Donderdag 21/10/2021

AchtergrondAxel Witsel

Het wonder Witsel: in zes maanden van kreupel naar topfit

Middenvelder Axel Witsel oogt scherp op training in Tubeke. Beeld Photo News
Middenvelder Axel Witsel oogt scherp op training in Tubeke.Beeld Photo News

Het mirakel heeft een naam: Axel Witsel. Hij maakte volgens zijn vader 0 procent kans om het EK te halen na die gescheurde achillespees in januari, tartte vervolgens alle wetten van de logica en speelt donderdag misschien al mee tegen Denemarken.

Er gaat geen dag voorbij in het basiskamp van de Rode Duivels in Tubeke of zijn naam valt. Om de eenvoudige reden dat het bijna niet te geloven is. Ploegmaats, bondscoach, waarnemers, supporters: iedereen staat perplex over het genezingsproces van Axel Witsel (32).

“Ik had nooit durven denken dat Axel fysiek zo snel op dit niveau zou staan. Je ziet het niet eens dat hij zo lang out is geweest”, jubelde Jan Vertonghen vorige week reeds. “De cijfers die op hij training laat optekenen, zijn ongelooflijk. Weet je, ik ben de laatste jaren een nóg grotere fan van Axel geworden. Hij zal straks een belangrijke rol spelen op dit EK. Daar ben ik van overtuigd.”

Het initiële plan was om twintig minuten ritme op te doen in match tegen Finland. De vereiste voor bondscoach Roberto Martínez om deel te mogen uitmaken van de 26. Maar zie, het EK is nog maar net begonnen en Witsel staat al in de catacomben te popelen. Overmorgen in Denemarken begint zijn toernooi. “Hij zal betrokken worden", beloofde Martínez.

Labeur bij Maesschalck

Witsel heeft zich een halfjaar in de anonimiteit gehuld. Hooguit postte hij eens een filmpje van zijn revalidatie op Instagram – al dan niet met zijn linker in een walking boot. Voorzichtig sprak hij: “Ik kan nog geen datum plakken op mijn terugkeer.”

Alle extra druk werd gemeden. Tegelijkertijd gingen hij en het medische team van Lieven Maesschalck keihard aan de slag. Geen vrije dagen. Zelfs nog voor hij geopereerd werd, was Witsel al aan het revalideren. Extra krachtoefeningen moesten ervoor zorgen dat hij niet te veel spiermassa zou verliezen.

“Ik ben zelden iemand tegenkomen die zo snel de knop kon omdraaien. Van teleurgesteld zijn naar een ontzettende focus richting het EK. Werkelijk elke dag heeft Axel meerdere uren gewerkt aan zijn weg terug”, gaf Johan Gerets, kracht- en prestatiecoach bij de Duivels, onlangs mee. Hij en de staf bij de nationale ploeg hebben al altijd hoog opgelopen met het professionalisme van Witsel. Die op zijn beurt dan weer het volste geloof heeft in het team van Maesschalck. “Het was belangrijk om te kunnen revalideren bij iemand die ik ken en vertrouw.”

Thorgan Hazard, Axel Witsel en co. stretchen de spieren. Beeld BELGA
Thorgan Hazard, Axel Witsel en co. stretchen de spieren.Beeld BELGA

Witsel ging de voorbije maanden ook privé tot het uiterste. “Axel heeft tijdens zijn herstel een appartement in Antwerpen gehuurd, niet ver van de praktijk van Lieven. Op die manier kon hij optimaal rusten tussen zijn twee trainingssessies per dag. En dat terwijl zijn zwangere vrouw in Luik zat! Mentaal moet dat bijzonder lastig zijn. Maar die opofferingen lonen nu wel”, weet zijn vriend en Standard-coach Mbaye Leye.

Hij gaat overigens niet akkoord met het woord ‘mirakel’. “Dit is simpelweg het resultaat van hard werk en veel zelfvertrouwen”, meent Leye. “Ik heb meermaals kunnen zien wat Axel heeft gedaan om absoluut fit te geraken voor dit EK. Elk detail telde daarbij. Dat appartement is maar één voorbeeld. Axel heeft zich daarnaast in een minivan laten rondvoeren, omdat hij besefte dat het belangrijk was om zo lang mogelijk niet zélf in auto te rijden.”

Om maar te zeggen: Witsel, die af en toe ging trainen op de academie van de Rouches, heeft minutieus toegewerkt naar dit toernooi. Leye: “Axel weet perfect wanneer er eens kan worden gelachen en wanneer het serieus is. Hij vroeg me na elke match van Standard wel dingen, maar zijn focus lag maar op één ding: dit EK. Volgens mij heeft hij zelfs nooit getwijfeld of het zou lukken. Axel was overtuigd dat hij er zou staan. Wat de anderen ook beweerden. Ach, mensen geven tegenwoordig graag hun mening zonder de details te kennen. Toen Axel van China naar Dortmund ging, was het niet anders. Ook toen waren er veel twijfels. En kijk.”

Vraag zeven moet het zijn geweest, gisterenmiddag in Tubeke. “Dennis, hoe oogt Axel Witsel?” Praet blies eens. “Wat hij doet, is héél straf. Tijdens de eerste training was ik al geschrokken van hoever hij stond.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234