Donderdag 18/07/2019

wielrennen

Tim Merlier: bijna werkloos, nu Belgisch kampioen

Tim Merlier is in Gent de snelste in een massasprint. Beeld BELGA

Yves Lampaert heeft een opvolger als Belgisch kampioen. Hij heet Tim Merlier en hij won een massasprint in Gent. ‘Ik weet niet hoe mijn toekomst eruit ziet. Eerst wil ik van deze trui genieten.’

Iedereen gunde Tim Merlier (26) de Belgische titel. Zijn boezemvriend Wout van Aert (derde) was de eerste. Timothy Dupont sprintte naar de tweede plaats. "Stuur Merlier naar de Tour en hij wint daar ook een massasprint", zei Dupont.

Merlier wordt als sprinter de hemel in geprezen, sinds hij vorige week zondag Fabio Jakobsen klopte in de sprint. Jakobsen is de nieuwe Nederlandse kampioen, hij is een van de sprinters op wie Patrick Lefevere hoog inzet.

Iets meer dan 70 kilometer waren er gereden door de Zwalmstreek toen Remco Evenepoel met Dries De Bondt op pad trok. Bij Lotto-Soudal roken ze het gevaar en stuurden ze Jelle Wallays en Stan Dewulf mee als waakhonden. De vlucht droeg 140 kilometer, maar vier, vijf ronden voor het einde leek het Belgische kampioenschap op een onvermijdelijke massasprint te zullen uitdraaien. 

Merlier: "Dan begon het. De ene na de andere renner kwam me zeggen dat het mijn dag zou worden. Alsof ze me allemaal nerveus wilden maken. Dat lukte ook. Ik ben dan maar gestopt om te plassen. (lacht) Ik moest het loslaten. Terug in het peloton was het over met de zenuwen."

Of toch niet helemaal. "Ik panikeerde toen ik 250 meter voor de streep op kop kwam. Dit was te vroeg, dacht ik. Ik twijfel altijd, ik vraag me altijd af of ik wel goed genoeg ben. Dat was nu niet anders. En dan brachten mijn ploegmaats mij in perfecte positie en kon ik het afmaken."

Invloed van Van der Poel

Merlier heeft een vreemd verhaal. Hij is een veldrijder die in de zomer werkloos dreigde te worden. Tot de broers Roodhooft hem een contract gaven bij het procontinentale Corendon-Circus. Merlier maakt nu deel uit van de ploeg van Mathieu van der Poel. Dat gebeurde allemaal maar twee weken geleden. 

“Van der Poel heeft dit succes getriggerd”, zegt Christoph Roodhooft. “Hij stapt elke dag op zijn fiets met de bedoeling om te winnen. Die mentaliteit zet hij over op de rest van de ploeg. Hij stuwt iedereen naar een hoger niveau. Die flow merkte je ook op het BK.”

Het podium: Timothy Dupont, Tim Merlier en Wout van Aert. Beeld BELGA

Zo snel gaat dat: Merlier is nu al Belgisch kampioen. Dan komt onvermijdelijk de vraag of Merlier niet voor een carrière op de weg moet kiezen, en snel. "Die vraag ga ik nu wel vaak krijgen. Maar ik ga niet een-twee-drie over mijn toekomst beslissen." 

Daar moet Merlier het met zijn coach en met zijn ploegleiding over hebben. "Snel een wegprogramma voor mij uittekenen gaat ook niet lukken. Ik hoop wel dat ik volgende maand naar het Europees kampioenschap kan. En ik weet dat ik volgend jaar het klassieke voorjaar rijd als ik wil. Parijs-Roubaix, daar droom ik van."

De cross laat hij zeker niet snel los, zegt Merlier. "Crossen is waarom ik wielrenner ben geworden. Mario De Clercq was God voor mij. Ik wilde kunnen wat hij kon. De Clercq is ook de enige die altijd in mijn kwaliteiten als sprinter heeft geloofd. Hij heeft daar zelfs ploegen voor opgebeld. Enkele maanden geleden reed ik nog in een zwarte trui en had ik zelfs geen profstatuut meer. En nu dit."

Van Aert niet verbaasd

Wout van Aert sprintte in Gent naar de derde plaats. “Ik was slecht geplaatst. Het is mijn fout", doet hij zijn verhaal. “Ik zat te ver toen ik aan de sprint moest beginnen. Dit Belgisch kampioenschap was voor mij niet lastig genoeg. In het begin van de koers ging het natuurlijk wel hard. Op de kleine straatjes en op de kasseien hadden we meteen koers. Maar de schifting viel wel mee. Bovendien stond er geen wind. Ik had liever een sprint gehad na een harde wedstrijd, dan waren mijn kansen om te winnen groter geweest.”

Gelukkig: Merlier won. Van Aert en Merlier zijn de beste vrienden. “Ik wist dat Merlier gefocust was op het kampioenschap. Als je de koers al langer volgt, weet je dat hij heel snel is.” Dat Merlier een crosser is? Van Aert: “Ja, het is het jaar van de crossers.”

Philippe Gilbert (vierde) haalde er naar eigen zeggen het maximum uit aan de Watersportbaan. “In een sprint op zo’n snelle aankomststrook is dat niet slecht. Ik wachtte even, in de hoop dat de rest iets sneller zou aanzetten dan ik. Uiteindelijk deed Edward Theuns de perfecte lead-out voor… Merlier", klinkt het. “Ik begrijp ook niet waarom Belgian Cycling een parcours als dit goedkeurt. Waarom reden ze niet in omgekeerde richting? Eerst een aantal grote lussen in en rond Gent, met de Zwalmstreek als finale? Dat was toch véél attractiever geweest?”

Er was voor de favorieten Gilbert en Van Aert in dit Belgisch kampioenschap dus geen grote rol weggelegd. Volgende week dan maar, in de Tour de France, waar Van Aert zijn debuut maakt. Intussen kent hij ook zijn rol. “De Tour wordt een avontuur. Het is iets totaal nieuws. Sinds de Dauphiné bouwden we op en volgende week is het zover. Daar zal het werken worden voor Dylan Groenewegen. Hij liet het Nederlands kampioenschap schieten. Waarom weet ik niet. Maar als hij zaterdag de rit wint, is dat toch niet erg?”

BK wielrennen in Gent
1. Tim Merlier 224 km in 4u59:12
2. Timothy Dupont 0:00
3. Wout van Aert
4. Philippe Gilbert
5. Jasper De Buyst

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden