Dinsdag 30/11/2021

AchtergrondEuropees voetbal

Het geheime Super League-plan van peetvader Florentino Pérez

Real Madrid-voorzitter Florentino Pérez. Beeld AP
Real Madrid-voorzitter Florentino Pérez.Beeld AP

De financiering is Amerikaans, de peetvader van de Super League is een Spanjaard: Florentino Pérez. Achter de schermen regisseert de 74-jarige voorzitter van Real Madrid al jaren dit voetbaldrama. Maar de weerstand bij fans blijkt te groot.

De grootste sterren samen op hetzelfde toneel. Voetbalclubs als entertainmentgiganten, zoals Universal of Disney. Een rondtrekkend amusementscircus dat miljoenen genereert. Het Galácticos-concept van Real Madrid en de commerciële machine achter Manchester United in het kwadraat. Drama met miljoenen toeschouwers over de hele wereld. Ziedaar de essentie van een Super League.

Meer dan twintig jaar is zo’n competitie een efficiënt wapen geweest voor de grote clubs om te krijgen wat ze wilden. In 1998 hield Media Partners, een marketinggroep uit Milaan, de eerste gesprekken met AC Milan en Man United over een eigen competitie. Gevolg was dat de Champions League werd hervormd. Op 4 juli 2009 lanceerde Florentino Pérez, voorzitter van Real Madrid, het voorstel opnieuw. “We moeten een overeenkomst vinden over een nieuwe Europese Super League, waarin we de garanties krijgen dat de besten altijd tegen de besten spelen. En dat gebeurt niet altijd in de Champions League.”

De grote clubs visten het idee de voorbije jaren met regelmaat tactisch op als drukkingsmiddel bij UEFA, maar in de kelder van Pérez is het stilletjes blijven rijpen.

De klokkenluiders van Football Leaks hebben tussen 2015 en 2018 een aantal geheimen achter het proces onthuld. Zo ook een e-mail van 3 februari 2016, met een onschuldige opener. “Dag Romano, ik heb mogelijk iets interessants voor jullie.” De afzender van het bericht is Michael Gerlinger, hoofd van het juridische departement van Bayern München en klankbord van CEO Karl-Heinz Rummenigge. In de mail gericht aan advocatenbureau Cleary Gottlieb vraagt Gerlinger of er een legaal kader is voor zeven Europese topclubs om hun eigen league op te richten.

Spagaat

Wat volgt is een aaneenschakeling van geheime meetings, van Zwitserland over Madrid en Londen tot in Parijs. Eind maart 2016 komen vertegenwoordigers van Bayern München, FC Barcelona, Real Madrid, Juventus, AC Milan, Arsenal en Manchester United een eerste keer samen in het Radisson Blu-hotel in Zürich.

Op de achtste verdieping nemen ze in een vergaderzaal, anoniem geboekt door een reisorganisatie, de analyse van Cleary Gottlieb door. Wettelijk staat niets de oprichting van de competitie in de weg. Alleen zijn er bedenkingen: wat als de UEFA verbiedt om spelers uit een superliga op te stellen bij de nationale ploegen?

Fans van Chelsea protesteren voor Stamford Bridge tegen de plannen voor een Super League. Beeld AFP
Fans van Chelsea protesteren voor Stamford Bridge tegen de plannen voor een Super League.Beeld AFP

Om hun winstmarges te maximaliseren, zijn de topclubs bereid om de rest van de voetbalwereld te bedriegen. In hun wereld hebben de Club Brugges en PSV Eindhovens van deze wereld niet langer iets te zoeken. Het thema komt summier op de agenda van de Europese Associatie van Clubs (ECA) maar concreet wordt het nooit. Voorzitter Rummenigge bevindt zich in een spagaat, Bayern heeft een dubbele agenda.

Achter de schermen krijgen de Super League-plannen steeds meer vorm. Stephen Ross, rijke Amerikaan en eigenaar van NFL-team Miami Dolphins, zit samen met de Engelse topclubs. Een andere Amerikaan, Charlie Stillitano, heeft in december 2015 op Bernabéu al zijn schets voor een Super League ontrold: zeventien topclubs uit de topcompetities, aangevuld met één team uit Portugal, Rusland, Nederland of Turkije. Een competitie die afgewerkt wordt over 34 weken op woensdagen en zaterdagen. Een formule die de topclubs 500 miljoen euro per jaar zou opleveren.

Strategisch worden ballonnetjes over een Super League in de pers opgelaten. De Europese voetbalbond wil een afscheuring van de topclubs te allen tijde vermijden en op het vliegveld van Genève wordt een geheime bijeenkomst belegd. Daar wordt een informeel akkoord over de hervorming van de Champions League bereikt. De Super League gaat weer de kelder in.

Geheime draft

In de nacht van 22 oktober 2018 valt een vertrouwelijke e-mail in de box van Pérez. Het is een geheime draft, afkomstig van de firma Key Capital Partners in Madrid, waarin elf Europese clubs hun intentie verklaren om een Super League op te richten voor zestien clubs: Real Madrid, Barcelona, Bayern München, Juventus, PSG, AC Milan, Man United, Chelsea, Arsenal, Man City en Liverpool.

Dortmund, Marseille, Atlético, Inter en Roma zijn de eerste keuzes om de vijf overige plaatsen als ‘gast’ in te vullen. Er is sprake van de oprichting van een firma in Spanje, die zal naar het voorbeeld van de Euroleague in het basketbal de competitie beheren en verkopen. De stichtende leden krijgen de garantie dat ze twintig jaar lang niet kunnen degraderen. Er wordt gedebatteerd over een tweede Europese superklasse. De draft vertoont veel gelijkenissen met de krijtlijnen die zondag op de website van de nieuwe Super League verschenen.

Bij de UEFA schoot voorzitter Aleksander Ceferin maar al te graag op dubbelspion Andrea Agnelli, de baas van Juventus en ondertussen opgestapte voorzitter van de ECA. Maar in dit dossier sprong hij pas op de vlieger toen die al aan het opstijgen was. De twaalf Super League-clubs wijzen eensgezind naar Real Madrid-voorzitter Pérez als motor achter de nieuwe competitie.

De 'dirty dozen'. Bovenaan: Florentino Pérez (Real Madrid), Joan Laporta (Barcelona), Enrique Cerezo (Atlético), Andrea Agnelli (Juventus), Steven Zhang (Inter), Ivan Gazidis (AC Milan). Onderaan: Stan Kroenke (Arsenal), Joel Glazer (Manchester United), John W. Henry (Liverpool), Daniel Levy (Tottenham Hotspur), Roman Abramovitsj (chelsea) en Ferran Soriano (Manchester City). Beeld AFP
De 'dirty dozen'. Bovenaan: Florentino Pérez (Real Madrid), Joan Laporta (Barcelona), Enrique Cerezo (Atlético), Andrea Agnelli (Juventus), Steven Zhang (Inter), Ivan Gazidis (AC Milan). Onderaan: Stan Kroenke (Arsenal), Joel Glazer (Manchester United), John W. Henry (Liverpool), Daniel Levy (Tottenham Hotspur), Roman Abramovitsj (chelsea) en Ferran Soriano (Manchester City).Beeld AFP

Samen met de Amerikaanse eigenaars van Manchester United (familie Glazer) en Liverpool (FSG Group) zette hij in volle coronacrisis vaart achter de plannen. In geheime WhatsApp-groepen werd er onderhandeld. Via Zoom werd er vergaderd.

Toeval is het wellicht niet dat de Frans-Marokkaanse bankier Anas Laghrari, een van de partners in Key Capital, zondag tot secretaris-generaal van de Super League CL werd benoemd. Laghrari is een mannetje van Pérez. De voorzitter van Real werkte destijds samen met diens vader aan bouwprojecten in Marokko. Volgens bronnen trok ook de Spaanse zakenman Borja Prado, eveneens een vriend van Pérez, mee aan de kar in de onderhandelingen over de financiering. JP Morgan, Amerikaanse bank die goede banden heeft met Real en Man United, voorziet het project van startkapitaal. Een Amerikaans-Spaanse alliantie dus.

Op de Spaanse televisie verdedigde Pérez maandagavond passioneel zijn geesteskind. “Als het moet, kan de Super League binnen vijf maanden van start gaan”, voegde vazal Laghrari toe in een interview met Le Parisien.

Te voortvarend? Gisteravond haakten eerst Manchester City en daarna Chelsea af. Beide Engelse clubs hadden pas vorige donderdag in laatste instantie toegehapt, onder druk van de strakke deadlines. Een goed gevoel hadden zij er nooit bij gehad. In hun zog volgden andere dominosteentjes. Dat was niet het drama dat Pérez had uitgetekend.

Belangrijkste vraag: welke toegevingen krijgen de rebellen van de UEFA?

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234