Dinsdag 15/10/2019

Interview Rode Duivels

Dries Mertens: ‘Na het EK wil ik aan 100 caps zitten’

Eden Hazard en Dries Mertens discussiëren op het oefenveld in Tubeke. Beeld Photo News

Precies negen jaar geleden werd Dries Mertens voor het eerst opgeroepen voor de nationale ploeg. Inmiddels zit hij aan 87 caps. ‘Ik voelde me nooit beter’, zegt hij aan de vooravond van België-San Marino.

Als hij dit trainingscomplex op rijdt en hij parkeert zijn wagen tussen de rest van de gouden generatie, dan denkt Dries Mertens (32) nog weleens aan het prille begin, negen jaar geleden. Hij deelde toen de kleedkamer met Vleminckx, El Ghanassy… “Ik sta meer stil bij mijn carrière omdat ik persoonlijke dingen kan bereiken”, zegt hij. “Daar was ik vroeger minder mee bezig. Ik ben eigenlijk wel blij met mijn parcours. Ik ben niet meteen naar topniveau doorgestroomd, ik heb een ander leven van het voetbal gezien. Gelukkig, want anders had het ik zo lang niet volgehouden.”

Hoe bedoel je?

Dries Mertens: "Je wordt dit leven beu als je te veel matchen moet spelen. We zijn vorige week op woensdag naar Genk gevlogen, op vrijdag terug, zaterdag naar Turijn, in Milaan nam ik het vliegtuig naar België… Al die jaren in Nederland nam ik op de dag van de wedstrijd gewoon de bus en was alles veel minder druk. Daar ben ik nu blij om. Ik zie vandaag jongens van 18 in de club komen en dan denk ik: moet jij dat nog vijftien jaar volhouden? Vermoeiend. Jongens van 26 zitten al kapot. Ik ben 32, maar ik heb het gevoel dat er nog veel in mijn carrière zit."

Heb jij druk bij Napoli?

"Meer dan vroeger, toen men vooral naar Higuaín keek. En nog meer als het eens wat minder loopt met de ploeg, zoals de voorbije week. Anderzijds voel ik mij zo geliefd bij de fans dat zoiets weer wat druk wegneemt. Eigenlijk mag ik niet zeggen dat ik druk voel. Zelfs voor een beladen topmatch blijf ik rustig. Weet je, ik geniet te veel van voetbal. Zoals hier bij de nationale ploeg: ik kom ontzettend graag. De trainer doet het echt heel goed. Als we op het veld staan eist hij 100 procent inzet en concentratie, maar erbuiten krijg je veel vrijheid. De nationale ploeg is een uitlaatklep.”

Omdat je wint. Dat was tien jaar geleden anders.

"Tuurlijk. Ik voel ook meer en meer trots om Rode Duivel te zijn. Ik zit nu aan 87 caps, ik zou op het einde van het seizoen, na het EK, graag aan 100 zitten. Ik ben daarmee bezig. 

“Ik zei het laatst toen ik samen was met mijn beste vrienden: 100 caps bereiken en het clubrecord van Hamsik breken (121 goals voor Napoli, Mertens zit aan 114, één minder dan Maradona, SK), dat zijn doelen voor dit seizoen.”

Dries Mertens: “De nationale ploeg is een uitlaatklep.” Beeld Photo News

Hoe wordt bij jullie naar de suprematie van Juventus gekeken?

"Een beetje frustrerend. Ze zijn al zoveel sterker en ze blijven elk jaar kopen, telkens jongens die 100 miljoen waard zijn. Juve kan drie ploegen opstellen die zouden meedraaien in de Serie A."

Het is een geweldig leven in Napels, maar wil jij niet een keer iets winnen?

"Persoonlijke titels zijn voor mij ook belangrijk aan het worden. Maar voetbal is niet álles voor mij.”

Dat is het voor Cristiano Ronaldo wel.

"Ik weet het. Maar ik ben gelukkig, dat is ook belangrijk voor mij."

Er is een tijd geweest, tot en met het WK in Rusland, dat jouw invallersstatuut bij de Rode Duivels veel volgers onberoerd liet. Dat is veranderd. Mertens moet spelen.

"Mijn statistieken liegen niet. Je kunt er moeilijk omheen."

Zoiets geldt ook voor de bondscoach.

"Ja, ik voel dat hij anders naar mij kijkt. Ik was enorm teleurgesteld toen ik in juni bij de thuismatch tegen Schotland op de bank zat. Drie dagen voordien wonnen we met 3-0 van Kazachstan en scoorde ik en gaf ik twee assists. Ik schrok toen hij mij ernaast zette. De coach legde dat toen uit en ik vertrouwde die uitleg. Dat heeft hij afgedwongen bij mij.”

Toch frappant dat jij telkens die ontgoocheling of teleurstelling van je af kunt zetten. Je bent te lief.

"Het moment zelf hakt het erin. Je moet eens vragen aan mijn vrouw hoe vaak ik haar belde in mijn carrière met grote teleurstellingen. Andere voetballers komen thuis, pakken hun kinderen vast en het is vergeten. Bij mij duurt het een nachtje langer. Inderdaad, de volgende dag op training vergeet ik mijn ontgoocheling en wil ik mezelf weer bewijzen op training. (pauzeert) Maar ik ben toch blij dat het minder en minder gebeurt, dat ik op de bank moet zitten.”

Heb je ooit beter voetbal gespeeld als dit seizoen?

"Ik heb mij de voorbije jaren nooit zo sterk gevoeld. Simpel: hoe meer je speelt, hoe sterker je wordt. Ik zeg tegen jonge voetballers: 'Ga naar een club waar je speelt.'"

Denk je op je 32ste meer na op het veld?

"Ik probeer meer mee denken als trainer, ja. Ik heb trainers gehad die mij daarin stimuleerden: Sarri vooral, Ancelotti en Martínez. Ik denk nog altijd niet dat ik later trainer zal worden, maar er zijn jongens die dat wel van plan zijn en mij bellen om uit te leggen hoe de dingen in elkaar steken.”

Hoe uit zich dat, als je zelf gaat nadenken in een wedstrijd?

“In balverlies ga ik soms in zones lopen waar ik vroeger nooit zou hebben gelopen. In de nationale ploeg legt Martínez veel de nadruk op de combinaties tussen de rechterwingback en mijn positie rechts van de diepe spits. Ik doe dat graag, die combinatie zoeken, de ruimte zoeken waar ik aanspeelbaar kan zijn voor de back. Terwijl ik vroeger meteen 'in de bal' zou gegaan zijn om de actie te maken."

Roberto Martinez geeft tactische richtlijnen aan Mertens in Tubeke. Beeld Photo News

Welke clubs of spelers charmeren jou?

"Als ik naar voetbal kijk, hou ik van ploegen met een duidelijke identiteit. Liverpool bijvoorbeeld, waar de drie spitsen voorin gewoon blijven staan. De statistieken van James Milner zijn niet normaal. Wat die afloopt op een match, ongelooflijk. Onze eigen fysio kwam klaar op de cijfers van Milner na hun match tegen ons, qua kilometers, qua intensiteit, qua snelheid."

Zeggen de cijfers jou iets?

"Ik vind ze interessant. Het boeit me meer dan vroeger. Aantal goede en foute passes, aantal key passes, hoe vaak zet je iemand in een kansrijke positie. Ik vind het leuk om dat van mezelf te weten."

Vincent Kompany is ook godganse dagen bezig met cijfermateriaal.

"Die is maniakaal. Ik snap hem wel, er worden in sommige clubs nu al spelers gescout op statistieken meer dan op puur talent. Die tendens zal alleen maar toenemen. Toen Jorginho bij Napoli speelde, dacht iedereen: bwa, goeie middenvelder. Maar de statistieken toonden dan al dat hij een ander soort competitie en een ander soort ritme aankon (Jorginho speelt inmiddels in de Premier League bij Chelsea, SK)."

Tot slot: wil Dries Mertens straks op het EK eindelijk eens onbetwiste titularis zijn bij de nationale ploeg, of zal hij zoals in heel zijn carrière zijn ontgoochelingen doorspoelen en zonder morren de volgende dag zichzelf weer trachten te bewijzen?

"Nu wil ik elke match spelen. Mijn status is veranderd. Ik denk dat mijn rol bij de nationale ploeg er een is geworden die meer en meer naar de basisploeg helt.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234