Zaterdag 16/01/2021

InterviewNenah De Coninck

Nenah De Coninck (24): ‘Ik kan met gemak tien atleten aanduiden die een eetstoornis hebben’

Nenah De Coninck: ‘Veel topsporters durven die stap naar de psycholoog niet te zetten, want ‘dat is alleen voor mensen die depressief zijn’.’Beeld Wouter Maeckelberghe

Vanaf vandaag kan je in de app van De Morgen luisteren naar de nieuwe podcastreeks Gérard & ik, over eetstoornissen in de Belgische topsport. Loopster Nenah De Coninck (24) is een van de getuigen die aan bod komen in deze vierdelige reeks: ‘Coaches staren zich blind op voeding en vetpercentages.’

De getuigenis van De Coninck is een van de vele die te horen zijn in de nieuwe podcastreeks Gérard & ik. Die podcast werd opgebouwd rond het verhaal van loopster Louise Carton (26). Al acht jaar worstelt zij met een eetstoornis. Wanneer Louise achttien is, wordt haar vetpercentage voor het eerst gemeten. Vanaf dat moment heeft ze een moeilijke relatie met voeding en gewicht. Naast Louise getuigen ook andere topsporters over hun eetstoornis. De Coninck vertelt hoe de podcast haar confronteerde met haar stoornis.

Hoe was het om uw verhaal in een podcastvorm te gieten? 

Nenah De Coninck: “Ik vond het heel moeilijk en stressvol om die podcastaflevering op te nemen, want alles gebeurde op het moment zelf. De tekst die ik in september schreef, waarin ik met mijn verhaal naar buiten kwam, heb ik vaak herlezen en aangepast om het juist te krijgen. Ik wilde niemand kwetsen of beschuldigen, hoewel heel wat figuren in de topsportwereld een grote invloed op mijn eetstoornis gehad hebben. Dat was het grote verschil met de podcast: er was deze keer geen tijd om mijn woorden te wegen. En eenmaal dat je iets gezegd hebt, is het het moeilijk om dat terug te nemen. Gelukkig was Louise bij de opname, dat stelde me op mijn gemak.”

Heeft de podcast geholpen om uw eetstoornis een plaats te geven?

“Zeker. Vooral omdat ik er eigenlijk in het openbaar niet graag over spreek. Op training zal bijvoorbeeld niemand mij er een vraag over stellen, omdat ze weten dat het nog erg gevoelig ligt. De podcast opnemen was daarom des te meer confronterend. Praten over die moeilijke jaren rakelde iets op dat heel diep verscholen zat. Dan ben ik beginnen huilen. Wat daar besproken werd, was iets puur en echt. 

“De podcast heeft me nogmaals laten zien dat ik niet alleen ben. In mijn aflevering komen nog andere topsporters voor die stuk voor stuk hun problematische relatie met voeding uitleggen. Het slaat je met verstomming dat dit zo vaak gebeurt, omdat iedereen het gewoon zo goed wegsteekt.”

'Ik hoop dat mensen beseffen dat vragen en opmerkingen over iemands lichaam of gewicht niet oké zijn. Dat komt vaak veel harder binnen bij die persoon dan je denkt', zegt De Coninck.Beeld Wouter Maeckelberghe

Hoe komt het dat er zoveel eetstoornissen zijn in de topsport?

“Wel, als topsporter ben je sowieso bezig met gezond te eten. Als je elke dag fastfood binnenspeelt, gaan je prestaties daar onder lijden. Maar de laatste tien à twintig jaar staren coaches zich blind op vetpercentages en voeding. Dat zag ik al toen ik startte met atletiek in de topsportschool. We waren allemaal puberende tienermeisjes, die niets anders doen dan zich vergelijken met anderen. We onderschatten hoe cruciaal die leeftijd is. Wanneer je dan het belang van gewicht uitlegt, kan er niet voorzichtig genoeg mee omgegaan worden.

“Hoewel er wordt gehamerd op gezondheid, is mentale gezondheid een taboe. Veel topsporters durven die stap naar de psycholoog niet te zetten, want ‘dat is alleen voor mensen die depressief zijn’. Ik ben al die jaren nooit depressief geweest, maar ik had zoveel nood aan professionele begeleiding. Het is jammer dat die stap naar hulp zetten gezien wordt als een hoge drempel. Dat zou niet mogen, want heel veel topsporters blijven met hun eetstoornis onder de radar. Als je zelf een moeilijke relatie hebt met voeding, valt je dat ook sneller op bij andere mensen. Ik kan op een atletiekpiste met gemak nog minstens tien atleten aanwijzen van wie ik merk dat ze niet oké zijn. Mijn trainingsgenoten gaan dat niet opmerken.” 

Hoe heeft die eetstoornis uw relatie met sport beïnvloed?

“Vanaf eind 2016 was de eetstoornis zo erg dat ze mijn sportcarrière in de weg stond. Eetbuien kwamen frequenter voor, evenals het proberen te compenseren van al die calorieën. Daardoor kreeg ik veel blessures en kwam ik veel bij in vetmassa. Dat had een grote invloed op mijn prestaties. Ook mentaal veranderde mijn relatie met sport. Zelfs op de piste staan was een drempel geworden, want je staat daar in zo’n klein topje en broekje. Alle ogen leken op mij gericht.” 

Ziet u zichzelf terugkeren naar de topsport?

“Presteren op topniveau is denk ik niet meer voor mij weggelegd. Bovendien verloor ik alle statuten en contracten toen ik niet meer presteerde. Maar ik blijf sport wel nodig hebben. Niet alleen omdat ik dat gewoon graag doe, maar ook omwille van het sociaal contact. Ik ga nog steeds elke dag trainen, naar de diëtiste en naar de psycholoog. Ik besef wel dat ik steeds minder tot de Belgische top behoor, maar ergens vind ik dat ook niet erg. Mijn prioriteiten liggen nu ergens anders.” 

Wat hoopt u dat luisteraars leren uit de podcast?

“Ik hoop dat mensen beseffen dat vragen en opmerkingen over iemands lichaam of gewicht niet oké zijn. Dat komt vaak veel harder binnen bij die persoon dan je denkt. In de sportwereld wordt zo’n opmerking snel gemaakt, en ik betrapt me er ook zelf op: ‘Oei, zij heeft niet zo goed gelopen vandaag. Maar ja, ze stond wel een beetje zwaarder dan de vorige keer.’ Zulke opmerkingen schieten vaak in het verkeerde keelgat. Die blijven aan je plakken. Je weet nooit hoe breekbaar iemand mentaal staat, voor je het weet is het om zeep.” 

Download de app van ‘De Morgen’ en luister vanaf dinsdag 24 november naar ‘Gérard & ik’.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234