Zondag 28/02/2021

AchtergrondAustralian Open

Waarom Elise Mertens op weg is naar de top tien

Elise Mertens serveert sterk tijdens de Australian Open in Melbourne. Beeld Photo News
Elise Mertens serveert sterk tijdens de Australian Open in Melbourne.Beeld Photo News

Deze morgen om 8 uur speelt Elise Mertens de achtste finale van de Australian Open tegen Karolina Muchova. Bij winst haalt ze niet alleen haar vierde grandslamkwartfinale, maar wordt ze ook de nummer vijftien van de wereld. De top tien kan niet uitblijven. 

Tot aan deze achtste finale was Elise Mertens (WTA 16) nog ongeslagen in 2021. Nadat ze vorig jaar had afgesloten met het grootste aantal overwinningen op de tour, ging ze in Melbourne voort op dat elan. Met zeges tegen Caroline Garcia, Elina Svitolina en Belinda Bencic – zaterdagmorgen klopte ze de Zwitserse in de derde ronde met 6-2, 6-1 in 62 minuten – onderstreepte Mertens bovendien dat ze nu ook tegen de toppers betere cijfers kan voorleggen. Mertens staat nog wel op zo’n 1.500 WTA-punten van de top tien, maar weet tegelijkertijd dat ze tot midden augustus amper 110 punten te verdedigen heeft.

Mertens traint dan wel op de Kim Clijsters Academy, ze heeft de kampioenenmentaliteit van Justine Henin. Na haar uiterst drukke programma eind 2020 gunde ze zichzelf één dag verlof alvorens de training te hervatten. Mertens eet, drinkt en leeft voor het tennis. De enige momenten die ze zichzelf gunt om uit haar bubbel te komen, zijn die bij haar dieren thuis. De rest van de tijd staat in het teken van één project: alsmaar beter worden. 

Mertens gebruikte de vijf maanden coronapauze om dagelijks keihard te trainen. Puur qua talent behoort ze misschien niet tot de top tien, maar qua werkethiek, inzet, ambitie en motivatie kent ze haar gelijke niet.

Aryna Sabalenka en Elise Mertens staan in de kwartfinale van het dubbeltoernooi. Beeld BELGA
Aryna Sabalenka en Elise Mertens staan in de kwartfinale van het dubbeltoernooi.Beeld BELGA

Door die trainingsijver zie je het verschil. De metamorfose die Mertens onderging, is onwaarschijnlijk. Op haar achttiende werd ze nog een van de topjuniores door zich twee meter achter de baseline te nestelen en heel veel ballen terug te halen. Vandaag is ze een complete speelster met een uitstekende service (tegen Bencic haalde ze 69 procent eerste opslagen en 7 aces op 7 servicegames), agressief en gevarieerd tennis met slices, dropshots en heeft ze geen schrik om naar het net gaan met haar volley. Bovendien is er nog marge voor verbetering en zal ze haar tennis nog beter aanvoelen naarmate ze ouder en meer ervaren wordt.

Top drie ongenaakbaar

De fysieke en mentale weerbaarheid van Mertens weerspiegelt zich ook in haar ranking en resultaten. Het is van het eerste toernooi na de coronabreak, begin augustus in Palermo, geleden dat ze nog eens in de eerste ronde verloor. Het is bovendien van Wimbledon 2017 geleden dat ze struikelde in de eerste ronde van een grandslamtoernooi, nadien haalde ze altijd minstens de derde ronde. Als ze die regelmaat nu constant kan brengen in de absolute toptornooien, dan kan (veel) puntengewin en opschuiven op de wereldranglijst niet uitblijven. Het is daar dat het verschil wordt gemaakt. In 2018 werd Mertens nummer twaalf van de wereld na een halve finale op de Australian Open.

De top drie van de wereld (Barty-Halep-Osaka) is vooralsnog ongenaakbaar, maar alles wat daarna komt kent problemen met blessures of met Mertens. De nummer vier, Sofia Kenin, verliet wenend de Australian Open en verloor gisteren op de Philippe Island Trophy van een ongerangschikte wildcardspeelster. Svitolina (WTA 5) kreeg tien dagen geleden klop van onze landgenote, terwijl Pliskova (WTA 6) zaterdag ten onder ging tegen Muchova (WTA 24). Kvitova (WTA 8) is al dertig jaar en wisselvallig, Andreescu (WTA 9) is voortdurend geblesseerd en Bertens (WTA 10) ligt al maanden in de lappenmand. Enkel dubbelpartner Sabalenka (WTA 7) lijkt een zekerheid in de toekomst. Een toekomst die zich ook voor Mertens in de top tien moet afspelen.

Door een zege met 6-3, 6-7, 6-2 op Siegemund-Zvonareva staat het duo Mertens-Sabalenka overigens in de kwartfinale van het dubbeltoernooi op de Australian Open. Voor Kirsten Flipkens en Andreja Klepac was de tweede ronde het eindstation na een nederlaag (6-7, 6-3, 5-7) tegen Bolsova-Paolini.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234