Woensdag 30/11/2022

NieuwsUS Open

Met zijn betoverende speelstijl bestormt Alcaraz de wereld

De Spanjaard Carlos Alcaraz kust zijn eerste US Open -trofee, in New York. Beeld AFP
De Spanjaard Carlos Alcaraz kust zijn eerste US Open -trofee, in New York.Beeld AFP

De tenniswereld ligt aan de voeten van Carlos Alcaraz, pas negentien jaar oud. Op de US Open sloeg de Spanjaard een dubbelslag: hij won zijn eerste grandslamtitel én staat nu bovenaan op de ATP-ranglijst.

Koen van der Velden

De pijlsnelle opmars van wonderkind Carlos Alcaraz, aan het begin van het jaar nog 32ste op de ATP-ranking, kwam zondagnacht tot een voorlopig hoogtepunt met winst tegen de Noor Casper Ruud: 6-4, 2-6, 7-6 en 6-3. Behalve de titel en de bijbehorende 2,6 miljoen dollar stond in New York de koppositie van de wereldranglijst op het spel. De winnaar van de partij zou vandaag koploper zijn. Het werd Alcaraz.

In zijn overwinningsspeech stond hij stil bij de slachtoffers van de aanslagen van 9/11, op de finaledag 21 jaar geleden. De nieuwe nummer één van de wereld moest nog worden geboren toen de Twin Towers instortten.

Met zijn 19 jaar, 4 maanden en 6 dagen is de Spanjaard de jongste nummer één van de wereld sinds de ranking in 1973 in het leven werd geroepen. De vorige recordhouder heette Lleyton Hewitt; de Australiër was in 2001 twintig jaar toen hij voor het eerst de macht greep. De Spanjaard is tevens de jongste grandslamwinnaar sinds Rafael Nadal als negentienjarige Roland Garros won, in 2005.

Zware vijfsetters

In New York stond Alcaraz bijna 24 uur op de baan, het gevolg van drie opeenvolgende zwaarbevochten vijfsetters op zijn pad naar de finale. Eindelijk wilde hij zondagnacht toegeven dat hij moe was geweest. “Een beetje”, zei de ontwapenende jongeling, om vervolgens het mantra te herhalen dat hij tijdens het toernooi regelmatig aanhaalde: “Op de baan heb je geen tijd om moe te zijn.”

Alcaraz verovert de harten van het publiek met zijn acrobatische slagen. Beeld AFP
Alcaraz verovert de harten van het publiek met zijn acrobatische slagen.Beeld AFP

Niet alleen met zijn leeftijd speelde Alcaraz zich in de recordboeken. In de kwartfinale tegen het Italiaanse toptalent Jannik Sinner stond hij tot 2.50 uur op de baan, in een partij die 5 uur en 15 minuten duurde, en waarin hij een matchpunt tegen overleefde. Nooit gingen de lichten in het Arthur Ashe Stadium later uit na een tennispartij. Een ronde eerder was hij pas om 2.23 uur klaar geweest tegen de Kroaat Marin Cilic.

Alcaraz, zijn pikzwarte korte haren gladgestreken richting zijn voorhoofd, oogstte in New York bewondering met zijn werklust, maar vooral met zijn betoverende speelstijl. De energieke Spanjaard haalt ballen die voor anderen onbereikbaar zijn, glijdend en sprintend over het hardcourt. Tegenstanders moeten hem in een rally vaak meerdere keren verslaan.

De spectaculaire tennistiener speelde zich in de harten van het New Yorkse publiek. Vaak leidden zijn punten tot staande ovaties. In de kwartfinale tegen Sinner sloeg hij een bal achter zijn rug om naar de overkant. Alcaraz won het punt.

Aan de 23-jarige Ruud, verliezend finalist van Roland Garros, had hij zijn handen vol. De Noor miste twee breakpunten om de derde set op zijn naam te schrijven. Alcaraz won vervolgens de tiebreak (7-1) en daarna ook de vierde set. Het onderlinge verschil was in punten uitgedrukt kleiner dan de score doet vermoeden: 127 versus 122.

Tennisclub van opa

Een eerste grandslamtitel voor Alcaraz leek vrijwel onvermijdelijk. De jongen uit El Palmar, een dorpje bij Murcia, sloeg zijn eerste ballen toen hij drie jaar oud was, tegen een muur bij de tennisclub die zijn opa had opgericht. Het talent spatte van hem af, zag ook het grote managementbureau IMG, dat hem al op zijn twaalfde aan zich bond. De afgelopen twee seizoenen ging het hard met Alcaraz, die vorig jaar al de kwartfinale haalde in New York. Na zijn ATP-debuut in 2020 bestormde hij de top honderd. Dit seizoen wilde hij zich bij de beste vijftien spelen. Het liep even anders.

“Ik heb hier hard voor gewerkt”, zei de Spaanse sensatie nadat hij iedereen in zijn gevolg op de tribune in de armen was gevallen. De laatste omhelzing bewaarde hij voor coach Juan Carlos Ferrero, zelf ooit de nummer één van de wereld.

Casper Ruud legt zich neer bij de tweede plaats. “Het was mooi dat we het in een onderling duel konden beslissen.” Beeld REUTERS
Casper Ruud legt zich neer bij de tweede plaats. “Het was mooi dat we het in een onderling duel konden beslissen.”Beeld REUTERS

Bij aanvang van de US Open maakten liefst vijf tennissers (Alcaraz, Ruud, Daniil Medvedev, Stefanos Tsitsipas en Nadal) kans op de koppositie van de ATP-ranking. Medvedev, tot zondag lijstaanvoerder, verloor in de achtste finale, net als nummer twee Nadal. Uiteindelijk waren het Alcaraz en Ruud die het langst overeind bleven. “Het was mooi dat we het in een onderling duel konden beslissen”, zei Ruud, die zich schoorvoetend neerlegde bij zijn tweede plek. “Ik heb nu in elk geval nog wat om op te jagen.”

Geen Djokovic

De nieuwe ATP-ranglijst is enigszins vertekend, mede door het veelbesproken seizoen van Novak Djokovic. In New York ontbrak de Serviër vanwege zijn weigering om de coronaprik te nemen, waardoor hij eerder al de Australian Open miste. Djokovic won Wimbledon, maar daar waren geen punten te verdienen na de verbanning van Russische en Wit-Russische spelers. Nadal, winnaar van de Australian Open en Roland Garros, moest door blessures veel toernooien aan zich voorbij laten gaan.

Het deed niets af aan de prestatie van Alcaraz. De US Open trok dit jaar een recordaantal van 776.120 bezoekers, zo werd na afloop van het toernooi bekendgemaakt. In de eerste week kwamen ze met name voor het afscheid van Serena Williams, in de tweede week werden ze verwend door een dynamische jonge Spanjaard die wakker werd als de beste tennisser van het moment. Alcaraz is net begonnen. Voor zijn concurrenten moet het een beangstigende gedachte zijn.

1 matchpunt overleefde Carlos Alcaraz tijdens de US Open, in de kwartfinale tegen zijn Italiaanse generatiegenoot Jannik Sinner.

19 jaar is tegenwoordig jong voor een grandslamwinnaar, maar zes spelers waren nog jonger. Michael Chang was de jongste: 17 jaar en 110 dagen toen hij in 1989 Roland Garros won. Ook Boris Becker (Wimbledon) en Mats Wilander (Roland Garros) moesten nog 18 worden.

24 uur heeft Alcaraz bijna op de tennisbaan gestaan in New York. Om precies te zijn 23 uur en 39 minuten. Dat is ongewoon lang. Hij speelde drie vijfsetters op weg naar de finale.

28 nummers één heeft het tennis voortgebracht sinds de lancering van de ranking in 1973. Alcaraz is de jongste.

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234