Woensdag 21/08/2019

Reizen

Belg Kris Naudts bouwt het reisplatform van de toekomst: Culture Trip

Het drukke Shibuya-kruispunt in Tokio, Japan. Beeld Unsplash - Koukichi Takahashi

Vergeet Lonely Planet en Airbnb. Reizen in de 21ste eeuw doen we allemaal, toch als het aan oprichter Kris Naudts ligt, via het reisplatform Culture Trip. De Oost-Vlaming haalde het voorbije jaar al bijna 80 miljoen euro op om die droom te verwezenlijken.

Wat is Culture Trip?

Culture Trip is een Londense website die werd opgericht door de Belg Kris Naudts. De filosofie van het reisplatform is eenvoudig: cultuur doet reizen. Wie mensen laat kennismaken met de cultuur, de geschiedenis en de plaatselijke kwaliteiten van steden en streken, geeft hen zin om zelf te reizen. Dat concept staat natuurlijk al als een huis van voor de eerste aflevering van het afgeserveerde Vlaanderen Vakantieland.

Het bedrijf achter de website haalde de afgelopen jaren in totaal al meer dan 90 miljoen euro op. Investeerders geloven vooral in de datagedreven strategie van Naudts en zijn collega’s. Culture Trip moet hét globale platform worden waar mensen niet alleen inspiratie kunnen opdoen voor hun volgende reis aan de hand van praktische tips en dure reisdocumentaires, op termijn moeten bezoekers ook rechtstreeks hun reis kunnen boeken op het platform.

Wie naar Culture Trip surft, komt op een site terecht die op het eerste gezicht veel doet denken aan reisgidsen zoals The Lonely Planet of Traveller van Condé Nast. Je leest er stukken zoals ‘Top 10 Murals To Check Out On The Brussels Comic Book Route’ of ‘A Short History of Tokyo’s Shibuya Crossing’. 

Achter de schermen werken er bijna 300 mensen voor het bedrijf, de honderden freelancers wereldwijd voor het merendeel aan artikels en video’s zorgen niet meegerekend. Allemaal samen produceren zij honderden tot duizenden stukken per maand. Die genereren maandelijks 20 miljoen unieke bezoekers. Ter vergelijking: Traveller lokt 3,4 miljoen unieke bezoekers per maand, The Lonely Planet klokt af op 13 miljoen. De afgelopen twee jaar werden de video’s van Culture Trip allemaal samen meer dan 2 miljard keer bekeken.

Mede dankzij die cijfers haalde de Belgische oprichter Kris Naudts afgelopen jaar niet alleen 80 miljoen dollar (71 miljoen euro) aan investeringen op, plots verschenen er overal in gespecialiseerde pers zoals Fortune en CNBC artikels over de ex-psychiater die een succesvol reisplatform uit de grond aan het stampen is. Maar wat heeft Culture Trip dat gevestigde waarden zoals The Lonely Planet niet hebben?

Het eerste deel van de verklaring is de persoon Kris Naudts zelf en zijn specifieke manier van reizen. “Ik lees eerst fictieverhalen over de plekken waar ik op reis ga”, zegt hij in een Skype-interview met De Morgen. Dat klinkt gemakkelijker dan het in praktijk is. Want welke fictieverhalen lees je best vooraleer je op een trip naar de Caraïben vertrekt? Waar zoek je de meest spannende detectives die zich in Kuala Lumpur afspelen? Wie schrijft de beste sciencefictionverhalen in Tokio in het jaar 2150? En telt Somalische poëzie ook mee?

Naudts besloot in 2011 om zelf een zoekmachine te bouwen die dergelijke zoektochten moet vergemakkelijken. Hij kocht licenties van alle bibliografische data van de Engelstalige boekenmarkt en ontwikkelde een script. Daarmee analyseerde hij de synopsis van boeken op zoek naar de plek waar een verhaal zich afspeelt. Elk boek kreeg meteen ook een label met het juiste genre. Met die data bouwde Naudts een alternatieve online boekenwinkel: Culture Trip.

Kris Naudts bouwt sinds 2011 aan het internationaal reisplatform Culture Trip Beeld RV - The Culture Trip

Geen tekst, maar plaatjes

De beginnende ondernemer, die een leven als psychiatrisch onderzoeker aan de Londense universiteit King’s College vaarwel zei, leek meteen een goudader te hebben gevonden. Hij kreeg een uitnodiging van Google om zijn concept voor te stellen in Parijs. “Je moet daarmee naar investeerders in Silicon Valley, zeiden ze”, herinnert hij zich nog. “Allemaal goed en wel, maar ik kende die wereld niet.” Een verhuis van Londen naar Silicon Valley zag Naudts met zijn gezin ook niet meteen zitten, maar het enthousiasme werkte aanstekelijk. Hij raakte er steeds meer van overtuigd dat hij de juiste beslissing nam. Er viel geld te verdienen met een alternatieve, online boekenwinkel.

Al restte er wel nog een fundamenteel probleem: het is niet omdat de grootste zoekmachine ter wereld interesse heeft in de start-up dat mensen die op zoek zijn naar een leuk boek vanzelf naar Culture Trip surfen. Laat staan dat ze er boeken kopen. Daarmee komen we bij een tweede deel van de verklaring wat Culture Trip volgens investeerders voor heeft op The Lonely Planet & co. Als wetenschapper heeft Naudts altijd geleerd om data te laten spreken. Een gewoonte die hij in de cultuur van zijn nieuw bedrijf wil doortrekken. 

Hij begon al snel te experimenteren door korte teksten over reisbestemmingen te schrijven en goed te kijken in de data wat mensen graag lezen. Zo kwam hij er bijvoorbeeld achter dat mensen heel graag over architectuur lezen. Of beter: dat ze graag naar plaatjes van architecturale hoogstandjes kijken. “Maar ook teksten waarin we wat dieper ingaan op lokale kunstenaars of bekende kunstwerken die op een bepaalde plek zijn gemaakt, toonden steeds meer de richting aan waar de toekomst van Culture Trip lag”, zegt Naudts.

Zijn boekenwinkel vervelde steeds meer naar een website die reizen plannen niet alleen gemakkelijker, maar aangenamer tout court moet maken. Daar zit volgens Naudts namelijk een gat in de markt. “De reissector is tot nu toe relatief gespaard gebleven van de digitalisering.” En dan laat hij websites zoals cheaptickets.com of booking.com bewust buiten beschouwing. “Dat zijn websites die gaan om de transactie, het boeken van een reis. Niet om reizen zelf en de beleving er rond.” 

Hij raakte ervan overtuigd dat reizen voor millennials een belangrijk deel van hun identiteit bepaalt. “Meer dan ooit toont een reisbestemming – net als wat je eet – voor een stuk wie je bent. Bovendien is een foto op Instagram bij de Eiffeltoren in Parijs niet meer voldoende. Mensen willen een unieke ervaring beleven en delen. Of ze nu in Parijs of Singapore op reis gaan.” Het is volgens Naudts niet logisch om eerst een reis te boeken en dan pas uit te vlooien wat je daar allemaal wil beleven. Culture Trip wil dat proces door een combinatie van inspirerende artikels, video’s en slimme data-analyse opnieuw omdraaien.

Werken in de lobby

Dat sluit meteen aan bij een derde, cruciaal verschil. “Bij The Lonely Planet draait alles om tekst, bij ons draait het om code”, zegt Naudts. Dat klinkt absurd. Maar wie als een digitaal mediaplatform relevant wil zijn, kan niet anders. Culture Trip is geen nieuwssite waar mensen dagelijks naartoe surfen. De website moet relevant zijn voor gebruikers wanneer zij daar nood aan hebben. De hele structuur van Culture Trip is gebouwd op de wetenschap dat mensen naar de wereld kijken via zoekmachines.

Alle teksten en video’s krijgen van in het begin de juiste tags mee en elk stukje tekst is gemakkelijk te recycleren. Al gebruikt Naudts liever het woord personaliseren. Hij kiest een absurd voorbeeld om dat te verduidelijken. “Wij hebben voor onze website alle musea van Parijs bezocht. Maar misschien ben jij om de een of andere reden enkel geïnteresseerd om musea te bezoeken waar ze in de brasserie chocolademousse serveren. Op termijn willen wij jouw een gepersonaliseerd lijstje bezorgen waar al die musea op staan.”

Daarvoor zal Culture Trip een beroep moeten doen op zoekgeschiedenis en andere persoonlijke data van bezoekers. “Maar we zullen altijd duidelijk zijn over hoe we met die data omgaan”, anticipeert Naudts op de privacy-gevoeligheden die vandaag heersen. Hij kijkt naar de laatste ontwikkelingen in artificiële intelligentie om dat soort uitdagingen aan te gaan. “Wij zijn niet zomaar een mediabedrijf”, benadrukt hij nogmaals, “technologische vernieuwing is de kern van wat ons drijft”. 

Ons. Tussen 2011 en 2014 betekende dat meer een zootje ongeregeld dan een bedrijf. Veel geld was er op dat moment niet voor handen. Nieuwe pennen en videoproducers vond Naudts door mensen aan te schrijven via Twitter en LinkedIn. En wanneer de 1 miljoen dollar (890.000 euro) aan investeringen op raakte, ruilden hij en zijn collega’s hun klein kantoor in Londen in voor de lobby’s van hotels. Zolang ze daar voldoende koffie nuttigden, werden ze door de uitbaters getolereerd. Het scheelde niet veel of Culture Trip legde toen de boeken neer.

Maar ondertussen lijkt Naudts te kunnen bewijzen dat zijn visie ook steek houdt. Hij gelooft als geen ander cultuur de katalysator is om zijn platform te doen slagen. Dit jaar publiceerde Culture Trip verschillende minireeksen op het web die even goed op Netflix hadden kunnen verschijnen. Neem ‘Beyond Hollywood’, een achtdelige reeks die de kijker onder andere meeneemt Scandinavië, Hong Kong en Ghana. Plekken die minstens even interessant zijn als het grote Hollywood wanneer het op film aankomt.

Dat succes kent ook zijn keerzijde. Zo gaan Amerikaanse technologiebladen zoals Forbes ook op zoek naar wat er fout loopt in Naudts’ bedrijf. Een aantal ex-werknemers hadden slechte reviews achtergelaten op de jobsite Glassdoor. Dat werd meteen de kop van een verhaal op de website van het zakenblad. Naudts kijkt er met gemengde gevoelens op terug. “In het gesprek met die journalist ging het 5 minuten over die reviews, en die maakt daar dan de opening van zijn verhaal van”, zegt Naudts. Ten gronde reageert hij ook: “In onze groeispurt was ik misschien iets te veel gefocust op snel vooruitgaan. Ik moet nu ook leren om voor meer dan 200 werknemers te zorgen. Daar zijn we fel mee bezig.”

Rechtstreeks boeken

Het wordt ook steeds duidelijker hoe het bedrijf geld zal verdienen. Culture Trip sluit lucratieve deals af met bedrijven bedrijven zoals British Airways. De Britse luchtvaartmaatschappij betaalde enkele honderdduizenden euro’s (Culture Trip mag het exacte bedrag niet communiceren) voor een mini-website waar Britten op een interactieve manier reisbestemmingen kunnen ontdekken die te bereiken zijn van de luchthaven Londen Gatwick. 

Later dit jaar rollen Naudts & co een nieuwe pijler uit die voor extra inkomsten moet zorgen. “We bouwen aan een systeem dat het mogelijk moet maken voor bezoekers om meteen hun reis rechtstreeks via Culture Trip te boeken”, zegt Naudts. Die volgende stap in de evolutie van het bedrijf maakt vergelijkingen met reisgidsen irrelevant. “Jij hebt in dit gesprek de hele tijd verwezen naar The Lonely Planet, maar ik zie hen helemaal niet als concurrent. Ik zie er op dit moment maar twee: dat zijn Airbnb, dat zich ook steeds meer op reiservaring toelegt, en het Duitse Get Your Guide, dat een gelijkaardige oefening maakt als wij.”

Naudts droomt er luidop van om van Culture Trip een globaal platform te maken waar iedereen zo goed als automatisch heen surft als hij of zij een reis wil boeken. “Denk aan Wikipedia, maar dan duidelijker en met een interface die een stuk gebruiksvriendelijker is. Wij willen de bril worden waarmee mensen naar hun vakantiebestemming kijken.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden