Zondag 13/06/2021

VoetbalInter Milaan

‘Beter worden is mijn drug.’ Voor Lukaku gaat de lat nóg hoger, bij Inter Milaan of elders

Inter-coach Antonio Conte wil Lukaku in de armen sluiten. Inter is nu kampioen, maar hoelang blijft Conte nog bij de club? En is Inter groot genoeg voor de ambitie van Lukaku?  Beeld AFP
Inter-coach Antonio Conte wil Lukaku in de armen sluiten. Inter is nu kampioen, maar hoelang blijft Conte nog bij de club? En is Inter groot genoeg voor de ambitie van Lukaku?Beeld AFP

‘Als Cristiano, Messi of Lewandowksi erin slagen om hun limieten te verleggen, waar­om zou ik dat niet kunnen?’ Aldus vroeg Romelu Lukaku zich in december luidop af. Na de titel in Italië gaat de lat nu een meter omhoog: kan ‘Big Rom’ het ook op het grootste Europese toneel? En zo ja, bij welke club?

La vita è rosa.

In een quote leest de ene soms veel, de andere niks. Zo zei Lukaku zondag nadat hij toeterend door de straten van Milaan had getoerd aan Sky Italia: “Ik ben erg trots om voor dit Inter te spelen.”

Zijn leven in Milaan is nog altijd roze. Wat wil je als een halve stad zich aan je voeten gooit. Als je elke dag in één adem wordt genoemd met de groten uit de Serie A en geprezen wordt op lichtrood papier. De liefde is wederzijds.

“De echte God (niet Zlatan, red.) heeft de koning gekroond”, tweette hij gisteren. “Buig nu met zijn allen.”

Als het van hem afhangt, voetbalt hij nog een tijdje in Italië, maar zijn verleden heeft hem geleerd niet te ver vooruit te kijken. Soms heeft een voetballer niet alle touwtjes in handen.

Chelsea

De geruchten vanuit Engeland komen niet uit het niets. De toppers zijn alle op zoek naar een scorende spits. Lukaku’s geweldige evolutie onder Antonio Conte is ook de scouts over het Kanaal niet ontgaan. Er wordt weer over hem gesproken.

Manchester City heeft hem begin dit jaar wel degelijk in de weegschaal gelegd met andere targets – voorlopig prijkt hij niet op de lijst van drie. En dan is er nog Chelsea. Een van ’s werelds meest invloedrijke zaakwaarnemers fluistert in dat Big Rom wel degelijk een voornaam target is van The Blues. Oude liefde roest blijkbaar niet.

Thomas Tuchel, de coach, wil er graag een stevige boy voorin bij. Erling Haaland of Lukaku. Met Mino Raiola, de makelaar van de Noor, liggen de lijnen open. In de omgeving van Lukaku gaan ze op de rem staan. Daar heet het dat er niks concreet is. Laat staan dat een club 100 tot 140 miljoen euro klaar heeft liggen voor een bod – ook Chelsea moet eerst verkopen.

Zolang de vraag zich niet stelt, gaat Lukaku niet op zoek naar een antwoord. Tot half juli wil hij een tunneltje in: hij heeft zijn zinnen gezet op EK-glorie. Pas erna zal er tijd zijn voor reflectie.

Lukaku is altijd ambitieus geweest. Iemand die niet achterom kijkt: “Ik hoor mensen vaak praten over vorig seizoen, maar daar ben ik niet meer mee bezig, hoor. Ik verleg mijn focus snel.” Hard werken doet hij naar eigen nooit om records te breken – die raapt hij onderweg met de glimlach op. In eerste instantie wil hij prijzen winnen. Daar doet hij het voor.

Op zijn bijna 28ste tikt de klok. Wil Lukaku zijn laatste haters nogmaals fijntjes de mond snoeren, dan is succes in de beslissende fase van de Champions League straks gewenst. Maar of hij daarvoor bij de juiste club zit?

De realiteit kan niet worden ontkend. Op dit moment speelt Lukaku bij een underdog. Een choker, zoals de voorbije twee jaar in de groepsfase van het kampioenenbal is gebleken. Kwestie van ervaring, kwestie van cash. Toeval is het niet dat de Engelse topclubs, gesteund door een tv-contract dat jaarlijks 180 miljoen euro opbrengt, het Europese landschap meer zijn gaan domineren.

Op de rijkenlijst die Deloitte jaarlijks opstelt, haalt FC Internazionale Milano net de top 15 met een omzet van 291 miljoen euro – de helft van de groten in de Premier League. De pandemie heeft de club doen kreunen. Cash is er onvoldoende voorhanden. In Engeland is er meer stabiliteit. Een jaarloon van meer dan 9 miljoen netto kunnen ze daar nog makkelijk betalen.

Moet hij het ijzer smeden nu het nog heet is?

Enter Steven Zhang, voorzitter van Inter. Zijn standpunt is zonneklaar: als er een topspeler onverkoopbaar is, dan wel Lukaku. Essentiële steen in een project dat door corona in de ruwbouwfase is gebleven. Verse centen – een lening van 250 miljoen – is op komst, maar eerst moet de bouwheer nogmaals worden overtuigd: Antonio Conte.

Het contract van zijn trainer loopt over twaalf maanden af. Gesprekken zijn er nog niet geweest, maar Conte steekt zijn twijfels niet weg. Aard van het beesje. Conte is nooit content. Wil altijd meer. Betere spelers, meer centen. Hij heeft straks een belangrijke toekomstsleutel in handen: als hij de club vaarwel zwaait, wat zal poulain Lukaku dan doen?

Ronaldo

Als hij mag kiezen met wie hij een interview wil lezen, dan noemt Lukaku tegenwoordig Ronaldo, de Braziliaan. Uit de carrièrepaden, ervaringen en verhalen van de toppers uit het voetbal en de NBA haalt hij zijn inspiratie. “Niet dat ik me met hen wil vergelijken, maar als Cristiano Ronaldo, Lionel Messi of Lewandowksi erin slagen om hun limieten te verleggen, waarom zou ik dat niet kunnen?”, vroeg Lukaku zich eind 2020 luidop af.

Welaan dan. Hij legt de lat hoger, wij ook.

Op het EK en in de Champions League worden straks de rekeningen gemaakt. Een uitdaging die hij ook met zichzelf zal aangaan. “Beter worden is mijn drug”, verkondigt hij graag. Net als Conte is hij niet snel content – een verslaving.

Het leven kan immers nooit roos genoeg zijn.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234