Zaterdag 27/02/2021
Serena Williams serveert in haar halve finale in Melbourne.

WedstrijdverslagAustralian Open

Foutloze Osaka houdt Williams van 24ste grandslamtitel: ‘Ik maakte zo enorm veel fouten’

Serena Williams serveert in haar halve finale in Melbourne.Beeld AFP

Serena Williams is gestrand in de halve finales van de Australian Open. De 39-jarige Amerikaanse was kansloos tegen Naomi Osaka: 3-6, 4-6. Keert ze ooit nog terug?

“Ik ben klaar”, waren de laatste woorden van Serena Williams voordat ze huilend haar korte persconferentie verliet. Weer was het de Amerikaanse tennislegende niet gelukt om een record te evenaren dat vooral een record is omdat Williams zelf er zo op zegt te jagen. Het zijn de 24 grandslamtitels die de Australische Margaret Court in een ander tijdperk binnenhaalde. Williams blijft nu al jaren op 23 steken.

Dit keer was de Japans-Amerikaanse Naomi Osaka – ze heeft beide paspoorten – de streep door Williams’ rekening. De 23-jarige nummer drie van de wereld (in 2019 was ze nummer één) overweldigde haar idool met het powertennis dat ze als peuter van Williams had afgekeken op tv. Na de 6-3, 6-4 nam de verliezer alle tijd om uitgebreid afscheid te nemen van het Australische publiek, gevolgd door een post op Instagram: “Ik ben jullie voor eeuwig dank verschuldigd.” 

“Moeten we dat lezen als een Australisch vaarwel?”, was de vraag van de pers aan de zwaar teleurgestelde Williams. “Als ik ooit afscheid neem”, zei ze met een moeizaam lachje, “zal ik het niemand vertellen.” Op de vraag of haar partij tegen Osaka een gevalletje ‘rotdag op de zaak’ was, stond ze op, zei “I’m done” en was ze weg.

Plotse kentering

Toch begon die dag op kantoor voor de als tiende geplaatste Williams zoals de voorgaande op deze Australian Open: met goed en wilskrachtig tennis. Tegen Osaka stond Williams in de eerste set snel met 2-0 voor en was ze een punt verwijderd van de 3-0, waarmee ze de service van de Japanse twee keer zou hebben gebroken, meestal goed voor setwinst. 

Maar toen veranderde er iets in het brein van Osaka. “In het begin dacht ik: zij serveert het best, ik kan haar nooit breken. In die derde game zei ik tegen mezelf: vergeet wat zij doet, daar heb je geen invloed op. Wel op wat je zelf doet.”

Daarna verloor Williams vijf games op rij – “ik had op 5-0 kunnen komen, maar ik maakte zo enorm veel fouten” –en had ze alleen in de tweede set een kansje om het tij te keren toen het door twee dubbele fouten van Osaka 4-4 werd. Maar in de laatste twee games maakte Williams geen punt meer tegen een geconcentreerde Osaka, die morgen de finale speelt tegen de Amerikaanse Jennifer Brady, de nummer 22 van de plaatsingslijst. 

Naomi Osaka toont diep respect voor haar idool Serena Williams. Beeld Photo News
Naomi Osaka toont diep respect voor haar idool Serena Williams.Beeld Photo News

De Japanse liep na de winst bijna schuchter naar het net, toonde met drie traditionele hoofdknikken diep respect voor haar Amerikaanse tegenstander, die haar warm omarmde.  

Het was de eerste keer in de negen halve finales die Williams in Melbourne speelde dat ze er eentje verloor. Had ze deze grandslampartij gewonnen, dan was dat de 363ste keer geweest in de enkeltoernooien van de vier grandslams, meer dan welke tennisser ook. Nu staat ze in dat klassement gedeeld eerste met haar leeftijdgenoot bij de mannen: Roger Federer.

Met haar eerste van die 362, liefst 23 jaar geleden, maakte Williams als zestienjarige ook al in de Australian Open indruk door de zeven jaar oudere en als zesde geplaatste Roemeense Irina Spirlea in drie sets te verslaan. Het was het begin van een ongeëvenaarde tenniscarrière die Williams 23 grandslamtitels opleverde. Haar vierde wedstrijd tegen fan Osaka was haar veertigste halve finale in een grandslam. Een eer, vond de drievoudige grandslamwinnaar: “Met haar op de baan staan is een droom.”

Tennismoeder

Begin vorig jaar kreeg Osaka kritiek op het als eerbetoon bedoelde commentaar dat ze op Twitter schreef bij een foto van haar en Serena Williams: “Ik en mijn moeder.” Critici lazen erin dat Osaka de leeftijd en het moederschap belachelijk maakte van de zestien jaar oudere Williams, die in 2017 als nummer één de tenniswereld tijdelijk verliet toen ze moeder werd van dochter Olympia.

Na een jaar was ze terug en ging Williams op jacht naar haar 24ste grandslamtitel. Maar die lijkt na sindsdien vier verloren grandslamfinales een obsessie voor Williams te worden. En dat omwille van een record waarvoor geen speler voor haar belangstelling had. Margaret Court won haar 24 grandslams tussen 1960 en 1973 en dat is zo’n onvergelijkbaar ander tijdsgewricht dat niemand weet wat haar record precies uitdrukt. Zo won Court elf keer in eigen land het (toen nog) grastoernooi van Melbourne, wat voor veel topspelers te ver was om haar fatsoenlijk tegenspel te bieden.

“Ik ben klaar”, zei Williams ten afscheid. Dat is ze als ze de 22 grandslamtitels van de Duitse Steffi Graf als referentie neemt voor wie de meest succesvolle tennisser ooit is. Graf stopte in 1999 op haar dertigste en gaf geen zier om het record, maar won wel onder dezelfde omstandigheden als Williams. Die overtrof Graf op haar 35ste in 2017 met de titel in Melbourne. Dat ze daar ooit nog eens terugkomt, daar leek het kort na haar verlies tegen Osaka niet op.

Bij de mannen bereikte Novak Djokovic overigens zijn 27ste grandslamfinale na een vlotte zege tegen kwalificatiespeler Arslan Karatsev (6-3, 6-4, 6-2). Een negende Australian Open-titel ligt in het verschiet, aangezien de 33-jarige Serviër nog nooit een eindstrijd verloor in Melbourne en zijn twee resterende uitdagers, Daniil Medvedev en Stefanos Tsitsipas, vandaag nog met elkaar in de arena moeten treden. De nummer één van de wereld sloeg al honderd aces in zes matchen in Melbourne. Hij deed nooit beter op een grandslamtoernooi.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234