Maandag 18/10/2021

PortretRomelu Lukaku

Romelu Lukaku, de meest discrete voetballer ter wereld: lief, zorgzaam en gul, maar vergeten doet hij niet

null Beeld Photo News
Beeld Photo News

In ‘DevilTime’ op VTM verklaart Romelu Lukaku (28) het muurtje rondom hem als volgt: ‘Privé is het enige wat we hebben. Het kleine ding dat we willen beschermen, laat dat voor ons.’ Hij heeft mensen in dienst die over zijn imago waken, maar aan de wereldtop heeft een spits bal en leven beter leren afschermen. Gluurt u even mee, achter die muur.

5 januari 2019, Manchester, Engeland. In de catacomben van het stadion van Manchester United haalt een overijverige persverantwoordelijke net geen taser boven wanneer Romelu Lukaku na een bekerwedstrijd tegen Reading wordt geïnterviewd: “Daar valt niks over te zeggen. Privézaak.”

Bekijk ook. Lukaku openhartig in Deviltime

Paul Hirst, een zachtaardige journalist van Britse kwaliteitskrant ‘The Times’, heeft net een onschuldige vraag gesteld: “Wanneer je tegenwoordig een doelpunt scoort, steek je een duim in de mond. Waarom?” Het is de indirecte weg om te vragen of Lukaku papa is geworden.

De bevestiging blijft uit. Voor Lukaku een woord kan zeggen, springt een driftige perschef in verdedigingsmodus. Dat is waarom hij naast de Duivel staat. Er – desnoods blaffend – over waken dat een voetballer niets uitkraamt dat het imago van de club of de speler kan schaden. Zijn reactie verraadt nervositeit.

Met mama Adolphine op de modeweek van Milaan in februari 2020.
Met mama Adolphine op de modeweek van Milaan in februari 2020. "Ik bel haar tot vijf keer per dag, ze is mijn beste vriend"Beeld Photonews

Potjes toedekken

Aan zijn toenmalige werkgever, Man United, heeft Lukaku een goede handlanger. Gezien de druk van de roddelpers en de escapades van zijn sterren in het verleden hebben de PR-goeroes van de meest succesvolle Engelse voetbalclub voldoende ervaring met het toedekken van potjes. Ze hebben ooit David Beckham, Cristiano Ronaldo en Wayne Rooney op de loonlijst gehad. Qua showbizzfactor Lukaku maal 25. Qua schandalen eveneens.

Die hulp van zijn club komt Lukaku niet slecht uit. Sinds hij een wereldster is geworden, nog meer na zijn transfer naar United in 2017, is hij zijn dagelijks leven hermetischer gaan afschermen. Zelfs de kleine cirkel rondom hem praat niet meer met de media. “Mijn privé is het enige wat ik heb”, zegt hij daarover. “De rest weten ze toch allemaal. Ze weten dat ik graag computerspelletjes speel. En ze weten ook met welke wagens ik rijd, terwijl ik er zelden zelf foto’s van post.”

Over zijn liefdesleven is bijvoorbeeld nog minder geweten. In 2012 zit hij aan de zijde van zijn toenmalige vriendin Julia Vandenweghe in de tribunes van Anderlecht. Sinds er aan hun relatie een eind kwam, hebben enkele ex-missen na datum verteld dat ze ooit een kortstondige relatie met Lukaku hebben gehad: miss Exclusief-kandidate Eveline Ribaudo en Natassia Van Kerkvoorde, tegenwoordig het lief van chef Wout Bru. Nederlands roddelmagazine Privé onthult in 2016 zijn relatie met Sarah Mens, dochter van een bekende tv-presentator. Paparazzi spotten haar een aantal keer in Manchester, maar de relatie dooft uit.

Vanaf dan verschijnt er niets meer op de radar.

***

Die vijfde januari 2019 blijft hij even mysterieus. Uit zijn gelaatsuitdrukking na de afgeblokte vraag kan je weinig opmaken. Rumour has it, nochtans. Het gerucht doet de ronde dat Lukaku op 18 december vader is geworden van een eerste zoon. Zijn club heeft hem in die periode om privéredenen 10 dagen vrijaf gegeven. “Het draait niet om een sterfgeval”, verzekeren ze.

Enkele mensen binnen Man United zijn dan al op de hoogte dat Lukaku over en weer is gevlogen naar de Verenigde Staten om de geboorte van zijn zoon bij te wonen. Bij zijn terugkeer arriveert hij op een wolk. Een vader kan zijn trots niet verbergen.

Ploegmaats, trainers en vrienden krijgen foto’s te zien van zijn kleine spruit. Hij vraagt discretie. Zijn werkgever en het Amerikaanse Roc Nation, de talentenfabriek van de wereldberoemde rapper Jay-Z die hem commercieel begeleidt, gaan mee in het verhaal. Hun geheimzinnigheid staat in schril contract met de hint die hij spontaan met miljoenen tv-kijkers deelt. Zonder het duimpje zou niemand gaan spitten zijn. Het woord doet zijn werk.

Lukaku vierde een goal met de duim in de mond. Beeld Photonews
Lukaku vierde een goal met de duim in de mond.Beeld Photonews

Grappige roddels

Op 16 januari 2020 schrijft The Sun, tabloid met een bedenkelijke reputatie, dat Lukaku papa is geworden: “Van een zoon, Romeo.” Een klein bericht in een zijkolom van de krant - geen voorpaginanieuws. Om het artikel te spekken voor de online editie gokt een onwetende eindredacteur echter verkeerd: hij schrijft dat Lukaku en zijn Nederlandse ex-vriendin Sarah Mens (sic!) een kind hebben gekregen. Op zijn Instagram steekt Lukaku er de draak: “Wanneer je opnieuw grappige roddels hoort…” De pijnlijke vergissing schaadt de geloofwaardigheid van de primeur, maar opent tegelijk een ander vraagstuk: wie is dan wel de moeder?

Handen gaan vragend in de lucht. Zelfs gespecialiseerde media in Engeland vinden in Amerika nooit een aanknopingspunt, zoals bij de geboorte van Ronaldo’s eerste, Cristiano Junior in 2010. Lang werd aangenomen dat de Portugese superster een draagmoeder inhuurde om voor hem een kind op de wereld te zetten, maar er doen ook verhalen de ronde dat hij een meisje tijdens een onenightstand had bezwangerd. Ronaldo zou miljoenen hebben betaald om het hoederecht van de echte moeder af te kopen.

Mede dankzij die miljoenentransfer naar Italië in 2019 ontsnapt Lukaku aan een gelijkaardige zoektocht. De magnitude van Beckham of Ronaldo heeft hij niet.

***

Een ex-vriendinnetje heeft ooit geklaagd dat alles bij Lukaku in het teken van zijn voetbal en zijn familie staat. Een ambitieuze boy die nooit nog underdog wil zijn. Stemmen in Milaan bevestigen dat hij nog altijd maniakaal met zijn job bezig is, op zoek naar marginal gains. Hij bekijkt nog altijd clips van andere spitsen. Hij luistert geboeid naar oud-toppers in verschillende sporten. Thierry Henry, ex-aanvaller van Arsenal en Barcelona en nu weer assistent bij de Rode Duivels, is zijn mentor.

Hij doet inspiratie op in sportbiografieën, zoals die van zijn overleden NBA-held Kobe Bryant. Een Spaanse kinesist, Oscar, woont bij hem in. Hij zorgt voor dagelijkse massages en de medische begeleiding. In zijn appartement heeft hij ook een hyperbare zuurstoftank laten installeren, een speciaal apparaat waardoor zijn spieren sneller herstellen. Zijn dieet is speciaal op zijn lichaamsbouw afgesteld – zoete aardappelen, kip, shiratakipasta.

Frieten in Brussel

Af en toe zondigt hij. Als mama haar Congolees op tafel zet, of als hij enkele dagen in België is. Zo vertelt hij in een videochat met Kat Kerkhofs tijdens de eerste lockdown: “Ik heb frieten besteld in Brussel. Een groot pak, drie frikandellen en drie kipcorns. En ook nog een kaas-of garnaalkroket. Er moeten ook satékruiden op mijn frieten.”

In Milaan woont Lukaku niet ver van het centrum. Op vier kilometer van de Duomo, zijn kathedraal. Hij bezit er een vleugel in een residentieel appartementen complex: het hippe City Life, een geestesproduct van de betreurde toparchitecte Zaha Hadid. Lukaku is niet de enige beroemde voetballer die er woont.

Vanuit het raam van het ‘cruiseschip’ kijkt ‘Big Rom’ uit op het balkon van Lautaro Martínez, zijn Argentijnse bloedbroer in de spits bij Inter. Samen spelen ze wel eens op de Playstation. Schuiven ze rond de barbecue. Ze delen ook de interesse voor fashion.

De crew rondt Lukaku bestaat slechts uit een handvol mensen. In zijn begindagen bij Inter houdt Tay, de beste vriend van broer Jordan, hem gezelschap in Milaan, maar liefst heeft hij moeder Adolphine en zoontje Romeo dicht in zijn buurt. In CityLife hebben ze ook hun stek, verbonden met zijn appartement. Zijn ma bekommert zich immers full time over de opvoeding van zijn zoon. Zij pendelt met Romeo tussen haar huis in Brussel en Milaan - ze houdt van de stad.

Toch heeft Lukaku haar het voorbije jaar veel moet missen. Wanneer in maart 2020 Noord-Italië het epicentrum blijkt van de pandemie, zet hij haar op de eerst beschikbare privéjet terug naar België. Zijn moeder Heeft diabetes en risicopatiënte. Met de enige vrouw in zijn leven neemt hij geen risico’s. Ook omdat zij zijn alles is. Nog meer sinds de scheiding van zijn ouders. Net voor diens dood heeft hij zijn grootvader aan moeders kant plechtig beloofd dat hij voor zijn dochter zou zorgen. Hij houdt er zich aan.

In interviews praat hij slechts sporadisch nog over vader Roger, nochtans zijn eerste voorbeeld. Hij heet lief, zorgzaam, gul en vergevingsgezind, maar vergeten doet hij niet. Wie hem ontgoochelt, zal het voelen. Zonder iets te zeggen, durft hij in zijn hoofd al een kruis te maken over iemand.

Mama is de baas

“Net als Jordan bel ik mijn ma tot vijf keer per dag, als ze niet bij mij is”, vertelt hij in ‘The Times’. “Wij praten over alles en niets. Soms belt ze me op. Dan zit ze in België gewoon naar tv te kijken. Dan zet ik hetzelfde programma op en blijven we op Facetime, zodat we elkaar ook kunnen zien. Het is alsof ik daar bij haar ben en tegelijk ook niet. We lachen en we doen.”

In een documentaire op het platform OTRO gaat hij er dieper op in: “Mijn mama is mijn beste vriend. Als ik eens op stap ben geweest, vertel ik wat er allemaal gebeurd is. Ook over de meisjes. Ik vind het belangrijk dat kinderen alles kunnen delen met hun ouders. Ma heeft liever dat ik over om het even wat praat dan dat ik zaken voor haar verberg.”

Zaakwaarnemers die met Lukaku hebben samengewerkt, noemen Adolphine de baas. Zij stippelt mee de toekomst van haar zoon uit. Op alle vlakken, zo laat ze in een van haar laatste interviews verstaan: “Ik wil alles van hem weten. Zeker met wie hij omgaat. Met een vriendin weet je nooit, want iedereen heeft zijn eigen opvoeding gekregen. De dag dat ze trouwen, zal ik de teugels wat loslaten.”

Papa Roger, mama Adolphine, Romelu en Jordan in 2010. Beeld PN
Papa Roger, mama Adolphine, Romelu en Jordan in 2010.Beeld PN

Het leven heeft de familie wantrouwig gemaakt. De ervaringen met een vader die zo goed als bankroet was na zijn profcarrière na foute adviezen. De aasgieren die in het voetbal cirkelen als er geld kan verdiend worden of als er schulden gemaakt zijn.

Sinds Lukaku meer dan jaarlijks miljoenen verdient, hoeft niemand zich nog zorgen maken. Hij zorgt voor zijn mensen rondom hem, hij zorgt voor zichzelf. Op vakantie durft hij zich laten gaan. Zie de pocherige video’s van een trip in 2017 naar de VS, waar hij als een ‘Fresh Prince’ uit Bel Air zijn weelde met de wereld deelt: een grote villa met zwembad, met opvallende (huur)wagens voor de deur. Het lijkt geknipt uit een clip van een rapper. Na geluidsoverlast brengt de politie zelfs een bezoekje. Hij komt er met een boete vanaf, maar eenzelfde fout maakt hij geen tweede keer. Het is de les van Man United: hij verlaagt zijn profiel weer.

Tegenwoordig komt de luxe zelfs naar hem toe. Het is eigen aan zijn status als één van de beste voetballer in Italië. Hij krijgt kledij van prestigieus modemerk Versace. Hij is ambassadeur van Maserati, maker van luxe-bolides. Mooie auto’s heeft hij graag in de garage. Zie de (gepimpte) Rolls Royces, exclusieve Mercedessen en Range Rovers in zijn tijd in Engeland.

***

Naast voetbal en familie domineren nog twee zaken Lukaku’s leven: God en muziek. Het kruisje staat op al zijn profielen vermeld. Lukaku is erg christelijk opgevoed. Zijn Bijbel reist met hem mee. Regelmatig leest hij psalmen. “Daar kan ik veel kracht uit halen”, vertelde hij ooit op Sporza. “Als ik ergens naartoe ga en ik vergeet mijn Bijbel, dan voel ik mij schuldig.” Er staat een bedevaart naar Lourdes op zijn palmares. Hij aanroept God voor elke wedstrijd. Voor het slapengaan zegt hij een gebedje op. Soms alleen, soms samen met ma op Facetime: “God bepaalt mijn weg.”

Hiphop en R&B begeleiden hem als soundtrack op die tocht. D’Evils van Jay-Z, een nummer dat over leven op de limiet gaat, vermeldt hij het vaakst als de song die zijn pad het best beschrijft. Nu en dan post Lukaku een screenshot van een album dat hij beluistert. Pols hem naar bekende hiphopnummers uit de jaren ‘90 en hij begint naar hartenlust te citeren. Soms brengt hij zijn deejayset mee naar de Rode Duivels. Met de Belgische rapper The Color Grey heeft hij, in samenwerking met Puma, ooit zelfs een liedje opgenomen.

Zijn Amerikaanse lifestyle en succes op het veld hebben hem tot bij zijn grote idolen gebracht: ’s wereld best verkopende rapper Jay-Z en DJ Khaled. Jay-Z firma Roc Nation verzorgt zijn commerciële belangen. De echtgenoot van zangeres Beyoncé herinnert zich nog hun eerste ontmoeting: “Het MetLife Stadium in Eest-Rutherford, in 2018.” Dat Lukaku uit een moeilijk nummer vlot een aantal lijnen rapt, is hem ook bijgebleven. Na het veroveren van de landstitel met Inter belt Jay-Z zijn poulain zelfs doodleuk op met felicitaties. Lukaku: “Jay had ook zijn stem in mijn transfer. Als je denkt dat Inter jouw weg naar succes is, ga ervoor!’, adviseerde hij mij. Wél aan dan. Ik hoop dat hij een keer kan komen kijken.”

Romelu Lukaku en Jay-Z. Beeld RV
Romelu Lukaku en Jay-Z.Beeld RV

“De sfeer en de cultuur in de VS past meer bij mij”, vertelt hij in oktober aan Jan Mulder. “Dat Afro-Amerikaanse.” Hij vindt New York zoals Brussel, maar dan een miljoen keer zo groot. “Als je in Brooklyn, Queens of de Bronx. uitgaat, hoor je hiphop en R&B. De nachtclubs zijn er leuk en de meisje zijn er mooi.”

Een schaterlach volgt. De aandachtige lezer begrijpt waarom.

***

Op zijn Instagram, zijn foto-album voor de wereld, staan er nog amper 83 beelden. Het verleden heeft hij grotendeels gewist. Zelfs het eerste beeld met zijn zoon is al een tijdje niet meer terug te vinden.

“Ik wil liever gekend zijn voor mijn voetbal”, zegt hij in ‘DevilTime’. “Het kleine ding dat we willen beschermen, onze kinderen, laat dat dan voor ons.”

Sinds hij bij Inter zit is zijn regie over zijn privéleven wat minder strak dan destijds bij United. Op 17 november 2019, na een doelpunt tegen Rusland, vermeldt hij zijn zoontje voor het eerst. “Romeo, ton papa t’aime, mon fils”, fluistert hij in de camera. Een maand later toont ‘Big Rom’ een foto van ‘baby Rom’. Op de rug, aan zijn hand in een Italiaans filiaal van Mediamarkt: “I love you, son.”

Pas bij de titelviering met Inter, drie weken geleden, neemt hij Romeo voor de camera’s op zijn arm. Enkel op video’s is het zien hoe het mannetje zich achter een blauwe zonnebril en een hoedje verschuilt. Fotografen in het stadion sturen het beeld niet door.

Kampioenenviering Inter: Romelu Lukaku met zoontje Romeo. Beeld Eleven
Kampioenenviering Inter: Romelu Lukaku met zoontje Romeo.Beeld Eleven

Het voorbije jaar heeft hij wel met mondjesmaat over Romeo gepraat. In een podcast met Sky vertelt hij: “Als er een wedstrijd op televisie, dan begint hij te wijzen. Een aantal dagen geleden was hij met mama bij Jordan. Mijn broer belde me: ‘We waren voetbal aan het kijken op tv en plots begint er eentje ‘papa, papa’ te roepen.’ Hij begint de zaken te begrijpen. Funny. Op zijn negen maanden zette hij zijn eerste stappen. Na tien maanden speelde hij met zijn eerste balletje.”

“Ik hou hem graag thuis. Hij is mijn tweede energie. Zeker als hij wil spelen. Als ik naar hem kijk, zie ik mezelf. Mijn ma zegt het soms ook: hij is Romelu 2.0. Maar dan dubbel zo gek. Later zal ik hem mijn levenslessen meegeven, maar nu wil ik hem gewoon liefde geven. Enorm veel liefde.”

In een Instagram Live met Kat Kerkhofs zegt hij: “Als ik in de toekomst iemand leer kennen, dan zal ze evenveel van Romeo moeten houden als van mij.”

Of Romeo zijn natuurlijke moeder af en toe nog ziet of later zal mogen ontmoeten, bewaakt Lukaku net zo hard als haar identiteit.

Het is botsen op die muur.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234