Zaterdag 24/10/2020

Wielrennen

Het einde is nabij voor Mark Cavendish

British Mark Cavendish of Bahrain-McLaren pictured during the Gent-Wevelgem - In Flanders Fields one day cycling race, 232,5 km, Sunday 11 October 2020, in Wevelgem. BELGA PHOTO DIRK WAEMBeeld BELGA

Op een bepaald moment is het over. Weegt het verleden, hoe glansrijk dat ook is geweest, niet meer op tegen de rauwe realiteit. Het einde nadert voor Mark Cavendish (35). Niet alleen bij Bahrain. Ook in dit peloton.

Vreemd beeld was het, in de mixed zone aan de finish van Gent-Wevelgem. Dat hij duidelijk een moeilijke dag achter de rug had, wierp de Sporza-interviewer van dienst Mark Cavendish toe. ‘Cav’ knikte, ontdeed zich van zijn zonnebril, liet zijn tranen de vrije loop, keek even in de lens en vervolgens weer strak voor zich uit. En toen kwam het. “It’s perhaps the last race in my career now. So I’m a little bit...” Hij stokte, wreef de ogen droog. Of hij dat werkelijk dacht? “Maybe, yeah.” En weg was hij.

De laatste koers uit zijn carrière was het alvast niet. Morgen rijdt Cavendish met Bahrain-McLaren nog de Scheldeprijs. Waar het ruim 13 jaar geleden voor hem allemaal begon met een eerste grote spurtzege, vóór McEwen en Steegmans. “Dat maakt het bijzonder”, vindt ploegleider Tristan Hoffman, die flink wat oplapwerk had aan zijn renner. “We hebben een beetje op Mark moeten inpraten. Waarom hij zo emotioneel reageerde? Ach, hij is een van de meest succesvolle sprinters ter wereld geweest. Het niveau van toen haalt hij niet meer. Best lastig om daarmee om te gaan, denk ik.”

Cavendish’ recente stats zijn even hard als onverbiddelijk. Twee kleine succesjes (rit in de Ronde van Abu Dhabi 2017 en de Ronde van Dubai 2018) nog slechts in de voorbije vier jaar. Pijnlijke balans voor ‘The Fastest Man on Two Wheels’, in volle glorie goed voor 145 (individuele UCI-)zeges, waaronder 30 Tour-etappes, 17 ritten in de Giro en drie in de Vuelta. Puntentruiwinnaar in elk van de drie grote ronden. Met voorts ook Milaan-Sanremo (2009), één wereldtitel op de weg (2011) en drie op de baan (ploegkoers) en... olympisch omniumzilver (Rio 2016) op zijn palmares.

Klierkoorts

Het was zijn laatste grote wapenfeit. Sindsdien vocht Cavendish vooral robbertjes uit met eigen demonen. Epstein-Barr (klierkoorts), vastgesteld in 2017. Met een opflakkering van het virus in de zomer van 2018, rechtstreeks leidend tot de diagnose ‘klinische depressie’. 

“Ik had donkere gedachten, nam geen medicijnen, maar kreeg wel professionele hulp”, blikte hij daar in een zeldzaam interview op terug. “Met succes, want ik ga alleen nog op zoek naar positieve zaken.” Zoals? “Lego. En tekenen”, verraste hij zaterdag, op World Mental Health Day, op de vraag ‘hoe houd je je geest gezond?’ van Joe Wicks tijdens diens podcast op BBC Sounds. “Dat schenkt me rust.”

Een geëmotioneerde Mark Cavendish na Gent-Wevelgem: 'It’s perhaps the last race in my career now.'Beeld Sporza

Mooi, maar sportief helpt het hem geen millimeter vooruit. Nu McLaren zich terugtrekt als cosponsor, nadert het einde. ‘Cav’ heeft een nauwe band met de Britse autoconstructeur, die al ten tijde van HTC-HighRoad zijn fietsen ontwierp. Dankzij de extra financiële injectie van McLaren kon hij bij Bahrain aan boord worden gehesen. Eén jaar later wijst alles erop dat hij het schip moet verlaten. Prins Nasser bin Hamad Al Khalifa mag zich dan wel tot eind 2022 persoonlijk garant hebben gesteld voor het bijpassen van het verdwijnende sponsorgeld, in het licht teruggeschroefde budget is Cavendish niet langer een prioriteit.

“Beenhard”, noemt Tom Boonen het bij Stijn Vlaeminck in de eerste aflevering van de podcast ‘In het wiel’. “Een winnaar die niet wint en de verwachtingen niet langer kan inlossen: da’s verschrikkelijk. ‘Hij is misschien niet meer zo duur (Cavendish streek in zijn topperiode tot 3,4 miljoen euro per jaar op, red.), maar wat moeten we er eigenlijk nog mee?’, vragen teams zich af.”

Het is een boodschap die ‘Cav’ ongetwijfeld zal hebben gekregen. “In de BinckBank Tour vertelde hij me dat hij nog steeds op zoek was naar een ploeg voor 2021. Maar dat het er niet goed uitzag”, zegt Yves Lampaert. Niet verwonderlijk, in een door de coronacrisis zwaar geteisterd economisch klimaat, dat onder meer de ploegen CCC en NTT al de kop kostte en naar verluidt zo’n 160 profrenners op de wachtlijst plaatst. Cavendish’ laatste strohalm? Rod Ellingworth, zijn ontdekker, mentor en huidig teammanager. Maar ook die hulplijn klinkt té vaag. “We houden alles open. Ik ben er zeker van dat Mark zal blijven koersen.” Wáár dan? In één of ander godvergeten ProTeampje? Veel kans dat Cavendish daar vriendelijk voor bedankt. 

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234