Zondag 13/06/2021

InterviewPatrick Lefevere

‘Evenepoel wil in dat peloton zitten, praatjes slaan met andere renners. En vooral: presteren, winnen’

Ploegleider Davide Bramati en Remco Evenepoel komen het podium op voor de teampresentatie in Turijn. Beeld Photo News
Ploegleider Davide Bramati en Remco Evenepoel komen het podium op voor de teampresentatie in Turijn.Beeld Photo News

Gewoon genieten in de Giro? Het klinkt ongewoon uit de mond van Remco Evenepoel. Patrick Lefevere, teammanager van Deceuninck-QuickStep, graaft naar wat er écht omgaat in dat ambitieuze hoofd van zijn renner. ‘Hij is een geboren winnaar.’

Ook Patrick Lefevere (66) is inmiddels aangekomen in Turijn. Tien dagen geleden was hij nog op zakentrip in Genève. “Ik heb er geluncht met Zdenek Bakala”, zegt hij. “Uiteindelijk is híj nog altijd eigenaar van de ploeg. Hij moeit zich nergens mee, ik krijg carte blanche. Maar dan vind ik het normaal dat ik hem brief over de stand van zaken.”

Hoe zit het met de sponsordossiers?

Patrick Lefevere: “We schieten op. Maar soms lopen de zaken wat moeizamer dan verwacht. Het gaat over langetermijndeals (tot 2027, de contractduur van Remco Evenepoel, JDK) dus valt onvermijdelijk de vraag: ‘Wat als?’ Voor de sponsors is blijkbaar ook mijn persoonlijk engagement daarin heel belangrijk. Zij proberen uiteraard zo veel mogelijk return te krijgen voor het geld dat ze investeren. Wij moeten ervoor zorgen dat we hun dat kunnen bieden. De juristen doen hun werk. De onderhandelingen evolueren positief, maar ik ga er geen termijn meer op kleven. Ondertussen zal iedereen al wel door hebben dat 1 april een grap was, zeker?”

Blijft u de hele Giro in Italië?

“Neen, maandag ben ik weer weg, omdat ik nog wel wat andere dingen te doen heb. Onze Tour-kern bezoeken op hoogtestage in de Sierra Nevada, bijvoorbeeld. Op de eerste rustdag keer ik terug voor een paar dagen.”

Deze Grande Partenza wilde u toch voor geen geld ter wereld missen?

“Het is te zien hoeveel je me geeft? (lacht) Je doelt natuurlijk op het groterondedebuut van Remco Evenepoel. Het doet me geen uitzondering maken, want ik probeer bij elke start van de Tour, Giro of Vuelta aanwezig te zijn. Ik heb de indruk dat het veel specialer is voor de buitenwereld dan voor ons. Zelf weten we al maanden waar we mee bezig zijn en waar we naartoe willen. En tot dusver verloopt dat goed. Links en rechts wordt wat meewarig gelachen en gezegd dat we verstoppertje spelen. Maar wat had Remco dan woensdag moeten zeggen op de persconferentie: ‘Ik ga de Giro winnen’? Dan hadden ze hem een stoefer genoemd. Hij praat vlot voor een 21-jarige, heeft over alles een duidelijke mening en deelt die vaak spontaan. Maar de oudere generaties kunnen dat niet altijd smaken.”

Zijn discours klonk verstandig en voorzichtig. Maar leeft het in zijn hoofd niet anders? Hij bruist toch van ambitie?

“Verplaats je in zijn positie. Met wat hij al heeft gepresteerd, moet je die ambitie gewoon hebben. Ik ken hem ook al langer. Het is een manier om zichzelf te motiveren. Tastbare doelen stellen en zich zo een beetje opnaaien. Alleen wordt dat dan anders gepercipieerd. Vandaar die voorzichtigheid.”

Patrick Lefevere op de luchthaven van Zaventem. “Ik wil mijn jongens gezond zien, op de fiets zien zitten. Niet in een kliniek of een revalidatiecentrum.” Beeld Photo News
Patrick Lefevere op de luchthaven van Zaventem. “Ik wil mijn jongens gezond zien, op de fiets zien zitten. Niet in een kliniek of een revalidatiecentrum.”Beeld Photo News

Wordt het ook voor u een emotioneel moment als hij straks in de tijdrit van het startpodium glijdt?

“Het zal me zeker iets doen, ja. Zoals het me ook iets heeft gedaan toen Fabio Jakobsen in Turkije terug in het peloton kwam. Allebei hebben ze een lange en zware periode achter de rug. Niet vergeten dat het helemaal anders had kunnen lopen. In het slechtste geval zaten we hier nu over andere dingen te praten. Tuurlijk doet het me plezier. Ik wil mijn jongens gezond zien, op de fiets zien zitten. Niet in een kliniek of een revalidatiecentrum.”

Toen Evenepoel drie maanden geleden van de dokters het licht op groen kreeg en een seizoensplanning werd opgemaakt, zei u: ‘We sturen hem naar de Giro als mister surprise.’ Blijft u daarbij?

“Ja. Het blijft voor hem en voor ons een sprong in het onbekende. Dat maakt het ook wel mooi. (grijnst) Nooit nog zal hij in de toekomst kunnen zeggen dat hij de surprise act is – dat hoop ik tenminste. De hamvraag voor ons is niet: kan hij de Giro winnen? Wel: hoe snel knoopt hij aan met zijn niveau van vóór zijn crash in Lombardije?”

Schat het zelf eens in.

“Hij heeft hard gewerkt. Ik zag beelden van zijn laatste trainingen in de Ardennen, gefilmd door pa Patrick. La Redoute reed hij zó intensief op dat hij boven haast van zijn fiets viel. Typisch Remco. Hij gaat altijd all out. Alle bewondering en respect voor de manier waarop hij met de situatie is omgegaan en hoe hij naar deze Giro heeft toegeleefd. Zonder koers, puur training. Een bewuste keuze, maar tegelijk een gewaagde. Op geen enkel moment is er de intentie geweest om ook maar één millimeter af te wijken van het plan. Dat doen er hem niet te veel na. Het matcht ongelooflijk goed met alle mensen die hem omringen. Dan heb ik het niet enkel over zijn rechtstreekse entourage maar over de hele ploeg. Iedereen is tot het uiterste gegaan om hem weer op niveau te krijgen.”

De goesting spat van hem af. ‘Negen competitieloze maanden maken een mens triest, brengen hem zelfs op de rand van een depressie’, zei hij letterlijk.

“Daar is aan gewerkt met huispsycholoog Michaël Verschaeve en diëtiste Marije Jongedijk. We zorgden ervoor dat hij zo weinig mogelijk alleen was. Maar wat wil een jonge, gretige coureur van 21 vooral? Fietsen! Koersen! En winnen, zoals hij zijn ploegmaats ondertussen zag doen. Dan steekt dat, hé. Zeker met zijn ingesteldheid en karakter. Hij is een geboren winnaar.

“Anderzijds dwalen mijn gedachten dan automatisch af naar onze jeugdrenners, die nu al meer dan een jaar niet meer aan koersen toekomen. Ook met hen heb ik te doen. Remco had een perspectief, een aanknopingspunt; zij niet, terwijl ze ook al zo lang aan het trainen zijn. Het deed hem beseffen dat nog andere mensen het lastig hebben. Niet alleen hij.”

‘Genieten. Gewoon genieten’, wil hij de komende drie weken.

“Ik snap hem. Het is een van de dingen die hij meest heeft gemist. Hoe leuk het gezelschap van Honoré, Masnada, Almeida en enkele vaste stafleden ook was op de hoogtestages en hoe intens de band-voor-het-leven die daaruit voortvloeit, hij wil in dat peloton zitten. Praatjes slaan met de andere renners. En, zoals gezegd: presteren, winnen. Daar doet hij het tenslotte voor.”

Is hij klaar voor een zware ronde van drie weken?

“Dat is de vraag van één miljoen. Ook wij weten niet hoe zijn lichaam erop zal reageren.”

Opvallend: Remco Evenepoel start met rugnummer 91, João Almeida met 92. Terwijl het rugnummer eindigend op 1 in een grote ronde per definitie de kopman toekomt.

“Zelf vind ik het ook niet juist. Alfabetische nummering was logischer geweest: Almeida 91, Evenepoel 92. Maar die beslissing lag niet bij ons, wel bij organisator RCS Sport.”

Echt? Jullie hebben dat dus niet zelf bepaald?

“Neen. Natuurlijk bestaan er bepaalde afspraken. Vorig jaar al drongen ze vurig aan op de komst van Remco. Als je hem dan effectief selecteert, beschouwen zij hém als kopman van ons team en geven ze hem graag het rugnummer eindigend op 1. Je kunt daartegen protesteren, maar is het dat waard? Het is tenslotte maar een nummer.”

De selectie van Deceuninck-QuickStep voor de Giro: Evenepoel, Almeida, Cavagna, Honoré, Keisse, Knox, Masnada en Serry. Beeld Photo News
De selectie van Deceuninck-QuickStep voor de Giro: Evenepoel, Almeida, Cavagna, Honoré, Keisse, Knox, Masnada en Serry.Beeld Photo News

Evenepoels temperament indachtig, zal hij in elk geval geen anonieme Giro rijden. Hij gaat zich zeker tonen.

“Ja, maar het zal hem niet makkelijk worden gemaakt. Hij vangt zoveel publiciteit… Niet iedereen zit zich zoals jullie te verkneukelen. Er zullen er ook stikjaloers zijn en vast van plan om hem onmiddellijk te counteren wanneer hij demarreert. Zo van: hé, kameraadje, ook wij kunnen met een fiets rijden. Veel hangt af van wat hij doet in de openingstijdrit. Rijdt hij top drie, dan zal hij de komende dagen weinig ruimte krijgen.”

Geen onrealistisch scenario, toch? Evenepoel is wereldtop in het tijdrijden.

“Het kan, ja. Al is de afstand misschien wat kort (8,6 kilometer, JDK) en het traject iets te vlak. Filippo Ganna is niet alleen wereldkampioen tijdrijden maar ook achtervolging. Dit moet hem uitstekend liggen. Het lijkt erop dat hij niet op niveau is. De waarheid is dat hij in de Ronde van Romandië geen risico’s heeft genomen.”

In België is inmiddels een ‘Evenepoel-mania’ ontstaan. Snapt u de gekte?

“Wel, ik sta erbij en kijk ernaar met grote ogen. Ik realiseer me weliswaar dat mensen klaar zullen staan met de hakbijl als het straks toch wat minder goed zou gaan. ‘Zie je wel, hij heeft alles veel te groot gezien en is tegen een muur aangelopen’, zullen ze zeggen. Al denk ik dat er in dat geval ook heel veel begrip zal zijn.”

Op grote uitspraken vooraf zullen ze hem alvast niet kunnen pakken.

“Dat is waar. En toch zouden ze moeten kunnen, die uitspraken. Je kunt ze altijd plaatsen onder de noemer ‘jeugdige onbezonnenheid’. Niks mis met het formuleren van ambities. Ze doen het allemaal, hoor, in de jonge generatie. Remco is een kind van zijn tijd.”

Wat zult u voor uw team op 30 mei in Milaan een geslaagde Giro noemen?

“Ik hoop in de eerste plaats dat het nog steeds ronddwalende covidspook wegblijft uit het peloton. Sportief bekijk ik het als teammanager natuurlijk collectief. Ik teken opnieuw voor een Giro zoals vorig jaar, toen Almeida vijftien dagen de maglia rosa droeg en vierde werd in het eindklassement. Prestaties die hij nu, één jaar ouder en sterker, eigenlijk zou moeten kunnen bevestigen. Er mag ook een ritzege bij, omdat dat niet enkel voor euforie maar ook voor de nodige interne rust zorgt. En Remco? Dat hij zich effectief maar zo veel mogelijk amuseert. Levert dat amusement hem iets moois op, zou dat fijn zijn. Het is ook de bedoeling want hij wil iets terugkrijgen voor alle opofferingen van de voorbije maanden. Laat ons beginnen met een ritje. Waar hij dan ergens uitkomt in het klassement zien we wel.”

Giro d’Italia, elke dag live op Eurosport

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234