Vrijdag 30/09/2022

AchtergrondVideogames

Activision Blizzard-deal brengt Microsoft enkele levels hoger

Met de overname van Activision Blizzard, voor zo'n 60 miljard euro, wordt Microsoft binnenkort wellicht de eigenaar van bekende videogamemerken als 'Call of Duty', 'World of Warcraft' en 'Candy Crush Saga'. Beeld REUTERS
Met de overname van Activision Blizzard, voor zo'n 60 miljard euro, wordt Microsoft binnenkort wellicht de eigenaar van bekende videogamemerken als 'Call of Duty', 'World of Warcraft' en 'Candy Crush Saga'.Beeld REUTERS

De overname van gamebedrijf Activision Blizzard door Microsoft, voor bijna 70 miljard dollar, is de grootste overnamedeal in niet alleen de videogame-industrie, maar zelfs de volledige techsector. De gevolgen voor hoe er gegamed zal worden, kunnen enorm groot zijn.

Ronald Meeus

Een dikke week geleden kreeg Microsofts Xbox-videogamebaas Phil Spencer, tijdens een interview met The New York Times, nog een pertinente vraag geserveerd over hoe de technologiereus voortaan wil omgaan met Activision Blizzard. De top van die geplaagde videogamegigant bleef sinds afgelopen zomer maar in opspraak komen over het oogluikend toestaan van een indringende #MeToo-cultuur binnen zijn rangen. Spencers antwoord op de vraag: “We hebben veranderd hoe we bepaalde dingen met hen doen, en ze beseffen het.” Wist de rest van de wereld veel dat hij er eigenlijk mee bedoelde: “We nemen de tent over.”

Als de Amerikaanse mededingingsautoriteiten akkoord gaan met de deal, heeft Microsoft binnenkort 68,7 miljard dollar (60,5 miljard euro) klaarliggen voor Activision Blizzard. Het is niet alleen de grootste overnamesom ooit betaald in de geschiedenis van de vijftig jaar oude videogame-industrie, maar zelfs de grootste acquisitie tot nu toe in de technologiesector: op een nipte tweede plaats zou wat dat betreft de overname van serverbouwer EMC door computergigant Dell komen, die daar 67 miljard dollar voor over had in 2015. Maar HP-Compaq (2001), Facebook-WhatsApp (2014) en SalesForce-Slack (2020)? Daar gingen bedragen voor om die niet eens de helft van deze deal bedroegen.

‘Call of Duty’ en al de rest

Bijna 70 miljard dollar is een bedrag dat zelfs een titaan als Microsoft, met een huidige cashberg van zo’n 95 miljard dollar, relatief pijn doet. Maar wat het ervoor terugkrijgt is ook niet gering. Activision Blizzards meest vanzelfsprekende troef op tafel is Call of Duty, de bekende schietspellenreeks waaronder niet alleen sinds 2003 jaarlijks een nieuwe succesgame verschijnt, maar die met component Warzone ook een druk bezochte gratis online-ervaring verzekert.

Maar Microsoft haalt met de overname een heel buffet aan potentiële versterkingen voor zijn eigen videogame-aanbod in huis. Andere bekende Activision Blizzard-franchises zijn onder meer Overwatch, Spyro the Dragon, Crash Bandicoot en Tony Hawk’s Pro Skater. Activision bouwde een portfolio van honderden gametitels op sinds 1979, toen het als het eerste onafhankelijke gamebedrijf werd opgericht door een aantal verongelijkte gamedesigners bij toenmalige consolereus Atari, en al die rechten zijn binnenkort dus van Microsoft.

In 2008 fuseerde het bovendien met de videogamepoot van het Franse mediaconcern Vivendi tot een gamebedrijf met twee merken: Activision en Blizzard Entertainment. Dankzij de games die onder die tweede pijler zitten (waaronder World of Warcraft en Diablo) versterkt Microsoft nu ook zijn aanbod aan pc-games, aangevoerd door eigen toppers als Age of Empires. Met competitief gespeelde titels als Overwatch, StarCraft en Heroes of the Storm heeft het concern een potentieel stevige voet tussen de deur in het eSports-circuit. En op mobiele toestellen, waar Microsoft zijn games maar niet aan de bak kreeg, wordt het nu een baas dankzij succesgame Candy Crush Saga van Activision Blizzards ‘casual’ afdeling King Digital. “Je kunt de deal geen grote verrassing noemen”, vatte Joost Van Dreunen, professor videogamebusiness in de New Yorkse Stern-zakenschool, het samen in een reeks Twitter-berichten.

Kaarten herschud

In datzelfde ‘draadje’ haalde Van Dreunen ook aan dat Activision Blizzard momenteel een relatief koopje is voor Microsoft: onder meer door de seksschandalen was het aandeel van het bedrijf gehalveerd ten opzichte van een jaar geleden. En ook niet onbelangrijk, zegt hij, is dat Activision Blizzard nog geen duidelijke strategie had wat het nieuwe grote ding in videogames betreft: videogame-abonnementsdiensten à la Netflix. Microsoft is daar momenteel de koning in, met ondertussen 25 miljoen abonnees voor zijn Xbox Game Pass, een dienst die sinds een jaar of twee geleden – meer dan de gameconsoles – het nieuwe speerpunt van Microsofts videogame-aanbod vormt. Dat populaire Activision-games daar nu op kunnen worden aangeboden, geeft Microsoft meteen weer een nieuw voetje voor op concurrerende diensten als EA Play, Apple Arcade, GeForce Now en PlayStation Now, die qua abonneeaantallen al ver achterlopen op Xbox Game Pass.

Een goeie vraag is nu hoe exclusief Microsoft de gametitels van zijn nieuwe aanwinst wil houden. Activision Blizzard maakt games voor alle platformen, inclusief dus die van Microsofts concurrenten Nintendo en Sony PlayStation. Het zou in de ‘platformagnostische’ aanpak van Microsoft, dat bijvoorbeeld ook zijn Office-bureelsoftware voor alle mogelijke computerplatformen maakt, passen om dat te blijven doen. Maar de eerdere overname van gamebedrijf Bethesda, dat het in september 2020 opslorpte voor 7,5 miljard dollar, laat zien dat het ook een compleet andere richting kan uitgaan: een aantal aanstaande games van dat bedrijf, zoals het voor eind dit jaar verwachte Starfield, werden ineens onverwacht exclusieve Xbox-producties.

Wat ook af te wachten valt, is in welke mate deze megadeal tout court de kaarten in de videogame-industrie zal herschudden. Activision Blizzard is, met een jaaromzet van 8 miljard dollar, het grootste westerse gamebedrijf. Dat zet meteen ook een potentiële prijs op het hoofd van iets kleinere partijen, zoals Take Two Interactive (het bedrijf achter Grand Theft Auto, dat pas nog onlinegamebedrijf Zynga overnam en daardoor een omzet van 6,1 miljard dollar waard werd) en Electronic Arts (maker van FIFA en Battlefield, met een jaaromzet van 5,5 miljard dollar in 2020). En het maakt van nog kleinere spelers, zoals het Franse Ubisoft, het Amerikaanse Epic Games of de Japanse bedrijven Square Enix en Bandai Namco, kleine kabouters in een bos dat nu wordt gedomineerd door reuzentrollen. Binnen de huidige trend van schaalvergroting in de gamesector wordt de kans dat ook een daarvan in nieuwe handen komt – die van PlayStation-exploitant Sony, een van Microsofts Big Tech-concurrenten als Amazon of Apple, of misschien wéér die van Microsoft zelf – alleen maar groter.

Metaverse

En dan is er, als laatste argument achter de overname, dat mysterieuze woord dat onder meer Microsoft-CEO Satya Nadella dinsdag liet vallen: “gaming speelt een sleutelrol in de ontwikkeling van het metaverse.” Dat laatste is momenteel een ledig buzzword dat op zowat alles slaat, van klassieke onlinewerelden tot vr-toepassingen, maar techbedrijven als Facebook/Meta en Microsoft zetten er zwaar op in voor de toekomst van hun technologie. Om een geslaagd metaversum uit te bouwen heeft Microsoft al troeven als zijn HoloLens-bril, zijn ontwikkelingen op gebied van artificiële intelligentie en zijn Azure-cloudcomputersysteem. De enige twee cruciale componenten die het nog miste, zegt analist Rupantar Guha van het Londense consultancybedrijf GlobalData, zijn levende interactieve content, en een wereldwijde gemeenschap die die wil consumeren. “Activisions populaire gamefrancises als Call of Duty en Overwatch, en de communities die ze aansturen, brengen Microsoft in positie als een leider in het metaverse.”

Microsofts grootste uitdaging in het opslorpen van Activision Blizzard wordt echter ook datgene wat een relatief koopje maakte van de deal: het integreren van de interne cultuur binnen de nieuwe aanwinst, die flink bezoedeld is door de seksuele intimidaties en verkrachtingen die onder het waakzame oog van CEO Bobby Kotick gebeurden. Microsofts bedrijfscultuur is momenteel onbesproken op dat gebied, maar het was dinsdag, nadat het nieuws over de acquisitie bekend werd, enorm duidelijk hoe verveeld de overnemer met de geplaagde CEO zit. Er kwam geen eenduidig antwoord op de vraag of Kotick nog zal aanblijven als hoofd van Activision Blizzard – dat wellicht net als Bethesda een apart merk onder de Microsoft-vlag zal blijven – nadat de overname is afgerond. Als hij uiteindelijk toch moet vertrekken, zal dat gezien de vier miljoen Activision Blizzard-aandelen die hij in bezit heeft met een extra zakcent van zo’n 380 miljoen dollar zijn.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234