Donderdag 24/09/2020

Basketbal

Coronavrije NBA-bubbel functioneert wonderwel

Adam Silver, een voormalig advocaat uit New York, staat sinds 2014 aan het roer van de NBA.Beeld REUTERS

Hij heeft het uiterlijk van een begrafenisondernemer, maar basketballers dragen hem op handen. Het vertrouwen in Adam Silver, de architect van de NBA-bubbel in Disney World, vormt de basis van het succes van de competitie in coronatijd.

Opnieuw klonk er goed nieuws uit Disney World, Florida, waar de Amerikaanse basketbalcompetitie NBA sinds vorige maand haar onderbroken seizoen afrondt: 22 teams, ruim 340 spelers, 0 positieve testen. Zelfs Adam Silver (58), de architect van de onderneming, had geen rekening gehouden met het scenario: de bubbel in Disney World, een stukje Nieuw-Zeeland in de Verenigde Staten, blijkt vooralsnog bestand tegen het coronavirus.

“Bereid je voor op de grootste uitdaging van je leven”, drukte Silver, sinds 2014 aan het roer in de NBA, een groep prominente basketballers in mei op het hart. Het Disney-plan moest nog worden gesmeed, maar het vertrouwen dat Silver onder spelers geniet bleek onverminderd nadat de competitie op 11 maart was stilgelegd.

“Adam Silver the great!”, plaatste LeBron James (Los Angeles Lakers) op Instagram, nadat zijn baas een open brief aan de supporters richtte. Zonder bedenkingen trok de invloedrijkste basketballer van het moment naar Disney World. “Sinds hij aan de leiding is, heeft Silver me geen reden gegeven om aan hem te twijfelen.”

De operatie in Orlando kostte de NBA naar verluidt 150 miljoen dollar (127 miljoen euro). Silver, een voormalige advocaat uit New York, raadpleegde de virusdeskundige die in de jaren negentig met de competitie samenwerkte toen sterspeler Magic Johnson met hiv besmet raakte. Een laboratorium in New Jersey werd benaderd voor het leveren van materiaal voor dagelijkse testen, de basis van het succes.

De grootste uitdaging voor Silver: het overtuigen van ruim driehonderd jonge miljonairs om zich in Disney World te laten opsluiten en zich daarbij aan strenge regels te houden. Het lukte wonderwel.

Unieke relatie

De relatie tussen Silver, als commissaris in dienst van de clubeigenaren, en de basketballers uit de NBA is uniek in de Amerikaanse sport, waar uiteenlopende financiële belangen tussen spelers en teambazen vaak tot conflicten leiden. Het fundament onder het wederzijdse vertrouwen werd gelegd in 2014.

Drie maanden nadat hij het stokje had overgenomen van de eerder dit jaar overleden David Stern, dwong hij Donald Sterling, eigenaar van Los Angeles Clippers, zijn team te verkopen. In een uitgelekt audiofragment was te horen hoe Sterling zijn maîtresse verbood om zwarte mannen, onder wie Magic Johnson, mee naar de wedstrijd te nemen. Silver schorste Sterling voor het leven en verwijderde de vastgoedmagnaat, al jaren een doorn in het oog van de NBA, daarmee uit zijn competitie. Het krediet dat hij opbouwde met zijn beslissing, is vandaag nog altijd niet uitgeput.

Sinds zijn aantreden cultiveerde Silver zijn relatie met de spelers. Bij de jaarlijkse draft, de selectieprocedure waarbij teams talenten van universiteiten wegplukken, verwelkomt de man met het uiterlijk van een begrafenisondernemer de jonge basketballers met een warme omhelzing. Silver geeft zijn spelers - 80 procent is Afro-Amerikaans - daarbij de ruimte om zich uit te spreken over sociale kwesties.

Wat zijn positie versterkt: onder Silver floreert de NBA, mede dankzij een televisiecontract dat hij afsloot ter waarde van 24 miljard dollar (ruim 20 miljard euro), verspreid over negen seizoenen. Zijn grootste uitdaging moet niettemin nog komen, want wat komt er na de bubbel? Drie maanden, vooruit, maar een compleet seizoen in afzondering is ondenkbaar. In het gesprek met de spelers in mei waarschuwde Silver dat 40 procent van de inkomsten van de competitie afkomstig is van toeschouwers. Hoe succesvol de onderneming in Disney World tot nu toe is, ook de NBA zal pijn moeten lijden.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234