Zondag 24/01/2021

AchtergrondMilaan-Sanremo

‘Wegpoefen op zijn Tchmils, waarom niet?’

Philippe Gilbert is op ploegstage in het Spaanse Javea.Beeld BELGA

Milaan-Sanremo, dáár doet Philippe Gilbert het nog voor. Ook al is hij 38 en mist hij de explosiviteit van in zijn jonge jaren. Tom Boonen kruipt in het hoofd van zijn generatiegenoot. ‘Een topper als Gilbert verlaat de sport via de grote poort.’

Niemand die beter kan inschatten wat in het hoofd van Philippe Gilbert omgaat dan generatiegenoot Tom Boonen. Ook hij was niet klaar met de wielersport, na die zware crash in de Ronde van Abu Dhabi in oktober 2015, zes dagen voor zijn 35ste verjaardag. Schedelbreuk en blijvende gehoorschade was het verdict. Op doktersadvies bleef hij zes maanden aan de kant. 

Het zou allemaal wel. Boonen voelde dat magische record van Roger De Vlaeminck in Parijs-Roubaix binnen bereik. Eén zege scheidde hem van een vijfde kassei, de eeuwige roem. Het deed het vuur in hem nog anderhalf seizoen branden. Gilbert bevindt zich in een vergelijkbare situatie, vindt Boonen. Vier van de vijf klassieke monumenten (Vlaanderen, Roubaix, Luik, Lombardije) staan op zijn palmares, alleen Milaan-Sanremo ontbreekt. 

“Net als ik vijf jaar geleden is Gilbert op een punt in zijn carrière aanbeland waarop eigenlijk niks meer moet. Niemand die het hem kwalijk zou nemen mocht hij zeggen: ‘Ik stop, het is goed geweest.’ Maar dat wil hij niet. Niet op die manier. Buitenwandelen doet een krak als hij via de grote poort. Met een knal. Of toch minstens waardig, netjes, op een manier waarmee hij vrede heeft. Milaan-Sanremo kan hem daarbij helpen.”

Race tegen de klok

Dat een vijfde monument zijn carrière extra glans zou geven, zegt Gilbert. Boonen relativeert: “Het zal geen verschil meer maken. We zullen over tien jaar niet met minder bewondering over Gilbert praten als hij Milaan-Sanremo niet wint. Anderzijds, laat hem dat maar denken. Hij moet de kers voor zichzelf op de taart willen zetten, niet voor ons. Dat is belangrijk.” 

Net als Boonen rijdt ook Gilbert na de revalidatie van zijn knieschijfbreuk een race tegen de klok. “Hij ziet de tijd die hem nog rest in het peloton wegtikken. Elke seconde telt. Maar hij moet er wel 100 procent voor gaan. Anders zou hij het zich zijn leven lang kunnen beklagen. Ik herinner me nog hoe mijn planning vanaf dag één na de val volledig in het teken stond van dat ene, ultieme doel.” 

Mathew Hayman verslaat Tom Boonen in Parijs-Roubaix 2016.Beeld Photo News

En, waarachtig, bijna was het hem nog gelukt ook. Boonen werd op de piste in Roubaix tweede na Mathew Hayman. Een koers die hij in principe nooit had mogen verliezen. “Maar waarin ik me nooit eerder zó geweldig heb geamuseerd en die me toch weer deed proeven van het succes. Hm! dacht ik, was ik iets beter geweest, dan zat er meer in. Het kán dus nog. Naar dat gevoel moet Gilbert op zoek.”

Misschien heeft Gilbert dat gevoel al wel beet. Want uitgerekend in het moeilijke coronajaar 2020 reed hij zijn beste Milaan-Sanremo sinds 2011: negende. Het doet Boonen geloven dat niets onmogelijk is. “Meer dan in Parijs-Roubaix zal alles moeten meezitten”, beseft hij wel. 

Dat hij niet langer de explosiefste renner van het pak is, werpt Gilbert op. Boonen: “Het verschil maken op de Poggio zal er niet meer inzitten. De absolute dominantie is weg, omdat er op je 38ste nu eenmaal sleet komt op capaciteiten waarover je op je 25ste nog volop beschikt. Maar op zijn Tchmils, zoals in 1999? Een samentroeping net na de Poggio, een korte windstilte en dan ‘wegpoefen’ op lef en ervaring. Waarom niet? Tchmil was ook al 36. Je kunt zo’n moment niet meer zelf creëren. Maar áls het zich aandient, je zit er en je bent goed, dan kun je ook winnen. Zeker als je Philippe Gilbert heet en zo’n lepe vos bent.” 

Gilbert ligt nog tot eind 2022 onder contract bij Lotto-Soudal. Hij kan dus zonder druk toewerken naar D-day, zaterdag 20 maart. “Het is hoe dan ook aftellen”, weet Boonen. “Zijn laatste twee kansen komen eraan. Het siert ‘Phil’ wel dat hij ze nog probeert te grijpen.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234