Dinsdag 22/10/2019

Portret

‘Eddy Merckx was peanuts in vergelijking met Nafi Thiam. Ze is een wereldwonder’

Beeld Gijs Kast

Wanneer Nafi Thiam volgende week in Doha voor de tweede keer wereldkampioen ­zevenkamp wordt, mag er onder haar ­palmares deze ­disclaimer staan: ‘Met dank aan het perfecte hoofd en het perfecte lijf.’ Haar moeder: ‘Mijn meisje heeft in haar leven nooit iets half gedaan.’

Coucou tout le monde! Ik ben gisteravond in Doha aangekomen en heb erg goed geslapen.”

Communiceren met haar fans, dat doet de 25-jarige Nafi Thiam als volbloed millennial via Instagram Stories: korte filmpjes of een reeks foto’s met onderschrift die na een dag weer verdwijnen. Deze week wist de zevenkampster haar 128.000 volgers, ontspannen op haar hotelbed, bijvoorbeeld te melden hoe warm het is in Qatar – gevoelstemperatuur 48 graden – en dat ze met ‘les filles’ graag nog naar het shoppingcenter zou gaan. Ze stuurde filmpjes van in het stadion door, foto’s van de training en uiteraard ook van haar nieuwe coupe, met complimentjes voor haar vaste kappers­team. ‘Topresultaat, zoals altijd!’

Thiam doet het met een natuurlijke flair, het kost haar schijnbaar geen moeite, maar doordacht is het wel. Achter de sociale­media­strategie van Thiam zit namelijk Wafel Sports Management, het bureau van onder meer Helena Van der Plaetsen, zus van tienkamper Thomas. Zij lichtten enkele jaren geleden een tipje van de sluier in Knack: hoe meer fans, hoe meer steun, hoe meer aandacht.

En die aandacht is niet alleen goed voor de moraal van Thiam zelf, ook haar sponsors wrijven zich in de handen. Dat zijn er intussen al wel wat, en niet de minste. Nike, Audi, Red Bull, Alpro en het Zwitserse horlogemerk Richard Mille verbonden hun naam al aan de meerkampster. Voor Unicef is ze ambassadrice en ze zet zich in voor onderwijs voor ieder kind. Nafi Thiam is vandaag niet enkel een atlete, ze is een wereldwijd bekend merk.

Dat heb je dan wanneer je op je eerste Olympische Spelen boenk goud pakt op de zevenkamp. Een jaar later wereldkampioene wordt. Nog eens een jaar later ook Europees en tussendoor door de wereld­atletiek­bond uitgeroepen tot Atlete van het Jaar. Aan dat indrukwekkende lijstje – we hebben zelfs even een gouden medaille op het EK indoor buiten beschouwing gelaten – kan Thiam eind deze week een verlengstuk breien, wanneer ze in Doha opnieuw goud pakt op het wereldkampioenschap atletiek.

Hans Van Alphen, gewezen tienkamper en nét niet de bronzen medaillist van Londen 2012, gelooft er in ieder geval in. “Simpel, omdat Nafi nooit teleur­stelt. Ze heeft nooit verder gesprongen dan deze zomer. Wanneer dat goed zit, zit het lopen ook goed. Net zoals het hoogspringen. Ik verwacht dus eigenlijk een topprestatie.”

En dat zou zomaar kunnen, ondanks de elleboogblessure waarmee ze sukkelt, zegt Tille Scheerlinck. Als gewezen topsportcoördinator van de Vlaamse Atletiekliga maakte ze de doorbraak van Thiam van dichtbij mee. “Ik weet één ding zeker over Nafi: ze was niet naar dat WK vertrokken, mocht ze er niet klaar voor zijn.”

Geen half werk

Laat de naam Thiam vallen, en er volgt geheid een lofzang. Maar zoals dat gaat wanneer iemand bovennatuurlijk veel talent wordt toegedicht, op den duur lijkt het alsof de race ‘complimenten geven’ op hol geslagen is. En komt de vraag: wordt er misschien niet een klein beetje overdreven?

Een suggestie die Scheerlinck van tafel veegt door er nog een schepje bovenop te doen. “Iedereen die er iets van kent, zal dit bevestigen: Eddy Merckx was peanuts in vergelijking met Nafi. Ze is een wereldwonder.”

En Van Alphen gaat daarin mee. “Ik vrees dat alle lof enkel en alleen terecht is”, zegt hij.

Nochtans klinkt er af en toe wel een besmuikte ‘maar’. Dit is dan de context: oké, Thiam is onmiskenbaar wereldtop, maar het is ‘slechts’ meerkamp. Wat zou ze voorstellen in de individuele competities van al die sporttakken?

Europees kampioen 2018! Na de 800 meter in Berlijn weet Nafi Thiam dat ze goud heeft gewonnen op de zevenkamp. Beeld BELGA

Wel, dat is nu net het punt, zegt Van Alphen. “In minstens twee van de zeven disciplines ís Nafi ook individueel wereldtop.” Met 2m02 springt er momenteel maar één atlete hoger dan Thiam. En met 6m86 behoort ze tot de top 10 van de wereld in het verspringen. Op een jaar voor de Spelen is Thiam zo al zeker van kwalificatie voor Tokio in liefst drie disciplines: hoogspringen, verspringen en zevenkamp. Redelijk uniek.

“Dat je als meerkamper ook zo uitblinkt in andere disciplines, komt echt niet vaak voor”, zegt Van Alphen. “Bij de mannen kon Ashton Eaton dat.” Eaton, de tweevoudige Amerikaanse olympische kampioen, die twee jaar geleden over Thiam tweette: ‘Het zou zomaar kunnen zijn dat de beste atleet ter wereld een vrouw is.’

Basis voor het succes van Thiam is de combinatie van een ijzersterk hoofd en een perfect lichaam. Dat ijzersterke hoofd, daar gaf ze als tiener al blijk van. Terwijl haar vriendinnen na school afspraken, spoorde Nafi vanaf haar 14de onmiddellijk na de laatste bel 70 kilometer van Namen naar Luik om te trainen. Dat ze pas weer thuis kwam wanneer haar moeder, broers en zus al sliepen, nam ze erbij. Dat ze dan het eten nog moest opwarmen dat haar moeder voor haar opzij had gezet, ook.

Niet dat ze toen al dacht aan gouden medailles of zelfs maar een carrière als topsporter. Het is gewoon hoe Thiam in elkaar zit, zei haar moeder na het behalen van olympisch goud in Het Laatste Nieuws. “Haar toewijding kan ik alleen maar bewonderen. Mijn meisje is altijd zo geweest. Ze heeft in haar leven nooit iets half gedaan. Als ze iets besliste te doen, ging ze er helemaal voor.”

Haar aanleg voor atletiek heeft Nafi overigens van haar moeder. Die werd Europees en wereldkampioene meerkamp bij de veteranen ouder dan 35. Pour la petite histoire: mama Danièle herbegon met atletiek op haar 36ste, omdat ze toch uren op haar kinderen stond te wachten. Met succes, dus. Ooit stonden moeder en dochter zelfs eens samen op het podium bij de Waalse indoorkampioenschappen. Nafi op 1, mama Danièle twee trapjes lager.

Van haar boomlange Senegalese vader, die vrouw en vier kinderen verliet toen Nafi twee was, kreeg ze dan weer wat extra centimeters en de voordelen die samengaan met een Afrikaans spiergestel.

“Als je de perfecte atleet moet beeldhouwen, dan krijg je Nafi Thiam”, zegt Scheerlinck. “En een uitzonderlijk metabolisme heeft ze ook al. Ik herinner me de eerste keer dat ze mee was naar de meerkampwedstrijd in het Oostenrijkse Götzis, in 2014 was dat. Ik droeg toen een van haar koffers mee naar binnen: die zat tjokvol snoepgoed. Als je kan presteren tijdens de meerkamp op snoep, dan zit het wel goed met je metabolisme. Het gewicht van Nafi schommelt in een heel jaar, tijdens of buiten het seizoen, nog geen twee kilo. Dat is onwaarschijnlijk.”

Hoewel ze intussen door een diëtiste begeleid wordt, snoept Thiam tegenwoordig nog steeds even graag. Haar blik wanneer hij haar verrast met een zak snoep, is onbetaalbaar, verklapte haar lief Niels Pittomvils – ook een getalenteerd meerkamper – vorig jaar in Humo. Drie jaar zijn ze intussen samen, maar veel meer dan dat ze samen een huis verbouwen, is er niet bekend over hun relatie. Privé, vinden ze.

Het typeert Thiam. Hoe vriendelijk, voorkomend en goedlachs ze ook is, er blijft altijd een zekere afstand.

“Het klopt wel dat ze redelijk gereserveerd is”, zegt Van Alphen. “Niet tegenover wie dicht bij haar staat, maar de rest krijgt enkel de Nafi te zien die Nafi wil laten zien.”

Wereldrecord

Voorlopig springt Nafi Thiam nog steeds alleen maar hoger en verder. Toch zal ook zij ooit haar limiet bereiken. Ooit zal ze ook eens – het overkwam haar tot nog toe nooit op een internationaal toernooi – drie nul­sprongen of -worpen laten optekenen.

Maar waar het precies zal eindigen? Scheerlinck durft geen voorspellingen te doen. Niet bij het Europese zevenkamp­record van het Zweed­se meerkampwonder Carolina Klüft, in ieder geval: met een eigen persoonlijk record van 7.013 punten is Thiam nog maar een zucht verwijderd van de 7.032 punten die Klüft in 2007 in Osaka bijeensprokkelde. Nee, dat Europese record is in feite al binnen, meent Scheerlinck. Zij heeft haar blik al gericht op het wereld­record van Jackie Joyner-Kersee met 7.291 punten uit 1988 waarover de gewezen topsportcoördinator het heeft. “Ik zeg al jaren dat ze dat ooit zal breken. Zonder haar elleboogblessure was het misschien zelfs al voor dit jaar.”

Veelbelovend is dat Thiam twee weken geleden haar bachelor­diploma geografie behaalde aan de universiteit van Luik. De afgelopen zes jaar combineerde ze haar studies met topsport. Maar voortaan zal ze zich uitsluitend op atletiek concentreren, kondigde ze in haar eigen stijl aan op Instagram.

But from now on, no more juggling between uni and sport, no more never-ending days of ‘training-school-training’ or ‘school-training-school’, no more sleepless nights of studying, no more exams prep in trainingcamps... I am freeeeeee”, klonk het daar.

Wie weet moet het beste nu echt nog komen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234