Vrijdag 09/12/2022

NieuwsUS Open

Eindelijk lost Tiafoe zijn grote belofte in: ‘Ik voelde me heel erg op mijn gemak’

De Amerikaan Frances Tiafoe weet met zijn vreugde geen blijf in Arthur Ashe Stadium. Beeld USA TODAY Sports
De Amerikaan Frances Tiafoe weet met zijn vreugde geen blijf in Arthur Ashe Stadium.Beeld USA TODAY Sports

Al jarenlang geldt Frances Tiafoe als de hoop van het Amerikaanse mannentennis. Op de US Open maakt de immigrantenzoon nu zijn belofte waar. In de halve finale speelt hij tegen de Spanjaard Carlos Alcaraz.

Koen van der Velden

Na de tranen na zijn verrassende overwinning tegen Rafael Nadal in de vierde ronde volgde nu, na de gewonnen kwartfinale tegen de Rus Andrej Roebljov (7-6, 7-6 en 6-4), een vrolijke vreugdedans. De 24-jarige Frances Tiafoe toont zich in zijn element op de US Open, waar hij vandaag als eerste Amerikaanse man sinds Andy Roddick in 2006 de halve finale speelt. Zijn glimlach, die het spleetje tussen zijn voortanden ontbloot, verdween na zijn historische prestatie geen moment van zijn gelaat.

Na zijn winst tegen Nadal had hij geen oog dichtgedaan, bekende Tiafoe gisteren. “Het was de belangrijkste dag van mijn leven”, zei hij. De stunt had hem vertrouwen gegeven. Tegen Roebljov was de Amerikaanse nummer 22 van de plaatsingslijst ontketend; hij leverde geen servicegame in. “Ik voelde me heel erg op mijn gemak”, zei Tiafoe. “Dat was terug te zien in mijn spel.”

In het Arthur Ashe Stadium is hij vandaag, tegen de Spanjaard Carlos Alcaraz, de eerste Afro-Amerikaanse, mannelijke halve finalist sinds 1972, toen de man naar wie het stadion vernoemd is de finale haalde. Tiafoe kan bovendien de eerste Amerikaanse grandslamwinnaar worden sinds Andy Roddick, die in 2003 de US Open op zijn naam schreef. Gisteren was Roddick aanwezig in het stadion toen Tiafoe zijn titeljacht voortzette.

Weg uit Sierra Leone

Bij het Junior Tennis Champion Center (JTCC) in College Park, de plaats waar hij opgroeide, keken ondertussen tientallen kinderen naar zijn partij tegen Roebljov. De opmerkelijke, nog jonge loopbaan van Tiafoe begon aan de tennisschool onder de rook van Washington D.C.. Volgens zijn coach, de Zuid-Afrikaanse oud-prof Wayne Ferreira, is de opmerkelijke levensloop van zijn pupil het verfilmen waard. “Het is een geweldig verhaal”, zei hij. “Tiafoe is heel speciaal.”

Tiafoe is de zoon van immigranten uit Sierra Leone, die de burgeroorlog in het West-Afrikaanse land in de jaren negentig ontvluchtten. Zijn vader en moeder ontmoetten elkaar in de Verenigde Staten en kregen een tweeling, Frances en Franklin.

Tiafoes vader, Frances senior, hielp als arbeider bij de bouw van het JTCC en kreeg vanwege zijn uitzonderlijke inzet een baan als conciërge aangeboden. De man overnachtte vaak in een kamertje op het complex, en op dagen waarop zijn vrouw Alphina, een verpleegkundige, late diensten draaide bleven ook zijn zoons slapen. Frances bracht talloze nachten door op een massagetafel.

Als vijfjarige begon Tiafoe met tennissen. Vanwege het werk van zijn vader werden alle kosten voor hem vergoed. Vaak kampten zijn ouders met geldproblemen. Het enorme talent van Tiafoe zou die later verhelpen.

Een kleine tien jaar geleden stond hij al te boek als de grootste belofte in het Amerikaanse mannentennis. Toen hij vijftien jaar oud was won hij als jongste speler ooit de Orange Bowl, een prestigieus jeugdtoernooi in Florida. Spelers als Roger Federer deden er langer over.

Tiafoe was bezeten van tennis. “Hij hield van alle aspecten van het spelletje”, zei de hoofdcoach van het JTCC tegen de krant The Washington Post. “Van het geluid van de snaren tot de geur van nieuwe ballen.”

Opmars gestokt

Gisteren zagen zijn ouders en tweelingbroer op de tribune van het Arthur Ashe Stadium hoe Tiafoe zijn titelkansen in leven hield. Zijn grote doorbraak had even op zich laten wachten. Al in 2019 bereikte de Amerikaan de top honderd en haalde hij de kwartfinale van de Australian Open. Daarna stokte zijn opmars. “Ik was mentaal nog niet klaar”, zei Tiafoe na het uitschakelen van Nadal. “Ik was niet volwassen.”

Zijn pupil gedroeg zich niet professioneel genoeg, oordeelde Ferreira, die Tiafoe sinds 2020 begeleidt. De tennisser at niet altijd goed en liep er in het krachthonk soms de kantjes van af. Inmiddels is de benodigde toewijding daar. “Het heeft al wat tijd gekost om dit punt te bereiken”, zei Ferreira, “maar ik had eigenlijk verwacht dat hij pas aan het einde van volgend jaar op zijn best zou zijn.”

Tiafoe ligt dus voor op schema. “Ik voel me fit”, zei ‘Big Foe’ na zijn partij tegen Nadal. “Mijn conditie is goed en ik ben afgetraind. Daar heb ik veel tijd in gestopt.”

Ook Carlos Alcaraz zit in de halve finale na een marathonpartij. Beeld AFP
Ook Carlos Alcaraz zit in de halve finale na een marathonpartij.Beeld AFP

In de halve finale tegen de negentenjarige Alcaraz zou hij er zijn voordeel mee kunnen doen. “Ik hoop dat ze een superlange marathonpartij gaan spelen”, keek Tiafoe na zijn eigen partij vooruit naar de kwartfinale tussen de Spanjaard en de Italiaan Jannik Sinner.

De Amerikaan kreeg zijn zin, want Alcaraz en Sinner speelden een kraker (6-3, 6-7, 6-7, 7-5 en 6-3) van vijf uur en vijftien minuten, die pas om 2.50 uur was afgelopen. Nooit eindigde een partij op de US Open later. Alcaraz, die bij toernooiwinst de nieuwe nummer één van de wereld is, kroonde zich met zijn overwinning tot nachtkoning van New York, want zijn achtste finale duurde al tot 2.23 uur. “Het zal zwaar worden”, blikte de Spanjaard vooruit op zijn ontmoeting met Tiafoe. “Hij speelt geweldig op dit moment.”

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234