Donderdag 28/05/2020

Technologie

De eerste zelfrijdende auto's bollen nu al door Arizona, helemaal alleen

Een van Waymo's autonome wagens die nu volledig zelfstandig door Phoenix, Arizona rijden.Beeld AP

Voor het eerst in de geschiedenis rijden zelfstandig opererende auto's op de openbare weg, zonder dat er iemand aan het stuur zit. Waymo, onderdeel van Google, test die momenteel al in het verkeer.

Phoenix is niet enkel de hoofdstad van de staat Arizona. Het is ook de speeltuin van de eerste échte zelfrijdende auto's. Die rijden er nu al helemaal autonoom rond, zonder menselijk toezicht of vaste routes. Die primeur is weggelegd voor Waymo, de Google-satelliet die gespecialiseerd is in autonome voertuigen.  

Dat bevestigde Waymo-baas John Krafcik dinsdag op een persconferentie in Lissabon. Dat net Arizona de proeftuin is, is geen toeval. Daar hoeft er wettelijk gezien namelijk geen menselijke chauffeur mee te rijden met zelfstandig opererende auto's.

Grote verrassing

Dat Waymo hier nu mee uitpakt is een grote verrassing. Men dacht namelijk lange tijd dat het nog jaren zou duren voor de eerste auto's zonder menselijke bestuurder door stedelijk gebied kunnen rijden. Dat het Waymo is gelukt, zal de auto-industrie mogelijk op haar kop zetten.

In het begin zullen de zelfrijdende auto's de concurrentie aangaan met bestaande taxidiensten als Uber, dat gebruik maakt van menselijke chauffeurs, zei Krafcik. Het concern werkt onder meer samen met de taxidienst Lyft (niet aanwezig in Europa), autofabrikant Fiat-Chrysler en verhuurbedrijf Avis. 

"Het is heel knap dat het is gelukt", zegt Carlo van de Weijer, onderzoeker slimme mobiliteit aan de Technische Universiteit Eindhoven. "Al is autonoom rijden in een staat als Arizona wel een stukje makkelijker dan in Jakarta, Hanoi of Napels. In Arizona heb je bijvoorbeeld ook geen anarchistische fietsers zoals hier." De onderzoeker denkt dat het daarom nog wel even zal duren voor de auto's van Waymo buiten de Verenigde Staten gaan rijden. 

Vraagstukken

Een van de vraagstukken in de praktijk zal zijn of de computerauto de wet flexibel kan interpreteren. "Mensen doen dat continu en overtreden daarom soms de wet in het verkeer zonder dat dit meteen gevaarlijk is", zegt van de Weijer. "Computers kunnen dat in principe niet." Bijvoorbeeld: een computerauto die zich precies aan de regels houdt, zal in een drukke omgeving moeite hebben om in te voegen. Waar menselijke bestuurders soms voorrang afdwingen, is de autonoom rijdende auto daar minder sterk in.

Deze nieuwe stap is vooral een klap voor Uber, dat ook experimenteert met zelfstandig rijdende auto's. De veelbesproken taxidienst ondervond de afgelopen maanden een aantal fikse tegenslagen. Zo wordt het bedrijf onder meer van bedrijfsspionage beschuldigd door Waymo. Een voormalige medewerker zou gevoelige informatie hebben gestolen om daarmee zijn eigen bedrijf te beginnen, dat later door Uber voor honderden miljoenen euro's werd opgekocht.

Concurrentie voor trein, tram en bus?

Toch moeten nog andere spelers deze evolutie vrezen. Het openbaar vervoer bijvoorbeeld, denkt van de Weijer. De doorsnee auto staat namelijk 95 procent van de tijd stil. Dat zal niet meer zo zijn met zelfrijdende auto's. Ook een eventuele bestuurder moet dan niet meer worden betaald. Dat kan de prijs per autokilometer fors doen dalen. "En als je in een autonome auto in de file staat, kun je gewoon blijven doorwerken", stelt van de Weijer. "Een voordeel dat mensen nu noemen van het openbaar vervoer, maar dat heb je straks dus ook in de auto." Een mogelijk gevolg is dat in de toekomst de files daardoor nog verder zullen toenemen. 

Waymo heeft de afgelopen jaren ongeveer 5 miljoen kilometer afgelegd op de weg, waarbij altijd een medewerker achter het stuur zat. Ook zijn ruim 4 miljard kilometers in computersimulaties gereden, om de kunstmatig intelligente systemen te trainen. De afgelopen maanden zou het aantal keer dat de menselijke toezichthouder moest ingrijpen drastisch zijn gedaald, blijkt uit rapportages. Waymo ligt nu letterlijk mijlenver voor op de concurrentie, van wie de meeste inschatten dat ze rond de decenniumwisseling met volledig autonoom rijdende auto's komen.  

De modellen van Waymo kunnen nog niet onder alle omstandigheden zelfstandig rijden. Bij zeer slecht weer blijft een menselijke bestuurder nodig. Toch wil het bedrijf de testfase snel afronden. Binnen enkele maanden zou deze dienst al aan het publiek worden aangeboden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234