Zaterdag 27/02/2021

ProfielLaurens De Plus

‘Ik héb ze nog, die benen van 2019’: Laurens De Plus over zijn doopritueel bij Ineos en het vuur dat weer knettert

Laurens De Plus. Beeld Photo News
Laurens De Plus.Beeld Photo News

Hou hem maar in de gaten vandaag, op de Mont Ventoux. Rijdt hij niet voor eigen rekening, dan die van Bernal of Sosa. Andere kopmannen, nieuwe energie. Klimtalent Laurens De Plus (25) voelt zich in zijn sas bij Ineos. Hij legt uit waarom.

2020 was het jaar waarin Laurens De Plus al heel vroeg aan de kant stond met een maagprobleem – en tijdens de coronalockdown een heupontsteking opliep, die hem selecties kostte voor onder meer Giro, Tour en/of Vuelta. Een jaar met amper vier koersdagen op de teller, waarbij twee opgaves. Levend ‘in het verborgene’, in die mate dat José De Cauwer gekscherend dacht dat hij... Covid-38 had. Control-Alt-Delete. De Plus wil het er niet meer over hebben, zegt hij. “Het begint me tegen te steken. (lacht) Als we terugkeren in het verleden, dan liefst naar 2019 (zijn beste seizoen tot dusver, JDK). Maar laat ons vooral vooruitblikken. Er heeft nog nooit iemand een koers gewonnen door achterom te kijken.”

Zelf voelen we de behoefte ook niet meer. Omdat alles erover is gezegd. Maar ook en vooral omdat we De Plus in de Ronde van de Provence zien blinken in zijn vel. Nieuw jaar, nieuw team, nieuw elan. Het contrast is enorm. “Ik hoor het wel meer. ‘Je straalt weer’.  Wel ja, ’t is hier wijs, bij Ineos Grenadiers. Dat voedt de goesting, de motivatie.” Zijn Dream Team, geeft hij toe. “De ploeg die me altijd al heeft gecharmeerd. Ik heb het gevoel dat dit het begin is van een mooie reis.” Net als zijn vorige stallen, QuickStep en Jumbo-Visma, absolute wereldtop in het wielrennen. 

Zijn onmiskenbare talent ten spijt is De Plus er ‘pars pro toto’. Deel van het grote, sterke geheel. Vindt hij prima zo. “Ik kon ook elders terecht, als uitgesproken kopman. Ooit kies ik daar misschien nog weleens voor, in een later stadium van mijn carrière. Maar voorlopig lijkt dit me het beste traject. Ik ken mezelf. Ineos past bij mijn profiel, mijn persoonlijkheid. Hier zal ik beter tot mijn recht komen en zullen mijn kwaliteiten bovendrijven.”

‘Ambetante periode’

Zijn transfer, half juni 2020, deed best wat stof opwaaien. “Een ambetante periode”, vond De Plus het. “Nooit leuk als je, bovenop een blessure, nog eens bekendmaakt dat je de ploeg gaat verlaten. Daar is niemand echt blij mee.” Maar tot slaande deuren leidde het naar eigen zeggen niet. De Plus kreeg zelfs een mooi virtueel afscheid. “Op een bepaald moment tijdens de videocall nam mijn vaste ploegleider Frans Maassen het woord. En weerklonk oprechte dankbaarheid. Voor het feit dat ik Steven Kruijswijk in de Tour 2019 mee aan een podiumplaats had geholpen, een hoogtepunt toch wel voor een Nederlands team. Ook mijn publicitair belangrijke zege in de BinckBank Tour werd in herinnering gebracht.” 

De speech hield tegelijk ook nuchterheid in. “Dat een sportcarrière niet noodzakelijk constant crescendo gaat, maar soms hoogtes en laagtes bevat. Dat ik ze allebei heb meegemaakt en er lessen uit moet trekken voor de toekomst. Soms is zo’n setback nodig om weer sterker op te veren.”

Het is precies wat De Plus bij Ineos hoopt te doen. Zijn verwelkoming was alvast hartelijk en... studentikoos. Schachten worden er traditioneel gedoopt. Door heuse doopmeesters. Geraint Thomas en Luke Rowe. “In niet-covidtijden roepen ze op het einde van het jaar iedereen samen voor een lekker diner. En worden ludieke awards uitgereikt. Grapjas van het Jaar, Beste Koers van het Jaar, dat soort dingen. Nu kon dat uiteraard niet. En gebeurde alles virtueel. Iedereen kreeg een fles wijn en een zak chips toegestuurd, nieuwkomers sterke drank die ze dan via shotjes om ter snelst naar binnen moesten werken. Online valt dat moeilijk te controleren, dus werd er wat gefoefeld. (lacht) Ik zag, bij voorbeeld, hoe Pidcock bij momenten niet écht dronk.” 

‘Jingle Bells’

De Plus moest ook een paar kerstliedjes zingen. Dat kwam zo. “Een van de opdrachten was om jezelf in tien minuten tijd in The Joker te laten schminken. Ik zat met persoonlijke maten op Gran Canaria, waar Maarten Wynants die taak ter harte nam. Helaas... het leek er niet op. (grijnst) Ik verloor. En moest dus zingen. ‘Jingle Bells’. Op Maartens advies ook ‘O Denneboom’. Waar niemand natuurlijk een fluit van verstond. Dat kostte me een extra shotje. Zat? Wel euh... ik had net een stevige training afgewerkt. ’t Ging dus behoorlijk rap en hard, ja. Maar ’t was voor een goed doel, hé. Volgens ‘G’ (Geraint Thomas, JDK) gaat het er in het echt nog honderd keer plezanter aan toe. ‘Je hebt het dus volgend jaar nog een keer aan je rekker’, verzekerde hij.”

Het was de aanzet tot een feilloze integratie. Op ploegstage in januari, op Gran Canaria, werd het ijs verder gebroken. De Plus belandde er tussen een pleiade aan internationale vedetten. (Ex-)wereldkampioenen als Dennis, Kwiatkowski en Ganna. Groterondewinnaars als Bernal, Carapaz en Geoghegan Hart. Helemaal zijn ding, die fonkelende sterrenhemel. “Stuk voor stuk ook maar gewone, leuke mensen. Bij wie ik me meteen op mijn gemak voelde. De sfeer in de ploeg is supergoed, zeer ontspannen. Al moet je daar ook zelf een beetje mee voor zorgen. Zo kan ik al eens grappen maken in het Engels. Omdat ik de taal machtig ben. In het andere geval ligt dat veel ingewikkelder, kan ik me voorstellen.” 

De Plus is overigens niet de enige Belg in de ploeg. De entourage bevat een aantal landgenoten. “En ook de komst van Kurt Bogaerts (coach van Pidcock, JDK) maakt het extra fijn. Maar het is niet dat ik het per se nodig heb. Al die verschillende nationaliteiten halen me niet uit mijn comfortzone. In de aanloop naar de Ronde van de Provence deelde ik met Ivan Sosa en Ben Swift enige tijd een huis in Nice. Een goeie mix, was dat. En de ideale manier om elkaar wat beter te leren kennen. Een vaste ‘roomie’ heb ik niet. Met de huidige coronasituatie proberen we, volgens het strikte interne veiligheids- en gezondheidsprotocol, zoveel mogelijk apart te slapen.”

De ploeg blijkt ook al behoorlijk op elkaar te zijn ingespeeld, bleek de voorbije dagen. Al volgt de eerste grote test wellicht vandaag, in de derde rit met aankomst aan Châlet Reynard, op de flanken van de beruchte Mont Ventoux. Een etappe waarin De Plus en co. het, beetje tegen de natuur en de filosofie van de ploeg in, wat willen aankijken. Om er dan wel te staan op het beslissende moment. “Het vertrouwen is er alvast. Donderdag ging het snoeihard achter Alaphilippe, Moscon en Ciccone maar hielden we collectief goed stand.” 

Een exclusieve kopman werd in de Provence niet aangeduid. “Nóg niet”, preciseert De Plus. “Straks, in pakweg Parijs-Nice en zeker in de grote ronden, zullen we wel terugvallen op het normale stramien en de gebruikelijke strategie. Maar op verzoek van teammanager Dave Brailsford passen we die in de andere wedstrijden aan. We gaan wat minder in vakjes denken en frisser, offensiever, meer bevrijd en met open vizier koersen. Op zich vind ik dat geen slechte evolutie. Het zal ook voor mezelf kansen creëren.”

Kandidaat-Tour-ganger

Dat zijn benen van 2019 niet zomaar verdwenen kunnen zijn, opperen we. (lacht) “Hey, dat zou straf zijn. Zo oud ben ik nog niet, hé.” En dat het dus tijd wordt dat de echte Laurens De Plus opnieuw opstaat. “Ik twijfel er geen seconde aan. Omdat ik op training en in koers voel dat ik goed heb gewerkt. Elke topsporter heeft weleens een mindere periode of tegenslag. Niemand die daar immuun voor is. Ook niet in onze ploeg.” 

Kopmannen Thomas en Bernal, met name? “Ja, maar ik geloof dat zowel Egan als ‘G’ terug op de goeie weg zitten.” Zelf blijft hij focussen op het groterondewerk. Dat heeft ook Brailsford duidelijk begrepen. Hij noemde De Plus nu al als Tour-ganger. “Nuance: kandidaat-Tour-ganger. Ik figureer op een korte ‘longlist’ van negen à tien namen. Maar dat geeft me nog geen blanco cheque. Ik zal blijk moeten geven van fysieke paraatheid en hoogvorm. Logisch.”

Dat kan straks al in Parijs-Nice en (wellicht) de Ronde van Baskenland. Gedroomde aanloopkoersen richting Ardennenklassiekers, waar De Plus een eerste keer op zijn allerbest wil zijn. “Eerst trek ik na de Provence een paar dagen naar huis. Om dan woensdag met coach Marc Lamberts en broer Jasper alweer voor twee weken naar Tenerife te reizen.” Wie had het ook alweer over 2020? 

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234