Dinsdag 11/05/2021

SportWielrennen

Komt het ooit nog goed met Chris Froome? ‘We hopen dat zijn lichaam een reset doet’

Froome in The Tour of the Alps, waar hij 93ste werd. Beeld Photo News
Froome in The Tour of the Alps, waar hij 93ste werd.Beeld Photo News

Twee jaar na zijn zware val worstelt Chris Froome (35) nog altijd om terug te keren op het hoogste niveau. Vooruitgang is niet zichtbaar, en dat amper twee maanden voor de start van de Ronde van Frankrijk. Is er iemand in de zaal die nog gelooft in een vijfde eindzege? ‘De resultaten van de voorbije wedstrijden zijn misleidend’, probeert ploegleider Rik Verbrugghe de kalmte te bewaren.

130ste op 140 deelnemers. De proloog van dinsdag in de Ronde van Romandië duwde Chris Froome nog een keer met de neus op de feiten. De Keniaanse Brit droomt van een vijfde Tour-zege, maar op dit moment is dat een totaal onrealistische ambitie. Drie rittenkoersen reed hij dit jaar al, evenveel keer eindigde dat op een teleurstelling: 47ste in de UAE Tour op 22 minuten van Tadej Pogacar, 81ste in de Ronde van Catalonië op bijna 54 minuten van Adam Yates, 93ste in de Tour of the Alps op dik 51 minuten van Simon Yates. En de Ronde van Romandië is dus ook niet bepaald spetterend gestart.

In een interview met de Italiaanse Gazzetta Dello Sport vertelde Froome vorige week wat er in hem omgaat. “Ik doe nog altijd graag wat ik doe”, zei hij. “Ik train even hard als vroeger. Mijn goesting is niet minder, ook al finish ik nu aan de andere kant van het peloton.”

Tussen de regels lees je de twijfel. “Ik zie op training niet de wattages van vroeger, maar I’ve got to trust in the process. Ik moet erop vertrouwen dat hard werk uiteindelijk zal lonen. De tocht duurt langer dan ik had gedacht, maar ik hoop dat de dingen in mekaar zullen klikken en dat ik op een dag zal opstaan en me weer meer mijn oude zelf zal voelen.”

Dat is een verre droom. Het hoogte- én dieptepunt van de voorbije maanden was rit 4 in de Tour of the Alps, vorige week donderdag. Froome schoof op de eerste klim van de dag mee in de vroege vlucht. “Ik heb ervan genoten”, zei hij achteraf. Maar eigenlijk was het triest. Geen van de favorieten reageerde op zijn ‘move’. Hij mocht meer dan drie minuten wegrijden. Dat is nu zijn status in het peloton: onbelangrijk. Het kan niet anders of dat doet pijn.

‘Op schema’

Het is niet duidelijk hoe ze daar bij zijn team, Israel Start-Up Nation, over denken. Froome werd in de winter met veel bombarie binnengehaald. Hij kreeg een langdurig contract — “Hij kan bij ons zo lang koersen als hij wil”, klonk het — en een majestueus loon: 5,5 miljoen euro per jaar wordt gefluisterd. Daar heeft het team weinig voor teruggekregen, enkel wat publiciteit. Maar niemand die Froome laat vallen.

Ook Rik Verbrugghe, sportief manager van de ploeg, blijft zijn kopman steunen. Volgens wat hij deze week vertelde in Sudpresse zit Froome nog altijd “op schema” voor de Tour-start op 26 juni in Brest. “De resultaten van de voorbije wedstrijden zijn misleidend”, zegt Verbrugghe. “Ze geven een vertekend beeld. Froome heeft de voorbije twee maanden enorm hard gewerkt om zijn conditie op te bouwen. Ook Romandië past in dat plan.”

Wat Verbrugghe wil zeggen, is dat we voorlopig nog geen frisse Froome aan de start hebben gezien. Dat kan inderdaad een verschil maken. Maar zo veel? “Wij hopen eigenlijk dat zijn lichaam door dat harde werk op een bepaald moment een ‘reset’ gaat uitvoeren”, zegt Verbrugghe. “Dat er een soort herstart gaat komen en hij zijn oude niveau weer gaat benaderen.”

null Beeld Photo News
Beeld Photo News

Dat zou dan in de weken die volgen moeten gebeuren. Na zondag neemt Froome even rust en dan kan zijn lichaam zich mogelijk herzetten. Al snel vertrekt hij dan op hoogtestage naar de Teide op Tenerife. Begin juni rijdt hij nog de Dauphiné, daarna wacht de Tour. Daarvoor moet hij ook nog wat gewicht verliezen. Analist Dirk De Wolf gaf onlangs aan dat de viervoudige Tour-winnaar nog vijf kilo te dik staat. Onzin, vindt Verbrugghe. “Chris is nog altijd een erg slanke renner, hij moet alleen nog een klein beetje magerder.”

Als dat allemaal lukt, als Froome met een kilootje minder en na een deugddoende break inderdaad een betere vorm vindt, dan is het nog ten zeerste de vraag of dat zal volstaan om mee te doen voor Tour-winst. Want dat was het grote doel. “We beseffen dat het misschien niet genoeg zal zijn”, zegt Verbrugghe. “Ook als Chris in de buurt komt van zijn oude niveau. Het wielrennen is veranderd, er is een generatie opgestaan met uitzonderlijke kwaliteit.”

Froome was ook zo’n renner, maar zijn val tijdens de verkenning van de tijdrit in de Dauphiné 2019 heeft voor heel veel schade gezorgd: een dubbele dijbeenbreuk, een elleboogfractuur, een gebroken wervel en borstbeen, meerdere ribbroeken en een klaplong. “Covid heeft het effect van mijn blessures nog erger gemaakt”, zegt de renner daarover. “Daardoor heb ik heel lang niet meer op niveau gekoerst.”

Het blijft een raadsel hoe hij na twee jaar ellende over twee maanden plots weer top zou kunnen zijn. “Top vijf in de Tour zou mooi zijn”, zei ploegleider Eric Van Lancker in februari, maar op dit moment is zelfs de top dertig niet aan de orde. Verbrugghe blijft rustig. “Een vijfde Tour-zege is geen obsessie. We werken gewoon door richting het doel: Chris wil weer een rol spelen in de finale van grote koersen.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234