Woensdag 26/02/2020

Wetenschap

‘Buitenaardse’ mummie blijkt mismaakt meisje

Beeld AFP

Het 'skelet van Atacama', een griezelig mummietje dat onder ufogelovigen een zekere faam geniet als buitenaards wezen, blijkt eigenlijk een gruwelijk mismaakte baby te zijn. Het meisje, want dat is het, heeft een opeenstapeling van bizarre geboortedefecten die artsen nog niet eerder zagen. Wellicht zijn die defecten versterkt door de nabijheid van een salpetermijn, denken kenners.

Het verdroogde lijkje werd in 2003 gevonden in een leren zakje achter een verlaten kerk in de Chileense Atacamawoestijn en is in alles bizar: slechts 15 centimeter groot, met een schedel uitgerekt als een meloen, schuine oogkassen, tien in plaats van de gebruikelijke twaalf ribben en de ‘botleeftijd’ van een 6- tot 8-jarige. Hoewel onderzoekers jaren geleden al vaststelden dat het dna van het lijkje menselijk is, figureert het in zeker één ufodocumentaire en op diverse mysteriewebsites als bewijs voor intelligent buitenaards leven.

Maar het is een ernstig misvormde foetus, die vermoedelijk na een miskraam of vroeggeboorte is achtergelaten in de woestijn, schrijft een team onder leiding van celbioloog Garry Nolan van de Amerikaanse Stanford Universiteit nu in het vakblad Genome Research. Het kind blijkt in minstens zeven genen defecten te hebben, die kunnen leiden tot groei- en skeletstoornissen met onheilszwangere namen als ‘syndroom van Kabuki’, ‘osteogenesis imperfecta’ en ‘Greenbergdysplasie’. Afzonderlijk al genoeg voor een ernstig gehandicapt leven, en dit meisje had ze allemaal.

Vreselijke omstandigheden

Gruwelijk, vindt ook ontwikkelingsbioloog Frietson Galis, zelf niet betrokken bij het onderzoek. Ze wijst erop dat de foetus is gevonden in La Noria,een verlaten nederzetting bij een gesloten salpetermijn. "Kennelijk waren de omstandigheden daar vreselijk. Armoede, slavernij, ziekten", schetst ze. Na de Eerste Wereldoorlog werd de mijn gesloten en verliet men La Noria. "Men durfde niet meer bij de begraafplaats te komen, men dacht dat er geesten woonden. Dat doet vermoeden dat deze foetus zeker een eeuw oud is." Hoofdonderzoeker Nolan denkt dat het meisje korter geleden stierf.

Wat het kind aan syndromen had is volgens Galis niet goed te zeggen: "Dit is geen bekende combinatie van mutaties. De effecten van de mutaties zijn mogelijk verergerd door nitraatvergiftiging, ondervoeding en de vreselijke omstandigheden." "Heel abnormaal" is volgens Galis dat het kind maar tien ribben heeft. "In ons eigen onderzoek aan 1.300 foetussen en overleden pasgeborenen vonden we maar twee gevallen met tien ribben. Dat gaat eigenlijk altijd gepaard met meerdere ernstige afwijkingen."

De dna-analyse wijst op een afkomst uit de Andes, het gebied waar ze werd gevonden. Hoofdonderzoeker Nolan vindt dat het meisje, dat eigendom is van een Spaanse verzamelaar, eigenlijk weer terug moet naar Chili. "Ik denk dat het kind begraven moet worden volgens de plaatselijke gebruiken."

Het skeletje is 15 centimeter lang.Beeld AFP
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234