Dinsdag 22/10/2019

Wielrennen Interview

‘Hij kan niet meer klaar zijn dan hij is’: 5 intimi over WK-topfavoriet Mathieu van der Poel

Mathieu van der Poel. Beeld Photo News

Waarom flauw doen als je sterk bent? Mathieu van der Poel (24) heeft de voorbije weken geen verstoppertje gespeeld: iedereen mocht zien dat hij de grote favoriet is voor WK-goud. Wat staat er morgen op het spel voor de grootste titelpretendent?

Christoph Roodhooft: ‘Veel ambitie, weinig stress’

Niemand die dichter bij Mathieu van der Poel staat dan Christoph Roodhooft. Zelfs vader Adrie kent zijn zoon minder goed dan de sportief manager van Corendon-Circus. Aan de mentor om in te schatten wat zich de voorbije dagen en weken heeft afgespeeld in het hoofd van de topfavoriet. “Ik denk dat het daar heel plezant was”, lacht Roodhooft. “Twee maanden geleden had ik anders geantwoord. Het was overdreven hoe iedereen toen al de druk opvoerde: Mathieu moest en zou wereldkampioen worden. Dat heeft hem ook geïrriteerd. Daarom hebben wij heel duidelijk gemaakt dat Mathieu geen wereldkampioen moét worden. Het is niet simpel om het de buitenwereld te doen geloven, maar wat er zondag ook gebeurt: wij zijn sowieso supertevreden met dit seizoen. Toen we eind vorig jaar ons wegprogramma bekend maakten, kregen we de vraag wat we daar te zoeken hadden, nu leveren we de topfavoriet voor het WK: ik dwing mezelf om daar af en toe bij stil te staan.”

Roodhooft wil daarmee niet zeggen dat er geen verwachtingen zijn. Noblesse oblige, beseft hij. Hij zou het ook flauw vinden om in de rol van underdog te kruipen. “Als wij de keuze maken om het WK mountainbiken te laten vallen en te kiezen voor het WK op de weg, dan is dat met een reden. Mathieu start met veel ambitie. Maar zoals ik zei: ook zonder stress. Voor een WK cross is de druk veel groter, daar kan hij alleen verliezen. Vandaag is er vooral hoop. En hoop is iets plezants. Er hangt elektriciteit in de lucht, maar op een aangename manier.”

Bij de ploeg weten ze wat ze moeten doen om hun renner op zijn gemak te stellen. Als dat is door hem Playstation te laten spelen, dan laten ze hem dat doen. Wilde hij een keer op het circuit gaan racen met vrienden, dan kon dat ook. Omdat hij daarnaast zo hard gewerkt heeft. Roodhooft: “Mathieu heeft zich tot in de puntjes voorbereid. Hij is zéér goed.”

In het verleden zag je het vaak, dat toppers verstoppertje speelden in aanloop naar het WK, maar Van der Poel heeft zich niet weggestoken. Integendeel. “Mathieu is gewoon het type niet om zich te verstoppen. Hij speelt geen spelletjes. Hij is te veel winnaar: als hij start, wil hij koersen.”

Philip Roodhooft: ‘Sponsors komen zich niet aanbieden’

Zijn rock-’n-rollgehalte is een stuk lager dan dat van Peter Sagan, maar ook Mathieu van der Poel heeft alles in huis om een uithangbord te worden van het internationale wielrennen. Philip Roodhooft, algemeen manager van Corendon-Circus, weet dat een wereldtitel dat proces zou versnellen. “Wij zijn met Mathieu actief in drie disciplines”, zegt hij. “De cross is vooral op Vlaanderen en Nederland gericht. Het mountainbiken is internationaal, maar blijft tegelijk een niche. Het wegwielrennen heeft nog steeds de meeste uitstraling — dat merken we aan de aandacht die we krijgen.”

De voorbije weken en maanden schoven heel wat media aan voor interviews met en over MVDP: van BBC en l’Équipe over The Wall Street Journal tot W Radio Colombia. “Als Mathieu wereldkampioen wordt, gaat dat helemaal ontploffen”, denkt Roodhooft.

Mathieu van der Poel ging nog even langs bij de kapper voor het WK. Beeld Photo News

Maar media-aandacht is één ding, vraag is of ploeg en renner dat momentum ook kunnen verzilveren? Van der Poel krijgt sowieso ‘een mooie bonus’ als hij straks wint, maar Roodhooft twijfelt aan de commerciële meerwaarde van een wereldtitel. “Voor het prestige en de uitstraling van een renner is een regenboogtrui gigantisch, maar financieel denk ik niet dat dit de ploeg iets gaat opleveren. Het wielrennen zit helaas in een laagconjunctuur. Toen Mathieu op spectaculaire wijze de Amstel Gold Race won, dacht ik dat dat iets ging losmaken op de markt, maar er is zich geen enkele sponsor komen melden. We merken wel dat bedrijven uit de fietsindustrie heel geïnteresseerd zijn in Mathieu. Met Canyon is er een akkoord van vier jaar, ook de producenten van helmen, zadels en schoenen zien Mathieu als een mooi gezicht voor hun merk. Ik snap dat: Mathieu is een echte ambassadeur voor zijn sport.”

Adrie van der Poel: ‘Belgen zijn sterker in blok’

“Qua parcours moet dit een WK voor Matje zijn”, zegt vader Adrie van der Poel. “Maar als ik lees dat hij niet kan verliezen, dan protesteer ik. Als je naar de individuele kwaliteiten kijkt, snap ik dat hij bij de favorieten hoort, maar er zijn ploegen die in de breedte veel meer mogelijkheden hebben. België is het sterkste land, geen enkele andere natie heeft zo veel kopmannen. Ook Italië heeft een sterke ploeg, en niemand praat over Groot-Brittannië, maar dat is ook een topploeg. Nederland komt als collectief maar op de vijfde of zesde plaats. In ideale omstandigheden komen we met drie of vier renners in de laatste honderd kilometer. Ik denk dan in de eerste plaats aan Langeveld en Van Baarle. België daarentegen zou al vanaf de eerste kilometer koers kunnen maken. En dat is gevaarlijk. Het is goed mogelijk dat de wedstrijd na die lange aanloop van 180 kilometer al gereden is. Het enige juiste antwoord van Matje is om zelf de koers open te breken. Hij moet er een man-te­gen-man­ge­vecht van maken. Hij kan beter niet in zijn eentje tegenover een meerderheid van Belgen komen te staan.”

Joop Zoetemelk: ‘Tijd voor een opvolger’

“Het wordt tijd dat Nederland nog een keer een wereldkampioen heeft”, zegt Joop Zoetemelk, de laatste Nederlander die de regenboogtrui mocht aantrekken. Dat was in 1985 in het Italiaanse Giavera di Montello. “Best lang geleden, toch?”, zegt de 72-jarige Zoetemelk. “Te zien aan het aantal telefoons dat ik de laatste dagen heb gekregen, zit Nederland echt wel te wachten op een nieuwe kampioen. Ik zou het niet erg vinden als ik een opvolger krijg — zo ijdel ben ik niet. Mijn naam staat voor altijd op dat palmares en dat zal nooit meer veranderen. Sowieso staan er nog tientallen namen op die lijst: als daar nu nog eentje bijkomt, is dat geen probleem. En dan mag dat zeker Mathieu van der Poel zijn.”

Roger De Vlaeminck: ‘Een topper, een klasbak, een superkampioen, zoals ik’

Als Van der Poel morgen wint, zorgt hij voor een unicum, want nooit eerder lukte het een renner om in hetzelfde jaar wereldkampioen te worden in het veld en op de weg. Eén man slaagde daar bijna in: Roger De Vlaeminck in 1975. Hij werd in januari wereldkampioen veldrijden en werd eind augustus tweede op het weg-WK na Hennie Kuiper. De Vlaeminck: “Niemand geloofde me drie jaar geleden toen ik zei dat het perfect mogelijk is om veldrijden en wegwielrennen te combineren, maar wie heeft er vandaag gelijk? Waarom hebben Van der Poel en Van Aert zo lang gewacht? Ze hebben allebei drie jaar verloren en hebben allebei één of twee klassiekers laten liggen, Van der Poel misschien zelfs drie. Maar goed, nu doen ze het wel. Mathieu gaat het WK winnen. Hij is mijn grote favoriet. Een ongelofelijk talent, een klasbak, een topper, zoals ik. Hij is een superkampioen, de beste van de wereld, alleen jammer dat de tegenstand minder voorstelt. Ik moest koersen tegen Eddy Merckx en Bernard Hinault — ik noem altijd die twee omdat ze de grootsten waren, maar ik kan er tientallen opnoemen. Sagan en Evenepoel zijn ook heel goede coureurs, maar wie Van der Poel klopt, is wereldkampioen.”

Kristof De Kegel: ‘Beste puncher van hele peloton’

Performance manager Kristof De Kegel moet een keer glimlachen na de vraag hoe fris Mathieu van der Poel straks aan de start komt. De Nederlandse topfavoriet lijkt altijd bezig: is het niet in het veld of op de weg, dan wel op de mountainbike. “Schijn bedriegt”, zegt De Kegel. “Mathieu neemt echt wel voldoende rust. Maar als hij koerst, doet hij dat altijd vol in de schijnwerpers en daardoor lijkt het alsof hij het hele jaar door fietst.” 

Tel je zijn koersdagen uit, dan koerste Van der Poel in 2019 zelfs weinig: 12 crossen, 28 wegwedstrijden en 15 mountainbikewedstrijden. “Daarmee zit hij bij de laagste 10 procent van het hele peloton”, zegt De Kegel.

Wat wel zo is: doordat Van der Poel altijd met bepaalde verwachtingen start – druk opgelegd door zichzelf en de buitenwereld – en doordat hij dit jaar veel gereisd heeft, is de ploeg extra alert voor mentale vermoeidheid. De Kegel: “Daarom heeft hij geen hoogtestage gedaan, maar hebben we gekozen voor een hoogtetent, zodat hij zich in zijn eigen vertrouwde omgeving kon voorbereiden op het WK. Het helpt ook voor zijn mentale gezondheid dat hij op tijd en stond kan wisselen van fiets. Daar is hij elke keer blij mee.”

Ook over dit ongewoon lange WK, 285 kilometer, maakt De Kegel zich geen zorgen. Van der Poel heeft in de klassiekers bewezen dat hij zulke afstanden aankan. En twijfels over hoe geschikt een zomer vol mountainbike is voor een wegrenner, lacht De Kegel weg. “Die inspanningen van anderhalf uur zijn net een voordeel voor zondag. Die korte, vinnige en explosieve inspanningen maken van Mathieu de puncher bij uitstek in het hedendaagse peloton.”

Samengevat: “Mathieu kan niet meer klaar zijn dan hij is. De voorbereiding is gelopen zoals we wilden, hij is fysiek fris en hij is mentaal heel hongerig.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234