Maandag 21/06/2021

InterviewIvan Leko

Ivan Leko: ‘Het worden de beste play-offs ooit’

Ivan Leko, hier nog als coach van Antwerp. Beeld Photo News
Ivan Leko, hier nog als coach van Antwerp.Beeld Photo News

Hij mag dan wel 9.000 kilometer ver zitten, dat belet Ivan Leko (43) niet om vanuit Shanghai af te tellen naar de start van de Champions’ play-offs. Vanavond begint zijn ex-club Antwerp eraan. Maar was de Great Old er zonder Leko wel bij geraakt? ‘Ik ben fier op wat we bereikt hebben.’

Als een raket startte Ivan Leko bij Antwerp (hij won in zijn eerste match de beker), als een komeet ging hij van start in de (enige echte) Super League. Met Shanghai Port FC bewees Leko meteen waarom zij tot de titelkandidaten worden gerekend. 1-6-uithaal tegen Tianjin, 3-1-winst tegen Bejing Guoan. In geen tijd kennen ze nu ook in China het attractieve, dominante voetbal van de Kroaat.

“Eindelijk zijn we vertrokken. Drie maanden voorbereiding was echt superlang”, vertelt hij. “We speelden tien oefenmatchen, waarin we geen enkele keer verloren. Sinds een week is de competitie bezig. We spelen in een bubbel van acht ploegen, die hier allemaal op hotel zitten. Speciaal, maar ook wel hyperprofessioneel. Alles is tot in de puntjes geregeld.”

Zo vlot alles op het veld loopt, zo lastig is het ernaast, geeft hij toe. “Het is supermoeilijk, my friend. Heel lastig”, vertelt hij. “Zeker voor mij, ik ben een familieman, die het altijd gewoon was om dicht bij huis te zijn. Ik heb dat nodig, die warme omgeving. Gelukkig is iedereen heel vriendelijk en beleefd, dat doet ook veel, maar hopelijk kan mijn gezin deze zomer toch eens naar hier komen. Afwachten. Heb ik het onderschat? Nee, dat niet. Ik wíst dat het moeilijk zou zijn. Maar de uitdaging was te mooi en te groot om te laten liggen. Als ik zie welke spelers ik train, welke trainers hier voor mee waren, wat de mogelijkheden zijn. Dit niveau kan je niet vergelijken met België. En ja, natuurlijk proberen we mooi te voetballen. (lacht) Maar er zijn verschillende manieren om te winnen. Antwerp is daar het bewijs van.”

Ook voor Leko is het aftellen naar de Champions’ play-offs, horen we. Bij de Balkanboy is uit het oog niet uit het hart.

“Ik volg nog alles, zie de matchen. De avondmatchen pas de dag erna, omdat het hier zes uur later is. Het gevecht om play-off 1 was zo interessant. Spannend tot het laatste moment. I like it. En nu, met de vier grote clubs. Fantastisch toch? Brugge is in elk aspect de beste, die verdienen de titel, maar tussen de drie andere teams zie ik geen grote verschillen. Iedereen kan van iedereen winnen. Dat wordt vechten, want het verschil tussen de tweede en de derde plaats is enorm. Elke match wordt er een op leven en dood. Ik verwacht me aan de beste play-offs ooit.”

Dat ‘zijn’ Antwerp de Champions’ play-offs haalde, doet Leko toch wel wat. “Dat zij erbij zijn, is echt big”, gaat hij verder. “En dat is uiteraard meer en meer dankzij Franky Vercauteren. Mijn verdienste aan dit succes? Ach, het is niet aan mij om daarover te oordelen. Ik heb mijn best gedaan, ben fier op wat we bereikt hebben. En superblij voor het team. Ik heb op Antwerp zes maanden genoten. Veel geweldige momenten beleefd, herinneringen voor het leven. Dat was mijn tweede familie, ik meen het. Ik heb nog veel contact met de spelers, leden van de staf, materiaalmannen van Antwerp. Voor hen is dit echt, echt nice.”

Een van de spelers met wie Leko een speciale band had, is Birger Verstraete. Die legde vorige week uit waarom hij zo weinig speelde onder Leko. De middenvelder had een trombose achter zijn oog, waardoor hij nog steeds aan gezichtsverlies lijdt.

“Ik ben blij dat Birger met zijn verhaal naar buiten kwam. Mensen maakten hem af toen hij niet speelde. They killed him. And they killed me. Ze maakten mij ook af, want ik hamerde op zijn komst. Zelfs intern kreeg ik verwijten. ‘Hadden we niet beter een andere gepakt?’ Maar ik bleef achter hem staan, ik beschermde hem. Het was een moeilijke situatie. We konden hem niet gebruiken, maar konden ook niet vertellen waarom. Heerlijk dat hij zo goed speelt. Heeft hij spijt dat hij dat bij mij niet toonde? (lacht) Dan moet hij naar hier komen, hé.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234