Woensdag 29/06/2022

InterviewJustine Henin

Justine Henin voor Roland Garros: ‘Serena Williams voorbijgestreefd? Daar ben ik het niet mee eens’

Justine Henin:
Justine Henin: "Het niveau van vrouwentennis is gestegen."Beeld Geert Van de Velde

Automatisch klopt het hart van Justine Henin (38) sneller als Roland Garros begint: hier beleefde ze haar grootste triomfen. De voormalige tenniskampioen overschouwt de tenoren van vandaag. ‘Rafael Nadal blijft mijn topfavoriet.’

BF

Serena Williams start als 39-jarige haar negentiende Roland Garros, hoe gek is dat?

Justine Henin: “Ze heeft nog altijd dat grote doel om één à twee grand slams te winnen. Ze wil dat record van Margaret Court (24 grandslamtoernooien, BF) breken. Ik hoor overal zeggen dat ze nu voorbijgestreefd is, daar ben ik het niet mee eens. Ik zie nog regelmaat in haar resultaten. Na haar terugkeer als mama speelde ze vier finales, begin dit jaar stond ze in de halve finale van de Australian Open en vorig jaar van de US Open. Dat blijft uitzonderlijk. Maar het zal moeilijk zijn. Haar leven is sterk veranderd. Die heftige drang van vroeger zie ik minder. En om een grand slam te winnen moet ze fysiek veertien dagen top zijn. Het niveau van vrouwentennis vind ik gestegen, maar bij een kampioene als Serena durf ik niets uit te sluiten.”

Ook de bijna veertigjarige Roger Federer keert na meer dan een jaar blessureleed terug in Parijs. Wat verwacht u nog van hem?

“Niet te veel op Roland Garros. Dat is niet zijn favoriete terrein. Het maakt deel uit van zijn opbouw naar Wimbledon, om weer competitiegevoel te kweken. Hij moet zijn niveau terugvinden en wil nog één keer een straffe stoot doen op Wimbledon. Maar of dat lukt? Ik ben zelf benieuwd.”

Zet hij zijn status niet op het spel als hij begint te verliezen van spelers tegen wie hij vroeger nooit zou verliezen?

“Dat is mogelijk. Maar in mijn ogen mag hij nog tien keer verliezen in de eerste ronde, dan doet dat nog niets af van zijn legende. Hij wil zelf beslissen hoe en wanneer hij stopt. En een grand slam met Federer smaakt nog altijd beter dan een zonder hem. Als hij stopt, zal dat wennen zijn.”

Zowel Williams als Federer is een jaar ouder dan u. Kriebelde het de voorbije jaren soms?

“Neen. Ik had wel gehoopt op een iets langere carrière, dat is waar. Ik ben vroeg gestopt (in 2008, BF) en hernam dan in 2010, maar moest definitief stoppen door een blessure. Ik ben heel gelukkig met mijn leven nu, met de kinderen, en ik blijf met mijn academie in tennis actief. Het circuit zelf mis ik niet. Ik heb geen obsessie meer om titels te winnen. Al bewonder ik wel diep de spelers van mijn generatie die titels blijven zoeken.”

"Roger Federer wil nog één keer een straffe stoot doen", meent Henin.Beeld Photo News

Zoals Rafael Nadal, hij jaagt straks op zijn veertiende Roland Garros-titel.

“Ja, dat is ondenkbaar. In Rome won hij net zijn tiende titel en hij is er nog altijd even blij mee. Ik kan me niemand inbeelden met een betere ingesteldheid en wilskracht. Zijn verlies in Madrid tegen Zverev deed pijn, maar dat hoeft niets te betekenen voor Roland Garros. Vorig jaar won Nadal Parijs zonder setverlies en zonder titel in de aanloop. Nadal kan in Parijs arriveren zonder zich goed te voelen en alles kapot spelen. Hij blijft mijn topfavoriet.”

Bij de Belgen schopte Elise Mertens het tot nummer één in dubbel. Hoe ziet u haar belastende combinatie met het enkel?

“Ikzelf ben in mijn carrière vroeg gestopt met dubbelspel. De combinatie is ingewikkeld, zeker als je zo goed in enkel én dubbel bent. Maar de keuze om te stoppen met dubbel is heel persoonlijk. Sommige tennissers willen in een grand slam geen dag de competitie onderbreken. Maar als het lichaam stop zegt, is een pauze nodig. Het klopt wel dat Elise veel speelt, ik denk dat doseren cruciaal is voor een goede carrière.”

In het enkelspel schurkt ze al lang tegen de top tien aan, maar ze raakt er niet in. Wat mist ze?

“Elise vind ik nog permanent evolueren. Maar op zeer belangrijke afspraken, vanaf de tweede week van een grand slam, moet ze nog stappen zetten. Haar tennis is heel solide en constant – Elise kent nooit een ‘krak’ – maar ze mist soms wat lef, dat tikje extra spirit in sleutelfases. Zoals tegen Muchova in de achtste finale van de Australian Open dit jaar.”

U hebt destijds uw spel nog aanvallender georiënteerd door naar het net te komen. Kan Mertens daar winst boeken?

“Dat zit niet zo in haar DNA. Ze moet wel haar spel blijven ontwikkelen en diep in haar die overtuiging aanspreken dat ze nog een extra stap kan zetten.”

Bij David Goffin lijkt het heilige vuur nu wat minder te branden.

“Het is heel moeilijk om David te ontcijferen. Misschien hebben we niet genoeg genoten van zijn sterkste periode in 2017, met die uitzonderlijke finale van de Masters en de Davis Cup. Daarna heeft de vermoeidheid zich opgestapeld en volgden blessures, nu speelt hij met hoogtes en laagtes. Het frustreert me wel. Ik denk dat hij constanter zou zijn als hij wat meer rebels zou zijn, meer grinta of energie toont en zegt: ‘Die matchen móét ik winnen.’”

De comeback van Kim Clijsters staat on hold, ze bergt de plannen niet op. Bent u verrast?

“Ja. Ik kan niet het tegendeel zeggen. Maar Kim is vrij om te doen wat ze wil. Ze heeft lef om die uitdaging te proberen. Ik vind ook dat ze als mama een goede boodschap geeft om die twee zaken te combineren. Vroeger leefde meer het idee: ofwel toptennis, ofwel mama. Al zou ikzelf het fysiek niet kunnen, die twee levens samen.”

Mertens had met Clijsters een droomduo op de Spelen in Tokio kunnen vormen, dat valt nu weg omdat Clijsters geen dubbelranking heeft. Wie vormt volgens u het beste duo met Mertens in Tokio?

“Ik volg het dubbel niet zo. Kirsten Flipkens lijkt me de beste keuze als je ervaring wilt, maar Alison Van Uytvanck heeft ook veel talent. Hier moet Elise echt de complementariteit afwegen.”

"Elise Mertens mist soms wat lef, dat tikje extra spirit in sleutelfases."Beeld BELGA

Federer vindt dat er nog te veel onzekerheid rond de Olympische Spelen hangt. Kunt u zich als ex-olympiër inbeelden hoe lastig de komende Spelen zullen zijn?

“Ja, nog meer voor andere sporten. In tennis zijn er vier grote grandslamdoelen per jaar, in andere sporten zijn de Spelen het enige summum. Ik begrijp de stress die atleten voelen, de permanente onzekerheid. Maar een topsporter heeft een groot aanpassingsvermogen. De Spelen zullen niet hetzelfde feest als vroeger zijn, maar ik zou me daar niet op blindstaren. In het tennis gingen vele toernooien zonder fans door, maar de spelers waren blij hun beroep te doen. Dus ja, de omstandigheden zijn moeilijk, maar de atleten blijven geprivilegieerd.”

Een meerderheid van de Japanse bevolking is tegen de Spelen. Het moet raar zijn voor een atleet als je je niet welkom voelt.

“Dat is inderdaad bijzonder. Wat gaan de atleten voelen dan? Ik zou mezelf in mijn bubbel opsluiten en lucide denken: als de Spelen doorgaan, hebben de atleten het recht om er te zijn.”

Zijn er sporten in Tokio waar u meer naar uitkijkt? Misschien Nina Derwael in het turnen.

“Ik heb bewondering voor veel disciplines. Als er een Belgische atleet is die in eender welke sport op de Spelen presteert, hang ik voor de tv. Het gaat mij om de emotie. Ik had onlangs een interview met Nafi Thiam. We zagen elkaar pas voor het eerst, maar we voelden onmiddellijk dat we dezelfde taal spraken. Zij gaat nu naar de Spelen, ik heb het beleefd en kan voelen hoe ze denkt en wat ze wil. Dat tijdsverschil is interessant.”

Als Derwael goud pakt op de Spelen maakt dat de discussie over de beste Belgische atlete ooit wel moeilijker: Derwael, Thiam of Henin?

(lacht) “Dat is een vals debat. Ik begrijp wel dat mensen daarover praten, maar tijdperken en disciplines kun je niet zomaar vergelijken. We moeten al die prestaties respecteren. Die vraag kwelt me niet.”

Hebt u, zoals zovele kleine meisjes, vroeger ook geturnd?

“Ja, mijn mama bracht me een keer naar de gymnastiekles. Ik was nog geen vijf jaar oud, denk ik. En ik heb geweend. Ik voelde me niet op mijn gemak. Ik ben nooit teruggegaan. Ik was het type dat liever voetbalde. Mijn eigen kinderen houden meer van gymnastiek. Ik vind het een prachtige sport om naar te kijken.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234