Maandag 11/11/2019

Wetenschap

"Belgische wetenschap is wereldtop"

Damya Laoui is een van de vier Belgische genomineerden van MIT's "Innovators under 35 Europe". Beeld rv

De befaamde technologie-universiteit MIT selecteerde liefst vier Belgen op hun prestigieuze ranglijst van 'innovators' onder de 35. "Dit is geen toeval", zegt ICT-kenner Steven Van Belleghem.

"Dit is een mooie erkenning voor ons werk", zegt Damya Laoui (32). De wetenschapster doet onderzoek naar nieuwe immuuntherapieën in de bestrijding van kanker. Zij is een van de vier Belgen die op de befaamde lijst 'Innovators under 35 Europe' van MIT Technology Review staat. 

Het magazine van het Massachusetts Institute of Technology (MIT), de prestigieuze technische universiteit uit de Verenigde Staten, bekroont zo 35 talentvolle vernieuwers en ondernemers uit Europa. Helemaal indrukwekkend is het als je weet dat de 35 laureaten werden gekozen uit meer dan 1.100 inzendingen.

Voor België gaat het om Victor Dillard, wiens artificial-intelligenceplatform helpt om veilige en efficiënte gentherapie te ontwikkelen. Vincent Spruyt ontwikkelde een machinaal leerplatform dat via big data menselijk gedrag verklaart en voorspelt. Julien De Wit ontwikkelde nieuwe technieken om mogelijk bewoonbare planeten te identificeren en bestuderen die rond andere sterren dan de zon draaien.

Golf van enthousiasme

Na drie jaar onderzoek heeft Damya Laoui, die verbonden is aan zowel de VUB als het Vlaams Instituut voor Biotechnologie (VIB), twee soorten cellen ontdekt die, zonder veranderingen van welke aard ook, het immuunsysteem kunnen stimuleren om de groei van de tumor te vertragen.

"De meeste immuuncellen in het menselijk lichaam zijn bedoeld om te vechten tegen ziekte", legt Laoui uit. "Maar er zijn net zo die tumorgroei stimuleren, terwijl we ook hebben ontdekt dat bepaalde cellen in staat zijn om de patiënt te beschermen tegen hun kanker. We hopen dus op een vaccin op basis van het eigen immuunsysteem van de patiënt." Het is deze doorbraak die tot Laoui's erkenning heeft geleid. Ze zegt nog steeds niet te weten wie haar uiteindelijk heeft genomineerd, want je kunt niet zelf kandideren.

Het is voor het eerst dat MIT Technology Review in heel Europa op zoek ging naar talent. Het zijn Europese ambassadeurs als Omar Mohout, onder meer professor ondernemerschap aan Antwerp Business School, die talent scouten en doorgeven aan MIT. "Het is heus geen toeval dat er vier Belgen op de lijst staan", zegt Mohout. "Mensen beseffen niet hoeveel talent er hier actief is." 

Dat is precies wat Steven Van Belleghem, adjunct-professor aan Vlerick Business School, auteur en digitale ondernemer, ook zegt. "Het voorbije decennium is in België een heuse golf van enthousiasme ontstaan. Op het vlak van biotech of artificiële intelligentie staan we op de wereldkaart. Iedereen staart zich blind op Silicon Valley, maar in onze eigen achtertuin is er van alles aan het broeden." Hoe dat komt? "De puzzelstukjes vallen op hun plaats, er is talent, er is enthousiasme en er zijn middelen."

'Visibiliteit is onbetaalbaar'

Het zijn die middelen waar Damya Laoui op hoopt. "Er is geen geldprijs aan verbonden, maar de erkenning en de visibiliteit die je krijgt is onbetaalbaar. Ik hoop daardoor connecties te kunnen maken met klinische partners of investeerders. Momenteel bevindt mijn onderzoek zich nog in de pre-klinische fase, het zit nog volop in het laboratorium. Als we een volgende stap willen zetten, dan moeten we naar buiten. Dat kost veel geld, en dergelijke erkenning is zeker een extra hulp."

Uitsluitsel op 14 september. De 35 kandidaten worden onderverdeeld in 5 groepen: uitvinders, ondernemers, visionairen, pioniers en weldoeners. Per categorie wordt één project gekozen.

Er is overigens nog een Belg op de MIT-uitreiking. Koenraad Debackere, afgevaardigd bestuurder van KU Leuven Research & Development, zetelt in de jury. "Neen, ik ben niet verrast dat we zo goed scoren", zegt Debackere. "Er zijn verschillende Belgische initiatieven, met telkens een mooie mix van dynamiek en wetenschappelijke onderbouw. Op dat vlak zijn we de jongste jaren sterk geëvolueerd." 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234