Donderdag 29/10/2020

InterviewGreg Van Avermaet

‘Zes minuten voor de start zat ik nog op het toilet’: Greg Van Avermaet over zijn olympische titel in 2016

Greg Van Avermaet pakt de mooiste overwinning uit zijn carrière in Rio 2016.Beeld AFP

Normaal was Greg Van Avermaet nu zijn olympische titel aan het verdedigen in Tokio. Door corona moet hij het doen met de herinneringen van vier jaar geleden. ‘Ik heb hele dagen kip met rijst gegeten.’

Zijn gouden medaille ligt vandaag op een kast in de living. “Het is een van de weinige trofeeën die een plaats hebben gekregen in mijn huis”, zegt Greg Van Avermaet (35). Eerst zat ze in een kluis weggestopt. “Mijn ouders waren bang dat ze gestolen zou worden. Maar als ze in een kluis ligt, heb je er niks aan. Ik doe de medaille niet meer aan, maar als er bezoek is wordt ze weleens bekeken en aangeraakt.”

Besefte je meteen de grootsheid van wat je die dag had verwezenlijkt?

Greg Van Avermaet: “Ik ben heel nuchter in die dingen. Op het moment dat ik over de finish reed, wist ik wel dat het altijd het mooiste moment van mijn carrière zou zijn. Daarna moest er niets meer.”

“Ik was heel geconcentreerd, maar wist dat het een unieke kans was. Ik was niet met de twee snelsten op pad (Fuglsang en Majka, BA). Ik moest alleen de goede versnelling kiezen, zorgen dat de ketting niet oversprong en de sprint op het juiste moment aanzetten. Het gevoel toen ik als eerste over de meet kwam, was machtig.

“Ik word er vaak aan herinnerd. Ik zit in de buurt van Livigno nu. Deze week was ik in de middle of nowhere aan het mountainbiken en ik moest even wachten op mijn kameraden. Plots stopt er een Italiaan die vraagt of ik de olympische kampioen ben. Dat kom ik nu al vier jaar bijna dagelijks tegen. Op mijn zege in Parijs-Roubaix word ik veel minder aangesproken.”

Blijkbaar is je dagelijkse koffie bij het ontbijt ook een olympisch moment?

“Mijn koffiemachine heeft een plaat met de olympische ringen en de namen van de ploeg uit Rio. Elke keer als ik een koffie maak, word ik er dus aan herinnerd. Ik heb de vier ploegmaats van toen (Gilbert, Wellens, De Plus en Pauwels, red.) elk zo’n koffiemachine cadeau gedaan.”

De prijs voor zo’n toestel ligt rond de 2.500 euro. Dat maakt 10.000 euro in totaal.

(lacht) “Dat heb ik er zeker uitgehaald, het was een goede investering.”

Greg Van Avermaet is momenteel op stage in Livigno.Beeld Instagram

Je bent van plan om met je kinderen terug te keren naar Rio. Waarom?

“Ik wil ze de plek tonen die zoveel voor mij betekent. Vraag me niet wanneer, maar dat gaat gebeuren.”

Wat zijn de straffe verhalen die je vertelt aan je vrienden?

“Dat gaat dan over het avontuur. Zuid-Amerika is België niet. Als je een kraan opendraait, verwacht je dat daar water uitkomt; in de douche in ons appartement was dat eerst zand. We hadden ook lekken in ons plafond. Qua voeding moest je ook opletten, ik heb hele dagen kip met rijst gegeten.

“Op training heb ik heel leuke wijken gezien en favela’s. Heel mooie uitzichten, maar de bewoners hadden niet eens een toilet. Als mens is dat een ervaring om mee te maken. Het is iets anders dan over de Grote Markt van Antwerpen naar de start rijden.”

Over een toilet gesproken: klopt het dat je tot vlak voor de start hebt moeten zoeken naar een wc?

“Het begon al bij het omkleden. Dat moest in een soort strandcabine, met een handdoek om ons middel. Er was enkel een openbaar toilet, maar dat was op slot. Uiteindelijk heb ik een dixi gevonden bij de tv-compound. Het was nipt. Ik denk dat ik zes minuten voor de start nog op het toilet zat. Vervelend, want het was een evenement dat ik toch niet wilde missen.”

Bleef je daar rustig bij?

“Dat moment zelf was stressen, de rest niet. Als je met je ploeg weg bent, weet je wat er gaat gebeuren. Op een WK weet je ook wat er komt: telkens dezelfde bus, dezelfde rituelen, alles is voorgeprogrammeerd. Brazilië was improviseren. Maar ik kan makkelijk met veranderingen om en was relaxed. Ik wist dat ik een heel goede conditie had, ik had een goede Tour gereden en was klaar voor de wedstrijd.”

Je vader heeft deelgenomen aan de Spelen van Moskou in 1980, in een tijd dat alleen amateurs konden meedoen. Was Rio voor hem extra bijzonder?

“Toen ik jong was, is dat er ingepeperd: mijn pa zijn grootste prestatie was die selectie voor Moskou. Hij was bij de beste jonge renners van België toen. Zijn medaille lag bij ons thuis. Ik ben een paar keer naar school gegaan in zijn training van toen. Dan kwamen de mensen me vragen wat er op mijn trui stond en kon ik vertellen: ‘Team Belgium, maar in het Russisch.’

“Ik wilde dat ook bereiken. Na Londen 2012 zat ik met een vervelend gevoel: ik had er te weinig een doel van gemaakt. Ik heb me toen voorgenomen dat ik er bij een nieuwe kans alles voor ging doen.”

Over welke medaille had je het daarnet precies?

“Een deelnamemedaille. Die kreeg je in die tijd. In de Tour bestaat dat ook nog.”

Je bent in zijn voetsporen getreden. Heeft dat de band met je vader sterker gemaakt?

“Ik heb sowieso een goede band met mijn ouders. En ik ben wel een man die tradities in ere probeert te houden. Ik kan me voorstellen dat hij emotioneel was na de Spelen. Als mijn kinderen zoiets presteren, zou ik wellicht wenen. Wanneer ik het zelf doe, beleef ik het vooral innerlijk. Ik kan mijn gevoelens soms moeilijk naar buiten brengen.”

We zijn nu vier jaar na datum. Probeer nog een keer samen te vatten wat Rio voor je betekent.

“Ik ben iemand die heel hard heeft moeten werken voor zijn carrière, om stap per stap hoger te geraken. Dat was niet makkelijk. Ik heb wel altijd het gevoel gehad dat ik meer kracht had dan een ander om betere resultaten te boeken. Op de Spelen is het er allemaal uitgekomen. Ik zie die dag als een beloning voor al dat proberen. Het niet-opgeven definieert me.”

Je hebt destijds gelachen met je ex-ploegmaat Samuel Sánchez omdat die elke dag verwees naar zijn olympische titel uit 2008. Doe jij niet hetzelfde met die gouden helm en gouden fiets?

“Dat is waar. (grijnst) Maar ik ben nog regerend olympisch kampioen, hé. Ik heb vier jaar genoten van die fiets en die gadgets. Daar ben ik wel gevoelig aan. Als ik een opvolger heb, houd ik misschien een streep op mijn fiets, maar de rest ga ik achterwege laten. Ik vind het belangrijk om de eer en de aandacht aan de nieuwe olympische kampioen te laten.”

Van Avermaet: "Ik zie die dag als een beloning voor al dat proberen."Beeld BELGA

Betekent dat extra jaar als olympisch kampioen iets voor je?

“Totaal niet. Ik vind het zuur. Ik had nu heel graag deelgenomen aan nieuwe Spelen. Ik voelde me er klaar voor en had niks te verliezen. Het is een gemiste kans, en in 2021 ben ik weer een jaartje ouder.”

Je was 31 in Rio, vandaag 35. Begint er sleet op te komen?

“Dat is moeilijk te meten. Beter zal ik niet meer worden, maar ik probeer mijn job nog altijd te doen zoals toen: met veel passie, met veel plezier, niet tot in het extreme. Mentaal fris blijven is het belangrijkste.”

Heb je niet een keer verteld dat je af en toe opstaat met stramme spieren?

“Mijn achillespezen kunnen opspelen. Maar qua kracht zit het nog altijd heel goed. 2016 en 2017, de jaren waarin ik het meest won, zijn niet meer uit te wissen. Ik hoop er nog een heel mooi jaar bij te doen. Dus, is het beste al geweest? Momenteel zegt het hoofd neen.”

Kan 2020 nog zo’n topjaar worden?

“Ik voel me goed, ik voel me sterk, ik voel me klaar. Ik heb nooit veel hoogtestages gedaan in mijn carrière, maar dit jaar zit ik al aan mijn derde. Het bewijs dat ik zeker niet uitgeblust ben.”

Volgend jaar overlapt de olympische wegrit met de slotdag van de Tour. Wat doe jij?

“Ik zou willen vragen om ons alsjeblieft niet op de eerste dag te programmeren in Tokio. Als je de wegrit in de tweede week legt, kunnen alle toppers meedoen. Want Van Avermaet kan eventueel afstappen in de Tour, maar andere renners niet. De Olympische Spelen verdienen het om de beste renners van de wereld aan de start te krijgen.”

Tot slot: een olympische titel is voor het leven. Moet jij nu altijd het goede voorbeeld geven?

“De slogan van de Spelen luidt: inspire the young people. Ik wil jonge mensen aanzetten tot sport. Voor hun gezondheid en omdat het leuk is om prestaties neer te zetten. Ik probeer dat dagelijks te verkondigen door vriendelijk te zijn en mensen te stimuleren. Daar wil ik wel verantwoordelijkheid in pakken.” 

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234