoen geregelde gebruikers. Die snelle groei bracht ook bakken durfkapitaal binnen: vandaag vertegenwoordigt dat zo'n 800 miljoen dollar bij Twitter, onder meer van Amazon.com-CEO Jeff Bezos, de Russische durfondernemer Yuri Milner (die ook in Facebook, Groupon, Spotify en Zynga zit), en de Saoedische prins Alaweed Bin Talal. Dorsey mocht zijn idee ook verzilveren door, op dertigjarige leeftijd, het CEO-zitje over te nemen van Williams. Maar dat duurde niet lang. In 2009 volgde namelijk die tweede parallel tussen Dorseys cv en het leven van Steve Jobs: Dorsey werd buiten gekegeld bij het bedrijf dat hij mee had opgericht, en waarvan hij sinds de eerste dagen CEO was. "Een stomp in de maag", kwalificeerde hij die gebeurtenissen onlangs in het Amerikaanse zakenblad Fast Company.

Mondreclame
Maar ondertussen was hij al aan iets anders bezig. In 2009 richtte hij vanuit zijn loft in San Francisco Square op, waarmee hij inmiddels al meer dan een miljoen klanten trok: koffieshops, kunstenaars, marktkramers, boekhouders, babysitters, enzovoort, allemaal lui voor wie het tot dan toe geen steek hield om te investeren in een betaalterminal en de hoge abonnementsprijzen die daarvoor worden aangerekend. Square verzet nu ongeveer 3 miljard dollar per jaar mobiele betalingen. Allemaal dankzij mondreclame: Square heeft niemand in huis die zich bezighoudt met sales en business development.

Dorsey is een wandelaar, zegt hij zelf. En dat houdt steek. In 2010 werd hij na alweer een CEO-herschikking - Evan Williams werd vervangen door Dick Costolo - opnieuw aan boord gehaald bij Twitter, waar hij nu bestuursvoorzitter en creatief directeur is. Hij combineert zijn twee jobs door constant van het ene gebouw naar het andere te wandelen: Square zit tussen Fifth en Mission Avenue, Twitter zit op Folsom Street.

Tegenover de sweat equity die Dorsey zelf in zijn bedrijven pompt, staan natuurlijk de riante investeringsbedragen. Maar die fondsen worden erg traagjes vervangen door omzet. Vooral de omzet van Twitter is peanuts: in 2011 verdiende het bedrijf 140 miljoen dollar, een peulenschil in vergelijking met de solide 4,7 miljard die Facebook in hetzelfde jaar binnenhaalde. Silicon Valley maakt zich stilaan een beetje zorgen over Twitter: niet alleen vanwege de vele intriges aan de top, waarvan ook Dorsey eventjes het slachtoffer werd, maar ook omdat het bedrijf er maar niet in slaagt een deftig businessmodel op poten te zetten.

 
Jack Dorsey, een prille dertiger, is 10 miljard dollar waard, rekende de Amerikaanse zakenpers voor
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234