Vrijdag 23/07/2021

InterviewIvan Leko

Ivan Leko reist vol motivatie naar Shanghai: ‘Geld komt nooit op de eerste plaats’

Ivan Leko tijdens zijn laatste match voor Antwerp, tegen Charleroi, eind december. Beeld Photo News
Ivan Leko tijdens zijn laatste match voor Antwerp, tegen Charleroi, eind december.Beeld Photo News

Tot ziens Antwerp FC, hallo Shanghai SIPG. Morgen stapt Ivan Leko (42) het vliegtuig op richting Zürich en vervolgens China. Tussen alle covidtests en regelingen door maakt hij nog even tijd voor een afscheidsinterview.

Bent u klaar voor uw grote Chinese avontuur?

Ivan Leko: “Absoluut. Ik ben heel gemotiveerd om ginds iets neer te zetten. Het is een grote club, ik wil het goed doen. De verwachtingen zijn hooggespannen. Mijn hart en huis lagen in Antwerpen, maar sportief was dit een te groot project om naast me neer te leggen. Guangzhou Evergrande is de nummer één in China, maar wij willen dé uitdager zijn. Top drie is het doel, hopelijk lukt dat.”

U wint de jackpot door naar Shanghai te gaan. Uw loon van bij Antwerp gaat in China maal zoveel. ‘Hij kiest gewoon voor het geld’, is dan een logische reactie.

“Ach, in mijn leven kwam geld nog nooit op de eerste plaats. Nu ook niet. Mensen die me goed kennen, weten dat. Trouwens, als ik altijd voor het geld koos, had ik nooit bij Antwerp getekend.”

U zult bij Shanghai in de voetsporen van Sven-Göran Eriksson, André Villas-Boas, Vitor Pereira treden. Maakt dat u nerveus?

“Dat niet, maar de adrenaline pompt. Logisch. De makkelijkste weg was om lekker thuis te blijven, maar als je jezelf wilt uitdagen in het leven was dit het juiste moment en de juiste club om te gaan. Het volgende niveau in mijn carrière. Iedereen die het voetbal volgt, begrijpt me. Na zulke grote namen komen zou het voor mij makkelijker moeten maken. Er staat al iets.”

Kent u de Chinese spelers uit uw selectie al een beetje?

(lacht) “In het begin was dat inderdaad lastig, maar ik bekeek ondertussen al vijftien matchen en nu is het heel wat duidelijker. Ik had meteen een goed beeld van hoe ze speelden, wat de sterktes en zwakheden waren. Ik sprak ook al met enkele spelers, want het is belangrijk dat iedereen mee is met mijn verhaal.”

Zoals bij Antwerp dus. Met welk gevoel kijkt u terug op dat halfjaar Deurne-Noord?

I’m so proud, ik ben heel trots op wat we samen bereikten. Er waren al goede resultaten voordien, maar dit seizoen zette de club een stap voorwaarts. Toen ik hier tekende, hadden het bestuur en ik het over drie grote doelen. Eén: resultaten behalen. Twee: goed voetbal brengen. Drie: de spelers beter maken. Wel, elk doel werd gehaald. Natuurlijk kan het altijd beter, maar als iemand me op 15 mei had gezegd dat we dit allemaal zouden bereiken, ik tekende direct.”

Pik er eens één hoogtepunt uit? De beker? Tottenham? De derby?

“De beker. Zeker. Dat was het grootste. Niemand gaf ons ook maar de minste kans om die match te winnen. Dat was fantastisch.”

Leko groet José Mourinho in de Europa League.
Leko groet José Mourinho in de Europa League. "We hebben voor veel historische momenten gezorgd.”Beeld BELGA

Mooier dan José Mourinho kloppen?

“Ach, ik genoot van elke dag. De sfeer, het groepsgevoel dat we creëerden. De spelers waren meteen mee met ons verhaal, ze gelóófden het. Dat maakte me trots. En Mourinho… We hebben voor veel historische momenten gezorgd.”

Elke medaille heeft een keerzijde. Wat was uw grootste ontgoocheling?

“Achteraf is het altijd makkelijk praten. Ik had misschien iets beter moeten anticiperen op bepaalde situaties. Maar uiteindelijk zijn we geraakt waar we wilden raken, op elk vlak. We speelden volgens mij echt heel, heel mooi voetbal. Ook op financieel vlak deden we het uitstekend. De club heeft nu 10 miljoen euro meer in kas. En met de meerwaarde die we creëerden op de spelers tel je daar nog 15, 20 miljoen bij. Hongla, Refaelov, Juklerod, MIyoshi, Seck, De Laet, Gerkens, Batubinsika… Sommigen onder hen waren nobody vorig jaar en kijk nu.”

Is uw werk bij Antwerp voldoende hoog ingeschat, vindt u? Kreeg u genoeg waardering?

“Ik weet het niet. Ik laat het aan andere mensen over om te beslissen of het goed genoeg was. Maar als je ziet waar we op 15 mei stonden en waar we nu staan… De nieuwe coach zal het veel makkelijker hebben dan ik. Twaalf spelers weg, corona, een bekerfinale zonder nieuwkomers moeten spelen, wat een situatie. En waardering, ik denk dat het bestuur slim genoeg is. Tien miljoen meer, hogere spelerswaarden, Antwerp dat weer bestaat in Europa, dat was er zes maanden geleden allemaal niet. Dat zijn de feiten.”

Was u met iets meer appreciatie niet gebleven?

“Dat zou kunnen. Misschien wel, misschien niet. Maar ik had heus niet elke dag een schouderklopje nodig. Waardering was er genoeg binnen de staf en binnen de kleedkamer.”

Toen Shanghai aanklopte, had u wel verwacht dat Antwerp u op andere gedachten zou brengen, toch?

“Misschien verwachtte ik dat ergens wel. Ik ben altijd eerlijk en correct geweest met iedereen. Het makkelijkste was om hier te blijven, maar ik wil groeien, beter worden. Ik geloof en hoop dat Shanghai me daarbij zal helpen.”

Hoe was uw relatie met sportief directeur Luciano D’Onofrio?

“Goed. Heel goed. Als vader en zoon.”

Echt?

“Zo voelde ik het alleszins. En nu nog. Ik ben hem ontzettend dankbaar voor de kans die hij me gaf. Door dag in dag uit van ’s morgens tot ’s avonds bezig te zijn met de club, probeerde ik hem iets terug te geven voor dat vertrouwen. Nee, mijn gevoel is alleen maar positief. Ik ben trots en dankbaar.”

Was dat gevoel wederzijds?

“Wat Luciano of anderen denken, weet ik niet.”

Wie had voor het seizoen gedacht dat Lior Refaelov onder Ivan Leko zou uitgroeien tot topfavoriet voor de Gouden Schoen?

(lacht) “Ik weet het. Het zou me enorm blij maken mocht ‘Rafa’ winnen. Dat zou echt very, very big zijn voor de club, voor de speler en een klein beetje voor mij. We hebben in de afgelopen maanden samen iets gecreëerd. Een gevoel, geloof, vertrouwen, ambitie om te winnen. Jullie weten niet hoeveel hij voor de club gaf. Hij is niet degene die het meest loopt of het hardst vecht, maar op het veld geeft hij heel zijn hart. Hij speelde elke drie dagen een volledige match, geblesseerd of niet. Ik heb echt heel veel respect voor hem. Ik ben zijn grootste supporter bij de verkiezing.”

Een innige omhelzing met Lior Refaelov.
Een innige omhelzing met Lior Refaelov. "Ik ben heel blij dat ik hem zes maanden bij me had.”Beeld Photo News

Wie had dat ooit gedacht?

“Ach, we zijn altijd correct en eerlijk met elkaar geweest. Bij Club Brugge moest ik uit drie spelers twee man kiezen. Hans Vanaken: twee keer Gouden Schoen. Ruud Vormer: Gouden Schoen. Ik probeerde heel hard om met alle drie te spelen, maar dat ging niet. Uiteindelijk telden enkel de resultaten en die gaven me gelijk. Maar hier bij Antwerp wisten we vanaf dag één dat Refaelov belangrijk zou zijn.”

Toch zette u hem in Kortrijk op de bank. Hij deed daar de match kantelen na rust.

“Dat was een sleutelmoment, net als de beker, of Tottenham. Ik ben heel blij dat ik hem zes maanden bij me had.”

De uren beginnen te slinken. Zal het afscheid thuis lastig zijn? Uw vrouw Tina, uw tweelingdochters Nora en Dora, gaan ze u vastbinden?

“Zij waren uiteraard de hoofdreden waarom ik tijd nodig had om deze stap te zetten. Voetbal is mijn leven en mijn passie, maar familie blijft op de eerste plaats staan. Enerzijds is er dat enorm grote sportieve project dat me triggerde vanaf dag één. Ik heb nog nooit in zo’n grote club mogen werken. Anderzijds is er mijn gezin. (blaast) We hebben veel en lang gepraat. Alles wordt anders. Rationeel was het vrij snel duidelijk dat ik moest gaan. Emotioneel is een ander verhaal. Zo’n beslissing neem je niet in vijf minuten. Maar dit is een beslissing die we samen namen. Mijn dochters dachten actief mee. Natuurlijk wilden ze dat ik bleef, maar anderzijds beseften ze ook dat je soms je dromen moet najagen. Ze willen zelf binnen twee jaar naar een buitenlandse universiteit gaan, dus ze weten dat je niet altijd ter plekke mag trappelen.”

Gaat u Chinees leren?

“Zeker een paar woorden, ja.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234