Maandag 13/07/2020

Achtergrond

Mertens, topschutter aller tijden bij Napoli, toont ook groot hart

Dries Mertens viert zijn doelpunt voor Napoli in de Coppa Italia.Beeld Photo News

Zelfs in een recordroes is Dries Mertens in de eerste plaats mens. Hij gaf zijn rouwende trainer Gennaro Gattuso een stevige knuffel na zijn 122ste doelpunt voor Napoli. In de bekerfinale op woensdag 17 juni wacht Juventus.

Ontspannen leunde Dries Mertens (33) op de balustrade van het balkon, in bloot bovenlijf. Hij wilde zaterdagmiddag in het afzonderingshotel ongestoord nog enkele zonnestralen meepikken, in aanloop naar de halve finale tegen Inter. Dat was zonder die ene voorbijganger gerekend die zijn smartphone bovenhaalde. Plots ging het plaatje viraal.

Mertens doodde op het balkon de tijd. Hij wachtte op een nieuw contract dat uiteindelijk toch niet zou komen. Zijn voorzitter, Aurelio De Laurentiis, was in het hotel druk in de weer. Via de moderne communicatiemiddelen twistten de advocaten nog over punten en komma’s. 

Daar kwamen de pijntjes bovenop. Mertens voelde de voorbije week op training iets opspelen; spiervermoeidheid luidde de diagnose. Het risico op een ernstige blessure was er. Met een overeenkomst die over veertien dagen afloopt en de uitblijvende toekomstgarantie zou een speler voor minder op de rem gaan staan.

Mertens stelde Gennaro Gattuso naar verluidt gerust: “Mister, als ik op dat veld stap, trek ik mijn voet nooit terug.” Hij toonde betrokkenheid en overgave. Vervolgens trapte Mertens Napoli naar de bekerfinale en zichzelf de geschiedenis in. De beste doelpuntenmaker aller tijden. Een legende was hij al in hoofden en harten, nu ook in de statistieken.

Iedereen op één lijn

In de roes na zijn historische treffer vergat Mertens zijn trainer niet. Een stevige knuffel volgde, een beeld dat zondag alle voorpagina’s sierde in Italië. Er zat meer achter. Gattuso had een tiental dagen eerder zijn zuster van 37 verloren na een slepende ziekte. 

Hij vernam haar overlijden op het oefencomplex. Tijdens de minuut stilte voor de aftrap had hij het even moeilijk. Gattuso: “Het is een zware periode geweest. Ik draag deze zege op aan mijn ouders, mijn familie, mijn zus. We zagen haar zo graag. Het verlies is immens.” De kleine gebaren van zijn spelers deden hem zichtbaar deugd.

Na een moeilijk jaar met muiterijen, teleurstellende resultaten, een trainersontslag en voortdurende spanningen met de directie heeft Gattuso iedereen op één lijn gekregen. Er is weer eenheid op het veld en in de vestiaire. Een verwezenlijking die Mertens, toen nog dubbend over een vertrek, weet te appreciëren. 

Dries Mertens omhelst zijn coach Gennaro Gattuso in het San Paolo-stadion.Beeld EPA

Tijdens de lockdown sprak Gattuso regelmatig met Mertens. Hij speelde op het gevoel. Er ontstond een band. Hij overtuigde Mertens van zijn plannen, dat ze samen Italië kunnen verbazen. Tegelijk masseerde Gattuso zijn voorzitter. Napoli evenaarde tegen de clubpolitiek in het lucratieve aanbod van Inter. De combinatie van de connectie met de coach, de centen en het schone leven in Napels overtuigden Mertens.

Mertens heeft zijn liefde voor Napels trouwens nooit weggestoken. Hij houdt van de bars, de restaurants, de toeristische hotspots en de nabijgelegen eilanden. De maffiareputatie van de stad is hem vreemd. “Ze vertelden me dat ik bepaalde plaatsen beter zou mijden, maar ik heb nooit naar iemand geluisterd. Diegenen die de stad gevaarlijk noemen, zijn er nooit geweest. Voor mij is Napels een van de mooiste plekken ter wereld. De maffia heeft mij nooit iets gedaan. Misschien omdat ik een beetje leef zoals zij: nooit een horloge en meestal in trainingspak.”

Overal wordt hij aangeklampt, door jong en oud. Aan de uitgang van het trainingscomplex wachten fans hem bijna dagelijks op, soms met een bordje ‘Dries, ti amo’. In de stad helpt een zonnebril hem niet. Hij wordt door iedereen herkend.

“Er woont een dame boven ons”, zei Mertens onlangs. “Ik schat dat ze 75 is, maar elke morgen vertelt ze me: ‘Goed gespeeld, brave jongen.’ Of als ik eens ondermaats heb gepresteerd, geeft ze me een klap en zegt dat ik beter kan. Zoiets maak je in België nooit mee.”

Practical jokes

Gattuso heeft het imago dat destijds als speler aan hem is blijven hangen. Een ongeletterde wildebras. De krijger die elke match bij AC Milan speelde alsof zijn leven ervan afhing. De dupe die in de kleedkamer het slachtoffer was van de practical jokes van Andrea Pirlo – ooit spoten ze een volledige brandblusser over hem leeg, Pirlo kreeg de klappen. De speler met wie werd gespot omdat hij zijn werkwoorden niet altijd correct vervoegde.  

Toch werd hij altijd geapprecieerd, wegens zijn ontembare winnaarsdrift. Met zijn persoonlijkheid dwong Gattuso respect af. Zijn wil was wet in de kleedkamer. 

Als trainer heeft Gattuso op zijn 42ste nog alles te bewijzen na passages bij Sion, Palermo, OFI Kreta, Pisa en een treurig einde bij een AC Milan in verval. Hij heeft een reputatie van zich af te schudden, dat hij meer is dan een ijzeren sergeant, dat hij slimmer is dan de speler die over zijn woorden struikelde.

Dries Mertens gelooft in hem.

In de finale van komende woensdag in het Olympisch Stadion van Rome staat Napoli tegenover Juventus, dat zich vrijdag voorbij AC Milan heeft geknokt. Het team van Cristiano Ronaldo had genoeg aan 0-0, nadat de heenmatch in San Siro op 1-1 was geëindigd. Volgend weekend rolt de bal ook weer in de Serie A.

De strafste Napolitaan

1. Dries Mertens (Bel)
2013 - vandaag
122 goals
310 matchen
0,4 goals per match

2. Marek Hamsik (Slo)
2007 - 2019
121 goals
520 wedstrijden
0,2 goals per match

3. Diego Maradona (Arg)
1984 - 1991
114 goals
259 matchen
0,4 goals per match

4. Attila Sallustro (Kro/Ita)
1926 – 1938
108 goals
266 matchen
0,4 goals per match

5. Edinson Cavani (Uru)
2010 – 2013
104 goals
138 matchen
0,8 goals per match

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234