Zondag 12/07/2020

Formule 1

Waarom het zo lang duurde om de start van het nieuwe F1-seizoen uit te stellen

Charles Leclerc voor Ferrari Beeld Photo News

De GP's van Nederland (3 mei) en Spanje (10 mei) zijn uitgesteld, de GP van Monaco (24 mei) is voor 2020 zelfs definitief van de baan. Het formule 1-seizoen trapt nu af in Azerbeidzjan op 7 juni. Dat had helemaal anders kunnen lopen.

Volg alle ontwikkelingen rond het coronavirus in onze liveblog

Het scheelde twee uur of het seizoen was een week geleden al van start gegaan in Australië. Ondanks een coronageval in de paddock waren zes van de tien teams in Melbourne bereid in elk geval te beginnen aan de vrije trainingen. In de cocon van de F1 is de echte wereld soms ver weg.

Er was vrijdag diep in de nacht van Melbourne een telefoontje voor nodig, schrijft het Britse racemagazine Autosport. Aan de ene kant van de lijn de topman van Daimler Ola Källenius, het moederbedrijf van Mercedes. Aan de andere kant Toto Wolff, de teambaas van de Duitse renstal. Zonder Wolff iets op te dragen vroeg Källenius of hij nog een keer goed wilde nadenken over wat er in de wereld aan de hand was.

Niet lang daarvoor had Wolff tijdens een nachtelijk spoedoverleg in een vijfsterrenhotel in hartje Melbourne nog groen licht gegeven om te beginnen aan het raceweekend. Dat overleg was ingelast nadat eerder op de dag een teamlid van McLaren positief had getest op het Covid-19-virus. De renstal trok zich meteen terug uit de race.

Alexandre Premat in Australië.Beeld Photo News

In het overleg met de negen overgebleven teams verklaarden Ferrari, Alfa Romeo en Renault zich solidair met McLaren. De teams vonden het niet gepast te racen. Maar vier andere teams (Mercedes, Racing Point, Red Bull en Alpha Tauri) waren wel bereid de motoren te starten en twee (Williams en Haas) hadden gezegd zich aan te sluiten bij de meerderheid. Sportief directeur van de formule 1 Ross Brawn kreeg vanwege de patstelling de beslissende stem. Hij neigde naar racen.

Tot het telefoontje van de Daimler-baas kwam, Mercedes-baas Wolff van gedachten veranderde en de kaarten opnieuw werden geschud. Door het terugtrekken van Mercedes bleven er drie teams over, terwijl er volgens de regels twaalf auto's (dus zes teams) nodig zijn om aan een weekend te beginnen. Daarmee was de race van de baan, in het midden van de Australische nacht.

Bandendebacle

Dat wist alleen nog niemand. Pas twee uur voor de eerste vrije training, rond 10 uur, kwam het officiële bericht. Honderden fans stonden toen voor de poorten van het circuit, terwijl coureurs als Sebastian Vettel (Ferrari) en Kimi Räikkönen (Alfa Romeo) al in het vliegtuig zaten. Na het horen van het nieuws deden de wachtende supporters massaal hun duimen omlaag.

Het deed voormalig formule 1-coureur Robert Doornbos denken aan het bandendebacle bij de GP van Amerika in 2005. Tijdens dat weekend bleken de banden van Michelin niet veilig om mee te racen op het circuit van Indianapolis. De teams konden het niet eens worden over aanpassingen aan de baan. De F1 besloot de race te starten met de zes overgebleven auto's die geen contract hadden met Michelin.

Zelden kende de koningsklasse zo'n publieke afgang. Doornbos was als testcoureur van Jordan aanwezig. "In dat weekend heb ik het gele teamshirt maar omgeruild voor een neutraal, wit shirt. Je moest daar even niet bij de formule 1 horen", zegt hij. Volgens hem blijkt op dat soort momenten dat de formule 1 te groot is om snel te handelen; niemand is almachtig en iedereen heeft zijn eigen belang. "Misschien dat er alleen in het WK voetbal en de Olympische Spelen meer geld omgaat dan in de formule 1. Boven alles is de sport een keiharde business."

Zo zijn de contracten die de F1 afsluit met racepromotors vuistdikke boekwerken waarbij over elke paragraaf is onderhandeld. Daarin staan fans niet op de eerste plaats, blijkt uit de reconstructies over het schrappen van de race in Australië. Er kwam bijvoorbeeld pas laat uitsluitsel omdat de formule 1 en de organisatie na het teamoverleg nog tot diep in de nacht hadden gesproken.

Leden van de Italiaanse renstal Ferrari druipen af na de annulatie van de grote prijs in Melbourne, vorige week.Beeld AFP

"Wie de race cancelt, pakt het bonnetje", legt Doornbos uit. "Bij zo'n weekend in Australië staat er dik 150 miljoen op het spel, als je alle inkomsten meeneemt. Een race zonder publiek, zoals werd geopperd, is voor de promotor in Melbourne ondenkbaar. Die verdient 80 procent terug met de kaartverkoop."

Vanwege de belangen en bedragen zit het in het DNA van de sport om door te gaan. Zelfs als de rest van de wereld stilstaat, schreef formule 1-journalist Dieter Rencken op Racefans.net. De sport deed het ook in 2001 door ruim twee weken na de aanslagen op 11 september te racen in de VS. Tijdens de SARS-epidemie in 2003 bleef de klasse kriskras over de wereld reizen.

Die struisvogelpolitiek werkte alleen niet bij het coronavirus. Volgens Rencken was de seizoenstart na het uitstellen van de GP in China vorige maand al gedoemd. De sport zelf zag het pas in Melbourne in. Na het afgelasten van de race ging er binnen een dag ook een streep door de races in Bahrein en Vietnam. Woensdag haalde de klasse de zomerstop naar voren. In augustus kunnen dan geannuleerde races, zoals de GP in Zandvoort, worden ingehaald.

Maar is het te weinig en te laat? In een maand tijd verloor het aandeel van de klasse op de Nasdaq-beurs meer dan de helft van de waarde. Andrew Benson, formule 1-volger van de BBC, vraagt zich hardop af of de sport die waarde ooit terugkrijgt. De formule 1 heeft te lang geld verkozen boven de realiteit, schrijft hij. "De sport komt nu in onbekende wateren. Die omschrijven als onrustig is een understatement."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234