Maandag 20/09/2021

InterviewRadja Nainggolan

Ex-Duivel Nainggolan: ‘Ik heb sympathie voor Italië, maar mijn hart klopt voor België’

Cagliari-speler Radja Nainggolan. Beeld EPA
Cagliari-speler Radja Nainggolan.Beeld EPA

Hij eet, leeft en praat zoals een Italiaan. Maar Radja Nainggolan mist de Rode Duivels wel. ‘Ik geloof dat België het EK kan winnen, ja.’

Sardinië, die ochtend. Midden in het hectische verkeer neemt Radja Nainggolan (33) zijn gsm op. In de achtergrond vergrijpt meer dan één Italiaan zich aan zijn claxon. Blijft een typische passionele vloek niet uit: “Imbecille!” En laat ook zijn oudste dochter Aysha (9) veelvuldig van zich horen.

“Ik zit in de auto”, zegt hij droog. “Op het gemakje.”

Hoe sterk leeft het daar, die kwartfinale tegen onze Rode Duivels?

Radja Nainggolan: “De Italianen zijn zo enthousiast als maar kan. (lachje) ‘We zijn goed’, zeggen mijn vrienden hier. ‘Maar jullie zijn nog geen enkele goeie ploeg tegengekomen’, antwoord ik dan. Oké, Italië was attractief in de groepsfase. Maar tegen wie? Turkije, Wales en Zwitserland, dat wel is gegroeid tijdens dit EK. Bovendien vond ik Italië in de achtste finale tegen Oostenrijk, een ploeg die op papier helemaal niet zo sterk is, zwak. Als die penalty en dat doelpunt niet waren afgekeurd wegens een millimeter buitenspel… Bovendien heeft Oostenrijk in het slot nog drie open kansen gekregen. Nee, denderend was het niet. Maar uiteindelijk won Italië, en zijn ze hier bijzonder enthousiast. Zeker nu Eden Hazard en Kevin De Bruyne onzeker zijn. Ze hopen hier natuurlijk allemaal dat die twee niet op tijd fit geraken.”

Is hun aanwezigheid straks cruciaal?

“Héél cruciaal. Zonder hen zal het heel lastig worden. Wat hebben ze precies?”

De Bruyne verzwikte zijn enkel en Hazard liep een contractuur op.

“Pas op, met een contractuur kun je sjotten. Ik heb ooit zelfs met een scheur gespeeld, toen we met AS Roma tegen Lazio moesten. Dan moet dat met een contractuur ook lukken. Aan Eden zijn pijngrens zal het niet liggen, als je ziet wat voor stampen hij in zijn carrière al heeft gekregen. Tegen Portugal was het weer van dat. Oh wat was Eden goed na rust. Zijn acceleratie was terug. Hij hield ook goed de bal bij en ging vlot voorbij zijn mannetje. Met een contractuur ben je meestal acht tot tien dagen out. Misschien zal Eden geen risico willen nemen, na twee moeilijke jaren, en wil hij er weer staan in de halve finale.”

Misschien had hij vroeger gewisseld moeten worden?

(cynisch) “Ik weet niet wie die keuze heeft gemaakt.”

Nainggolan en Eden Hazard op het EK 2016. Beeld AP
Nainggolan en Eden Hazard op het EK 2016.Beeld AP

Van welke Rode Duivel ben jij tot dusver verrast op dit EK?

“Ik heb twee verschillende ploegen gezien: een België mét Kevin en Eden, en een zónder hen. Dat toont hoe belangrijk die twee zijn voor de Rode Duivels. Toen Kevin tegen Denemarken inviel, was hij wereldklasse. Het inzicht dat hij heeft, is straf. Kevin kan een actie voorspellen. En van Eden ben ik al heel mijn leven een zware fan. Hoe hij de verdedigers leest en kan wegdraaien van zijn tegenstander.”

Voor wie moeten de Duivels opletten bij Italië?

“Zij hebben geen Eden, Romelu of Kevin, jongens die op moeilijke momenten met een flits het verschil kunnen maken. Italië gaat uit van een sterk collectief. Het is gewoon een goeie, jeugdige ploeg. Vergelijk hun generatie met die van ons tien jaar geleden; er wacht hun een mooie toekomst. Donnarumma is van 1999 en een groot talent. Barella van ‘97, net als Pessina, die inviel tegen Oostenrijk. En dan heb je nog Locatelli.”

Real Madrid wil hem.

“Omdat hij een hele goeie voetballer is.”

Een die in de achtste finale wel zijn basisplaats verloor aan Verratti.

“Een coach moet keuzes maken. Locatelli is nog jong, van ‘98. Verratti heeft op zijn 28ste meer ervaring. Hij weet wat een knock-outfase inhoudt. Het komt in zulke wedstrijden vaak aan op details. Wel, dan heb je zulke spelers nodig. Ik zou ook voor Verratti hebben gekozen.”

Laten we het eens over Chiellini en Bonucci hebben. Dat zijn twee buitensmijters als het ware, die aan de ingang van een discotheek zonder verpinken zeggen dat je er niet inkomt als je de juiste schoenen niet draagt.

(lacht) “Locatelli kan lastig zijn, ja, als hij een welbepaald iemand uit de match moet zien te houden. Bonucci valt op dat vlak wat minder te vrezen. Nu, Romelu kan die allebei wegzetten, hoor. Hij is zó krachtig. Niemand in Italië is zo sterk als ‘Rom’. Het mag er dan in Italië tactischer aan toe gaan dan in Engeland, wat het fysieke betreft kent hij hier zijn gelijke niet. Terwijl je in de Premier League toch meer struise mannen tegenkomt. Dat is misschien de reden waarom hij in Italië zo schittert. Kijk, ‘Rom’ heeft de juiste keuze gemaakt op het juiste moment door voor Inter te kiezen, met een coach die volledig in functie van hem speelde. Maar het is de ingesteldheid van ‘Rom’ die ervoor heeft gezorgd dat hij vandaag een wereldspits is. Als verdediger moet je hopen dat je de juiste richting kunt inschatten naar waar hij zal lopen, of je bent gezien. En als je te dicht op hem plakt, kun je het ook schudden.”

Worden we Europees kampioen, denk je?

“Dat zal van deze kwartfinale afhangen. Dit wordt de belangrijkste match voor de Belgen. Als je Italië kunt uitschakelen, heb je een heel groot obstakel opzijgezet. Ik geloof er wel in, ja, dat we het EK kunnen winnen. Net omdat we niet zo’n mooi voetbal brengen – ik vind België niet schitterend – maar de resultaten er wel zijn. We spelen tegenwoordig zakelijker, uitgekookter, met veel efficiëntie en minder frivoliteit. Inter was het voorbije seizoen ook niet de mooiste ploeg om naar te kijken, maar fysiek bleken ze wel de sterkste, waardoor ze op het einde kampioen werden. Wel, hopelijk heeft België nu ook de winnende combinatie gevonden.”

Vreugde na een goal van Manuel Locatelli.
Vreugde na een goal van Manuel Locatelli. "Italië gaat uit van een sterk collectief", weet Nainggolan. "Het is gewoon een goeie, jeugdige ploeg."Beeld Photo News

Het is intussen drie jaar geleden dat jij afzwaaide als international, toen bleek dat je niet in de WK-selectie van Roberto Martínez zat. Mis je de Rode Duivels soms?

“Natuurlijk. Ik heb die keuze toen door omstandigheden gemaakt. Kijk, als je met iemand geen klik hebt, dan is er geen klik. Ik ben destijds zonder reden uit de ploeg gezet. Ik weet niet of ik dat ooit een plaats zal kunnen geven. Ik ben iets afgenomen want ik zag me eerlijk gezegd op dit EK spelen. Dat steekt, ja. Niet vergeten dat ik tien jaar deel heb uitgemaakt van die groep. Van die leuke bende.”

Heb je met sommige jongens nog contact?

“Ik heb gisteren Dries Mertens nog gehoord. En met Romelu Lukaku en Jan Vertonghen stuur ik ook regelmatig. Hij speelt sterk zeg, Jan. Zoveel te beter voor ons. Het gaat altijd over onze verdediging die zogezegd niet goed genoeg meer is en te oud. Maar als je tegen Portugal zag hoe kort Thomas Vermaelen op Cristiano Ronaldo zat, dat was heel sterk. En Toby Alderweireld doet altijd zijn ding. Het valt alleen niet hard op.”

null Beeld AFP
Beeld AFP

Stel dat we het EK winnen, en je komt straks toevallig Martínez tegen…

(onderbreekt) “…dan ga ik hem feliciteren. Uiteraard. Als hij het EK wint: chapeau! Maar als we geen Europees kampioen worden, dan heeft hij misschien niet altijd de juiste keuze gemaakt.”

Dochter Aysha eist weer de aandacht van haar vader op.

Voor wie supportert zij eigenlijk?

(stelt haar de vraag in het Italiaans) “Voor België, zegt ze. Net als ik. Ik heb wel sympathie voor Italië – logisch, als je hier al zestien jaar woont – maar mijn hart klopt sowieso voor België. Ik heb aan de teammanager van de Rode Duivels trouwens gevraagd of hij me een shirtje wil opsturen. Ik heb er wel nog liggen van in mijn tijd, maar dat zijn oude en ik zou graag zo’n nieuw hebben. Ik moet mee zijn met de mode, hé. Zeker in Italië.”

Al is het maar om je vrienden daar een beetje te kietelen.

“Wees gerust, ik fok ze hier wel een beetje op. Maar nu ga ik je wel moeten laten.”

Het Nederlands maakt opnieuw plaats voor het Italiaans en in de verte wordt andermaal geclaxonneerd. Naar die ene ex-Rode Duivel wellicht, nog genietend van zijn vakantie op Sardinië.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234