Woensdag 23/09/2020

PortretThibaut Courtois

Hoe Thibaut Courtois een Madrileen voor het leven wordt: in België zien ze hem niet meer terug

Beeld REUTERS

Per toeval is hij nu ook mede-eigenaar van een derdeklasser op vijf minuutjes van zijn voordeur. Thibaut Courtois (28) klopt in Madrid zijn houten piketjes stevig in de grond. Zijn levensplan is uitgetekend: in Bilzen zien ze hem enkel bij gelegenheid terug. Achtergrondverhaal over hoe Courtois un madrileño para siempre wordt. Madrileen voor het leven.

Het zonnetje maakt hem blij. Wanneer Courtois ’s ochtends het schuifraam van zijn strakke moderne villa in Boadilla del Monte opent, overschouwt hij zijn kleine paradijs: palmbomen, water­partijen, poolhouse, zwembad, jacuzzi, PlayStation, Formule 1-stuurtje, hondjes Yoshi en Luigi, basketbalcourt. Met een glimlach staat hij op, met een gelukzalig gevoel gaat hij weer slapen.

Zo af en toe knijpt hij zichzelf – figuurlijk – in de arm. In Madrid leidt hij het leventje dat hij am­bieerde. De droom. Op het gemakje. Lekker chill. Alles mag ­later. Courtois durft zich wel eens een paar seconden op te jagen in futiliteiten, maar dat houdt meestal snel op. Naast het veld is hij zoals erop: zelden in paniek. De gastvrijheid in Spanje spreekt hem aan, de mañana-mentaliteit matcht perfect met zijn karakter.

De was, de plas

Tegen het gejaagde leven in Londen had hij weinig, maar die vier jaar bij Chelsea waren er eigenlijk met gezonde tegenzin. Hij kon niet snel genoeg terug. Hoofd in Londen, hart in Madrid.

Hij heeft het er snel verloren. Vaag herinnert hij zich nog die periode dat hij niet kon wachten om op het eerste vliegtuig naar België te springen, voor een veertiendaagse met de nationale ploeg: “Lang heeft dat niet geduurd, hé.”

Het moet augustus-september 2011 geweest zijn, net na zijn transfer naar Atlético en een paar maanden nadat hij plots weg­gerukt werd uit een warm ouderlijk nest, waar altijd wel iets te beleven viel.

Een 19-jarige jongen die Hotel Mama gewend is, staat plots op eigen benen. Dorpsjongen uit Bilzen die zich een alien voelt in een grote, vreemde stad. Die plots op eigen benen moet staan. De was, de plas, het eten.

Courtois speelt een potje basketbal met onze analist Gilles De Bilde. Op de achtergrond zijn villa. Madrid, 29/09/2019Beeld Photo News

Tot jolijt van ploegmaats

Zijn jongere broer, Gaetan, woont twee weken bij hem in, maar als hij vertrekt, krijgt Courtois het toch even zwaar. Hij mist België. Zo zegt Courtois begin 2012: “Soms denk ik wel eens: ‘Als ik nu in België was, dan kon ik dát doen, of met díe naar dáár gaan.’”

Het is de tijd dat hij tot verbazing van de restauranthouders al om 20u aan de deur van een nabij­gelegen zaak staat – Spanjaarden eten doorgaans later. Dat hij, jong en onwetend, nog gewoon met de fiets naar het trainingscomplex rijdt, tot jolijt van zijn ploegmaats bij Atlético. Eentje vijst het zadel er zelfs uit en plaatst het in het midden van de vestiaire. Op afzondering zit hij met een speler op een hotelkamer met wie hij amper kan praten. Het is even doorbijten. Ook met de taalbarrière.

Eenzaam voelt hij zich nooit – hij is het type dat zich makkelijk in zijn eentje bezighoudt.

Hart brak

Fast forward naar nu. Anno 2020 praat en gaat Courtois als een Madrileen. Hij eet laat, hij slaapt laat. Zijn tongval heeft de lokale klank. “Als ik tijdens de zomermaanden een week in België ben, begin ik Madrid al te missen”, zegt hij vaak. Gewend aan het klimaat, gewoon aan het leven in een grote stad – verveling loert snel in een dorp.

Hij vliegt graag met de privéjet ­terug naar Bilzen, voor de familie, voor de vrienden, voor een stapje in de vertrouwde wereld. Wie hem echter vraagt waar zijn thuis ligt, krijgt meteen Madrid als antwoord. Volgens het plan in zijn hoofd trekt hij er nooit meer weg, waar zijn professionele loopbaan hem ook naartoe leidt. Madrid als uitvalsbasis voor het leven.

Het is de combinatie die het hem doet. Het zonnetje, het voetbal, de gastronomie (de tapas en de ­Jamón Iberico), de cultuur, de vrienden, de mañana-mentaliteit en de levenswijze, zijn kroost. Dat hij zoontje Nicolás na zijn geboorte in 2017 door een stukgelopen relatie amper één of twee keer per maand zag, is een van de redenen geweest dat hij actief op die transfer naar Real Madrid is blijven jagen. Toen dochter Adriana hem aan de telefoon vertelde dat ze papa miste, brak zijn hart.

Ex-vriendin Marta en de twee kinderen wonen nu twee straten verder. Ondanks de breuk zijn ze goede vrienden gebleven. Zo vaak hij kan, brengt hij tijd met zijn kinderen door. Een vader die zijn dochter afzet aan de schoolpoort, voor de lessen ritmisch turnen of het ballet. Een die met zijn zoontje voetbalt in de tuin.

Beeld AFP

E-sportsbedrijf

Nu klopt hij ook naast het voetbal stevig zijn houten piketjes in de grond. De toekomst in Madrid wordt afgebakend. Een aantal ­jaren geleden investeerde hij in het Luikse in een bouwproject van de overleden broer van zijn papa’s beste vriend, maar deze belegging komt er op eigen ini­tiatief.

Courtois, zelf een fervent gamer, kocht zich deze maand net als collega-voetballer Borja Iglesias ­(Betis) in bij het Spaanse e-sportsbedrijf DUX Gaming. Een beperkt pakket aandelen maar. Per toeval is hij daardoor nu ook medeaandeelhouder van een voetbalclub, op vijf minuten van zijn deur. DUX heeft zich ingekocht bij Internacional de Madrid, een derdeklasser in Boadilla del Monte, stadje in de groene rand waar hij ook woont. Hij had geen inspraak. Hij wist dat DUX een voetbalclub zocht om zijn portefeuille uit te bouwen en zijn imago te versterken. Niet dat het er een in zijn achtertuin was. Courtois wordt er niet betrokken bij het sportieve beleid. Wat niet is, kan nog komen uiteraard. Er wordt niks uitgesloten.

Onlangs merkte Courtois schamper op dat hij in het dagelijkse ­leven nog amper Nederlands spreekt. Sinds beste vriend Leandro terug naar België is verhuisd, converseert hij het meest met zijn persoonlijke kok Asier. Die zorgt ’s ochtends, ’s middags en ’s avonds voor gezonde maaltijden met een twist – zijn kok heeft ervaring in een restaurant met Michelinster.

Negen jaar nadat hij halsoverkop ‘Hotel Mama’ verliet, runt Courtois nu zijn eigen pension.

Een klein paradijs.

Beeld EPA
Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234