Zondag 26/06/2022

PortretBasketbal

Met de Kameroense topscorer Joel Embiid wil de NBA Afrika veroveren

Philadelphia leunt zwaar op de brede schouders van de veelzijdige Joel Embiid. Beeld AFP
Philadelphia leunt zwaar op de brede schouders van de veelzijdige Joel Embiid.Beeld AFP

Joel Embiid, de Kameroense topscorer van de NBA, geldt als een van de favorieten voor de trofee van beste speler van de competitie. Het zou niet alleen voor hemzelf veel betekenen. ‘Dit zou voor het hele continent zijn.’

Koen van der Velden

De topscorer van de Amerikaanse basketbalcompetitie NBA komt uit Kameroen. Joel Embiid (28) van Philadelphia 76ers, 2,13 meter lang, begon pas op zijn vijftiende met basketballen, maar groeide in acht seizoenen uit tot een onbedwingbare gigant. De center is het gezicht van een nieuwe aanwas van Afrikaanse basketballers.

Dinsdagnacht speelden Embiid en de 76ers de tweede wedstrijd in de eerste ronde van de play-offs, tegen het Canadese Toronto Raptors. Het werd 112-97, Embiid was goed voor 31 punten en elf rebounds. Het eerste duel werd zondag ook al ruim gewonnen: 131-111.

Philadelphia leunt zwaar op de brede schouders van de veelzijdige Embiid, die dit seizoen gemiddeld 30,6 punten noteerde. In de afgelopen veertig jaar wist geen speler op zijn positie, die van center, boven de grens van dertig punten te blijven.

Embiid geldt als een van de favorieten voor de zogeheten MVP-trofee van beste speler van de competitie, die na het seizoen wordt uitgereikt. De andere kandidaten zijn Serviër Nikola Jokic en de Griek Giannis Antetokounmpo.

Zijn pad naar de NBA was ongebruikelijk. Eigenlijk had Embiid professioneel volleyballer in Europa willen worden. “Het was niet de bedoeling dat ik hier zou zijn”, sprak hij onlangs met zijn kenmerkende, zware stem in een podcast van oud-speler JJ Redick. “Voor basketballen waren er geen faciliteiten”, zei hij over zijn Kameroen. “Zalen hadden we niet, de omstandigheden waren niet geweldig.”

null Beeld AFP
Beeld AFP

Embiid kreeg als beginner een uitnodiging voor een basketbalkamp van oud-NBA’er en landgenoot Luc Mbah a Moute, werd ontdekt door scouts en naar de Verenigde Staten gehaald. Na een jaar aan de universiteit van Kansas stapte hij over naar de NBA, al duurde het door slepende blessures ruim twee seizoenen voor hij zijn debuut voor Philadelphia kon maken. Zijn 127 kilo zware lichaam blijkt vaak vatbaar voor kwetsuren.

Waar Afrikanen in de NBA voorheen eenlingen waren, weten tegenwoordig meer basketballers van het continent de competitie te vinden. Behalve Embiid speelt een ruim dozijn anderen nu in de NBA. Tientallen spelers hebben daarnaast ten minste één Afrikaanse ouder.

Van hen is Giannis Antetokounmpo (Milwaukee Bucks) het bekendste voorbeeld. De regerende kampioen, volgens velen de beste speler ter wereld, werd geboren in Athene, maar zijn ouders komen uit Nigeria, het land dat hofleverancier is van Afrikaanse NBA-spelers.

In Kameroen bekeek de jonge Embiid (spreek uit: Em-bied) uren aaneen naar videobeelden van de Nigeriaan Hakeem Olajuwon, die in 1984 als eerste Afrikaan debuteerde in de NBA. ‘The Dream’ blonk uit in voetenwerk, in creativiteit onder de basket, en was een voorbeeld voor onder anderen Embiid.

In 1994 werd Olajuwon uitgeroepen tot Most Valuable Player (MVP) van de competitie, de felbegeerde prijs waar ook Embiid nu dus op aast.

Vooral in de afgelopen jaren volgden velen het spoor van pionier Olajuwon naar de NBA. De ontmoeting tussen Philadelphia en Toronto, het team met de meeste internationale spelers, onderstreept de Afrikaanse invloed in de huidige competitie. Embiid staat tegenover zijn landgenoot Pascal Siakam en de Nigeriaan Precious Achiuwa.

null Beeld AFP
Beeld AFP

De Raptors worden aangestuurd door voorzitter en technisch directeur Masai Ujiri, de eerste, en nog altijd enige Afrikaanse bestuurder op een prominente positie in de grote Amerikaanse sportcompetities. Ujiri, geboren in het Engelse Bournemouth maar opgegroeid in Nigeria, begon in 2003 een organisatie voor basketbalkampen door heel Afrika. Hij beloofde honderd veldjes op het continent te bouwen.

Ook de NBA houdt onder de noemer Basketball Without Borders al twintig jaar clinics in Afrika (waar een jonge Embiid in 2011 aan meedeed). De inspanningen werden vorig jaar uitgebreid met de oprichting van NBA Africa en de bijbehorende Basketball Africa League (BAL).

De competitie is een samenwerking tussen de NBA en de wereldbasketbalbond Fiba met twaalf teams uit diverse Afrikaanse landen. In het debuutseizoen kreeg de BAL vooral aandacht door het sporadisch meespelen van de beroemde Amerikaanse rapper J. Cole.

“We geloven dat basketbal de komende tien jaar een grote sport kan worden in Afrika”, sprak NBA-baas Adam Silver in 2021.

De competitie strikte bijvoorbeeld oud-president Barack Obama, een fanatiek basketballiefhebber, als strategisch adviseur voor NBA Africa. De onderneming zou volgens Silver al een waarde van een miljard dollar hebben.

Het wachten is op de volgende Joel Embiid. In de race om de MVP-trofee ging de Kameroener het hele seizoen nek aan nek met de Serviër Nikola Jokic (Denver Nuggets), die de prijs vorig seizoen kreeg uitgereikt. Embiid zou de eerste Afrikaanse MVP zijn sinds Olajuwon in 1994 (de twee keer winst van Antetokounmpo in 2019 en 2020 niet meegerekend). Het zou niet alleen voor hemzelf veel betekenen, zei Embiid in de podcast van Redick. “Dit zou voor het hele continent zijn.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234