Zaterdag 21/09/2019

Formule 1

Honda sleutelt ijverig aan nieuwe wereldtitel

Max Verstappen (Red Bull-Honda) maakt zich op voor een proefrit op het racecircuit van Spa-Francorchamps. Beeld Getty Images

Na een stroeve start won Max Verstappen dit jaar al twee races met de Honda-motor. Tot vreugde van directeur Toyoharu Tanabe. Dit weekend in Francorchamps hopen ze op nieuw F1-succes.

Toyoharu Tanabe had geen idee wat te doen toen hij na de overwinning van Max Verstappen (21) in Oostenrijk plots hoorde dat hij naar het podium mocht. Het Wilhelmus klonk, hij doolde nog door gangen op de Red Bull Ring. Hij vond net op tijd de juiste trap om de beker in ontvangst te kunnen nemen.

Twee maanden later lacht de directeur van het formule 1-motorenproject van Honda ietwat beschaamd om het voorval. Het protocol na een zege is voor de Japanner nu eenmaal geen gesneden koek. Verstappens overwinning in Oostenrijk was de eerste voor een auto met een Honda-motor sinds 2006.

Tanabe stond met tranen in de ogen naast de Nederlander. "Het was heel speciaal", zegt hij in het krappe Honda-onderkomen op het circuit van Spa-Francorchamps. Op de baan in de Ardennen start zondag de tweede seizoenshelft.

Geen motorpech meer

Het eerste halfjaar van de samenwerking tussen Verstappens team Red Bull en de Japanse autofabrikant was bemoedigend. Na de zege in Oostenrijk kwam er nog een overwinning in Duitsland bij. Vergeleken met een jaar geleden, toen Verstappens auto werd aangedreven door een Renault-krachtbron, heeft Red Bull 21 WK-punten meer veroverd. Daarnaast viel Verstappen nog geen enkele keer uit met motorpech en was hij voor het eerst de snelste in de kwalificatie.

Tanabe zou bij de seizoenstart in maart voor dat tussenrapport hebben getekend, geeft hij toe. "Vooral omdat het gat met de top tijdens de wintertests in Barcelona nog aanzienlijk was", zegt hij. "Maar daarna heeft het team goed werk verricht met het verbeteren van het chassis en wij hebben ondertussen de motor geüpdatet."

Hij moet even nadenken over de vraag hoeveel mensen er in Honda-fabrieken nu aan het zoeken zijn naar motorverbeteringen, om vervolgens het antwoord schuldig te blijven. "Het zijn er in elk geval veel", zegt hij. "Ze werken elke dag, elk uur en elke minuut aan verbeteringen."

Zo mag Verstappens nieuwe teamgenoot Alex Albon in België alweer de derde nieuwe Honda-motor van het seizoen testen. Als die bevalt, rijdt Verstappen er volgende week in Italië ook mee. De Nederlandse coureur is enthousiast over de samenwerking met Honda en in het bijzonder over het arbeidsethos van de Japanners. "Tot nu toe hebben ze alles gedaan wat ze hebben beloofd", zei Verstappen voor de zomerstop in Duitsland.

Andersom is Honda-baas Tanabe blij om met een coureur als Verstappen te werken. Hij is sinds de jaren 80 actief voor Honda in de formule 1 en was motortechnicus van wereldkampioenen als Nigel Mansell, Nelson Piquet en Jenson Button.

In Verstappen ziet hij karaktertrekken die hij ook bij die coureurs zag. "De feedback van Verstappen is heel simpel, precies en direct", zegt Tanabe. "Verder zegt hij het heel kalm, niet vanuit emotie. Hij weet precies wat hij wil en dat is iets wat grote coureurs delen. Dat helpt ons enorm bij het ontwikkelen van de motor."

De loftuitingen over en weer doen bijna vergeten dat de keuze van Red Bull om Renault in te ruilen voor Honda allesbehalve een garantie op succes was. Het merk is beroemd in de formule 1, voornamelijk vanwege de zes wereldtitels op rij die eind jaren 80 en begin jaren 90 werden gewonnen met Williams en McLaren. Daarna stopte de zegeregen.

Toen Honda in 2015 de roemruchte samenwerking met McLaren hervatte, ontdekten de Japanners snel dat de F1 met de huidige hybride V6-motoren complexer is dan ooit. Er volgden drie seizoenen vol pijnlijke uitvalbeurten, waarna McLaren tientallen miljoenen betaalde aan Honda om van de techniek af te zijn. Het was een afgang voor de Japanners.

Het is geen reden voor Tanabe om nu een lange neus te maken naar de Britse renstal. "Wij sloten pas in 2015 aan. We begonnen op achterstand. McLaren heeft ons geholpen de huidige formule 1 te begrijpen", zegt de motorenbaas. Of Red Bull profiteert van het leergeld dat is betaald bij McLaren? "Laten we het er maar op houden dat we in die periode veel hebben geleerd."

Het doel van Honda is duidelijk: Verstappen in 2020 een krachtbron geven waarmee hij kan strijden om de wereldtitel. Tanabe weet hoe het is om succesvol te zijn in de formule 1. Begin jaren 90 was hij de motortechnicus van McLaren-coureur Gerhard Berger, toen het team met drievoudig wereldkampioen Ayrton Senna de zeges aaneenreeg.

Hij zag zo van dichtbij hoe Senna in Japan een volksheld werd, omdat hij zijn successen boekte met een Honda-logo op zijn auto. Tanabe twijfelt er niet aan dat Verstappen in Japan net zo populair kan worden als Senna. Hij legt uit dat zijn landgenoten gevoelig zijn voor succesverhalen.

Toch is het de vraag of Verstappen lang de kans krijgt met Honda succes te boeken. De bedrijfstop overlegt al maanden achter gesloten deuren of het formule 1-project na 2020 moet worden doorgezet. Of een overwinning op het eigen Suzuka-circuit in oktober helpt de laatste twijfelaars over de streep te trekken? "Ik mag daar niet over praten", zegt Tanabe met een brede glimlach op zijn gezicht.

GP van België: zondag om 15.10 uur op Play Sports.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234