Donderdag 13/05/2021

MotorsportGP Bahrein

Eindelijk het jaar van Verstappen? Nu of nooit voor Red Bull-rijder

Max Verstappen. Beeld AP
Max Verstappen.Beeld AP

Red Bull was in de wintertests beter dan Mercedes. Een algemene indruk die zich liet bevestigen in de eerste trainingen voor de seizoensopener. Maar of dat volstaat om hem eindelijk aan die eerste wereldtitel te helpen? 2021 wordt cruciaal voor de Belgische Nederlander én voor Red Bull: lukt het alweer niet, dan rijdt Max Verstappen volgend seizoen voor... Mercedes.

Zo zie je maar dat de klok des levens tikt. Hij wordt nog altijd bij de ‘nieuwe generatie’ gerekend. Jonkie. Omdat het nog als een post-it in het collectieve geheugen kleeft: hoe Max Verstappen amper 17 jaar en 166 oud was toen hij in 2015 debuteerde, in de grand prix van Australië. Een paar koersen later, en hij werd al gecatalogeerd als ‘meervoudig toekomstig wereldkampioen’.

We zijn zes jaar later en Max begint al aan zijn zevende seizoen. Eeuwigheid naar F1-normen. Jackie Stewart reed negen jaar mee en werd drie keer wereldkampioen. Op Verstappens teller staat nog geen enkele titel. Wil hij de carrière die alle waarnemers hem voorspelden ook echt bij elkaar fietsen, à la Hamilton, dan moet het er stilaan maar eens van komen. Lees: dit seizoen.

Bij Red Bull geloven ze erin. Je merkt aan alles dat er een nieuw optimisme boven het team hangt. Heeft te maken met twee dingen. Zo is er de nieuwe motor die Honda heeft gebouwd voor de Red Bull RB16B. De Japanners, anders bekend om hun ingetogenheid, doen er haast lyrisch over. Zei de baas van het F1-project – we besparen u zijn naam: “We hebben een juweeltje gemaakt. Met deze motor moeten we Mercedes eindelijk kunnen kloppen.” Als een Japanner zijn borsthaar zo strak omhoog kamt, dan kan het niet anders of hij is zeker van zijn stuk.

Daarnaast zijn er de wintertests, eerder deze maand in Bahrein. Mercedes reed er drie dagen lang te klungelen –technische problemen, Hamilton die crashte. De Red Bull van Max reed er als een naaimachientje. En was snelste. “Ja, maar dat zijn wintertests”, zegt Max Verstappen zelf. “Hoe de machtsverhoudingen écht liggen, weet je pas na de eerste kwalificaties.” Vandaag dus.

Max Verstappen tijdens de vrije trainingen van de GP Bahrein. Beeld AP
Max Verstappen tijdens de vrije trainingen van de GP Bahrein.Beeld AP

Verstappen heeft natuurlijk gelijk. In de wintertests spelen de meeste teams verstoppertje. Max zelf niet, dat is niets voor hem – hij ging voluit en zette zonder schroom de snelste tijd van de drie testdagen neer. Terwijl het vermoeden leefde dat Mercedes niet het volle vermogen van de motor had benut en bijna constant met volle benzinetank reed – 10 liter benzine is goed voor een tiende van een seconde.

Anderzijds was wel duidelijk dat de Mercedes veel moeilijker om besturen leek. Zonder twijfel een gevolg van een op het eerste gezicht kleine wijziging in het reglement: de onderkant van de auto moest voor dit seizoen helemaal gewijzigd worden om een rem te zetten op de neerwaartse druk of ‘downforce’ – uitgerekend de grote troef van de Mercedes. Het zou dus best kunnen dat de Mercedes meer last heeft van die aangepaste vloer dan de Red Bull.

Nagelbijter

De eerste vrije trainingen bevestigden dat alvast. Verstappen was twee keer de snelste, in de eerste training met een voorsprong van 0,3 seconden op Bottas (Mercedes), en recidiveerde in de tweede training – 0,2 seconden sneller dan Hamilton. Maar, interessanter: aangezien beide trainingen ingekort waren tot maar één uur, trainden de topteams niet alleen op zuivere snelheid, maar in een configuratie voor de koers. In die oefening bleken Verstappen en Hamilton perfect aan elkaar gewaagd. Neem daarbij dat McLaren uitstekende tijden liet optekenen, en het zou zondag een nagelbijter kunnen worden.

Bij Red Bull bidden ze er alvast om dat 2021 het jaar van Verstappen wordt. Een wereldtitel voor de Belgische Nederlander zal de enige manier zijn om het goudhaantje niet te verliezen. Lukt het opnieuw niet, die eerste titel, dan lijkt het nu al een zekerheid dat Verstappen verkast naar Mercedes. Te veel aanwijzigingen in die richting, zoals de langdurige onderhandelingen om dat contract van Lewis Hamilton voor 2021 te verlengen: Mercedes wilde Hamilton niet voor langer dan één jaar laten tekenen.

In 2022 begint voor de F1 immers een nieuw tijdperk met een nieuw reglement, en dan wil Mercedes met een nieuwe lei beginnen. Lees: met een topcoureur die het een jaar of vijf kan houden. En daar is Hamilton stilaan te oud voor. Verstappen nog verre van. Pure horror is dat, voor Red Bull. Want als ze bij beide teams iets beseffen, dan is het wel dat Max Verstappen de coureur is die je moet hebben, om voor de komende vijf à zes jaar goed te zitten. (JB)

GP formule 1 van Bahrein, zondag om 17 uur, live op Play Sports.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234