Vrijdag 22/11/2019

EK basketbal

Belgische basketbalvrouwen beginnen aan eerste uitdaging richting Tokio

Ann Wauters vecht om de bal met de Italiaanse Cubaj tijdens een oefenmatch in Wevelgem. Beeld VDB

Nog twee uitdagingen scheiden de Belgian Cats van Tokio 2020. De eerste komt er nu aan: het EK in Servië. Wie de top zes niet haalt, mag zijn olympische ambities meteen opbergen.

De prognoses bij de kenners lopen uiteen, maar de teneur is dat de Belgian Cats in staat zijn om een medaille te winnen. “Je moet realistisch zijn. Het is niet omdat we derde waren op het EK van 2017 en vierde op het WK van 2018 dat we nu plots bij de toplanden horen”, sust bondscoach Philip Mestdagh. “Om te beginnen moeten we de poulefase overleven. Rusland, Wit-Rusland en Servië; je snapt wel waarom ze dat de groep des doods noemen.”

Spelverdeler Julie Allemand laat zich ook het hoofd niet gek maken. “Het kan me niet schelen wat de buitenwereld denkt, we weten zelf waartoe we in staat zijn. Het belangrijkste is de top zes halen. We nemen elke match serieus. Ik wil het EK zonder spijt verlaten.”

Kapitein Ann Wauters: “We zijn geen Spanje dat er op elk EK en WK bij is. We zijn met dit team nog maar aan het derde grote toernooi toe. In 2017 kende niemand het kleine België en dacht niemand dat er een medaille in zat. Nu moeten we bevestigen. Het doel is helder: pas als de top zes bereikt is, kunnen we ambitieuzer zijn. Volgens mij zal geen enkel land echt dominant zijn en wordt het een heel open EK.”

Lijdensweg

Op het EK 2017 kwalificeerde de top zes, waaronder België, zich voor het WK van 2018. Nu ligt er voor de beste zes een ticket klaar voor het olympisch kwalificatietoernooi in februari 2020. Met andere woorden: wie nu niet presteert, is al uitgeteld voor Tokio 2020.

Wauters is op haar 38ste ongeveer de enige die het luidop uitspreekt. “Bij mij leeft dat heel hard, omdat ik een hele lijdensweg heb afgelegd om op dit EK te raken (Wauters revalideert sinds januari van een knieblessure, VH). Zonder de mogelijkheid om de Spelen te halen, had ik dat niet gedaan.”

Allemand: “Als we nu al aan Tokio denken, dan riskeren we in de fout te gaan. Natuurlijk zit dat ergens in mijn achterhoofd.” Kim Mestdagh, al tien jaar international, snapt haar. “We zijn wat terughoudend om over Tokio te praten, al leeft het wel bij alle speelsters. Vijf jaar geleden had ik dat zelf nooit voor mogelijk gehouden. We komen van ver met de nationale ploeg. Ik speelde alleen kwalificatiematchen, nooit toernooien. En nu bestaat de kans om op de Spelen te geraken. Dat zou het plaatje compleet maken.”

Mestdagh tracht zijn speelsters in het heden te houden. “Als we dit EK 2019 verknallen, dan is alles kapot. Voor deze generatie is het nu of nooit als ze op de Spelen willen staan. 2024 is te veraf, de meesten beseffen dat. En met de kwaliteit die er nu bij de Cats is, is dit misschien wel het moment om te scoren.”

Beeld BELGA

De kern van de Belgian Cats is al drie jaar onveranderd. Het traject dat de speelsters samen aflegden smeedt een band, zegt Allemand, die met Lyon eind mei de Franse landstitel won. “Toen ik weer aansloot bij de Cats, dacht ik: wauw, ik heb dit team echt gemist. Je merkt dat dit team elk jaar progressie maakt, ook de speelsters individueel. Door dat EK en WK zijn we gaan inzien wat er mogelijk is. Wat niet betekent dat we naast onze schoenen lopen.”

Voor Kim Mestdagh, die in mei voor het eerst in de Amerikaanse WNBA een kans kreeg, zijn de Cats als een warm nest. “Iedereen kent elkaar. Ik hoef me niet continu te verantwoorden of te bewijzen. Als je bij je club eens slecht speelt, dan voel je meteen druk. Bij de Cats is er meer vertrouwen. De prestaties op het EK en WK maken dat onze honger naar succes nog is toegenomen. Een tiende plek is niet meer genoeg, we hebben de lat hoog gelegd voor onszelf.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234