Maandag 01/06/2020

Interview

Antwerp-baas Paul Gheysens: ‘Ik ga nóóit ophouden met investeren’

De ambitie is groot bij The Great Old.Beeld Photo News

‘Nee’ zei Royal Antwerp FC tegen het collectieve televisiecontract dat onze profclubs zouden afsluiten met Eleven Sports. Het gaat om waardering, zegt sterke man Paul Gheysens.

"In feite is het zo…” Paul Gheysens trekt zijn kostuum recht en haalt een A4'tje uit zijn binnenzak. We zitten vier hoog in de Bosuil, in het bureau van algemeen directeur Sven Jaecques. Het is donderdag 17 uur, matchdag tegen Racing Genk. Gheysens ziet door het raam hoe op de promenade richting het stadion de prettige drukte langzaam op gang komt. “Geef nu toe, die sfeer geeft je toch energie?"

Wat hebt u met Antwerpen? Ging u hier vroeger vaak uit?

Gheysens: "Neen, neen. De premier van Polen vertelde mij eens op een awarduitreiking: 'Mister Gheysens, je zet de mooiste gebouwen, maar je sterkste wapen is je aanpassingsvermogen. Mensen zien u graag.' Ze zeggen soms tegen mij: 'Jij krijgt altijd rap je goesting.' Dat is omdat ik overal kan en mag binnenspringen. Ik pas mij makkelijk aan aan de mensen en aan hun mentaliteit.

"Antwerpen is gewoon een prachtige stad. Het comfort van wonen is enorm. Je hebt hier alles: ongelooflijke cultuur, goede restaurants, overal water, het ligt vrij centraal en je komt alle types tegen. Toch is iedereen Antwerpenaar.”

Hebt u stress voor een wedstrijd?

"Neen. Ik ken geen stress. Mijn vrouw is verbaasd dat ik in de auto gewoon naar muziek luister in plaats van te bellen of na te denken of ik weet niet wat. Als we ’s avonds thuiskomen wil ik gezellig samen eten en daarna rustig in de zetel met een Netflixje.

“Dat betekent niet dat ik niet bezig ben met de club. Als ik met iets zit, tracht ik al voor negen uur ’s morgens Luciano (D'Onofrio, SK) te bereiken. Dat lukt niet altijd. Kijk, ik ben in het voetbal gestapt zonder agenda. De reden waarom ik in het voetbal stapte, kan ik nooit zeggen. Slechts een paar mensen weten dat.

"Ik herinner mij hoe ik jaren geleden op zondagochtend om zeven uur soms naar hier reed om de site van het stadion te bekijken. Hier was niks, nul. Je kon dat eigenlijk alleen maar afbreken."

Bedrijfsleiders die hun geld in het voetbal stoppen, zien dat toch nooit meer terug?

"Dat is niet waar. Voetbal kan zéér lucratief zijn als je er juist mee omgaat. Je moet het runnen als een bedrijf, zonder de emotie van de dag.”

Maar voorzitter, u hebt al twee kapitaalverhogingen moeten doen van samen om en bij 15 miljoen euro.

Ik beschouw dat als investeringen, want ik heb geen overnameprijs betaald. Als ik morgen de club zou verkopen, heb ik mijn geld direct terug. Ik ga zelfs overschot hebben. Antwerp heeft nu al een waarde. Sportief, financieel, commercieel en qua infrastructuur zijn wij met iedereen in België competitief – en op sommige vlakken zelfs beter dan de rest. (wijst naar buiten) Wat je daar links ziet, dat is niet zomaar een gebouwtje dat aan het schieten is. Daar komt onze academie voor de jeugd. We gaan de top zijn in research en begeleiding. Ik verdiep mij in de medische sector. Wel, we willen al kinderen van zeven of acht jaar helpen. Vandaag kun je met scans zien of iemand snelle of trage spiervezels heeft, of iemand gemaakt is voor duursport of voor sprint. Als wij ouders daarin inzicht kunnen geven, is dat toch super?”

Herkent u een goede voetballer van een slechte?

"Dat zie ik. En ik ga ook zien of een speler fysiek in orde is. Ik zeg je: Steven Defour zal nog schone dingen doen voor onze club. Maar tussen zién en mijn mening opdringen bij D’Onofrio of bij de trainer is een groot verschil. Ik spreek nooit over de ploeg met D’Onofrio.”

Moet u zich bedwingen? Nooit eens een discussie?

"Van discussiëren word je inhoudelijk niet beter. In een discussie domineert hij of zij die het best kan spreken of hij of zij met het slechtste karakter."

Bent u rancuneus?

“Neen. Maar ga je liegen en mij bedriegen: nondedju, je zult weten in welk paradijs je bent beland.”

Leest u alles wat over Antwerp verschijnt op uw smartphone?

"Ik heb mezelf gezworen om af te blijven van het machientje. Er is mij verteld dat veelvuldig smartphonegebruik het kortetermijngeheugen aantast, omdat je op je gsm hooguit flarden absorbeert. Op een smartphone lees je geen hele artikels zoals je dat wel doet in een krant. Vroeger, als wij op school rekenoefeningen maakten, was dat bedoeld om ons geheugen repetitief te ontwikkelen en te onderhouden. Ik ken heel bekende mensen die hun hersenen niet laten aftakelen door bijvoorbeeld elke dag tien verschillende woorden met een klinker te bedenken. Zij zijn negentig jaar.”

Paul Gheysens: "Antwerp vraagt niet het bedrag dat Brugge en Standard krijgen, dat verdienen wij nog niet. Wij willen een béétje meer dan voorgesteld."Beeld ID/Emy Elleboog

Bent u tevreden met waar Antwerp vandaag staat?

“Héél tevreden. Je kunt niet geloven welke reacties ik krijg van supporters, zakenmensen tot politiekers. Wij kunnen de vraag om tickets van CEO’s van grote bedrijven niet bijhouden. Vergeet niet: dat is hier een stad van 700.000 inwoners in het centrum en nog veel meer daarbuiten. Ons potentieel als metropool is enorm. Die mix van een fanatieke achterban met een sterke business community: hoeveel clubs kunnen dat zeggen?

"Voor de bekerfinale hebben wij 20.000 tickets gekregen. Jongens toch, het hadden er 40.000 à la minute kunnen zijn. Ik weet niet of Club Brugge dat kan. Pas op, zij doen dat zeer goed. Brugge is terecht de referentie.”

(Op dat moment komt Luciano D'Onofrio in het bureau.)

En wat is Antwerp?

D'Onofrio: "Ah, wat betreft de tv-rechten staan we niet op onze plaats.”

Gheysens: “Hij heeft gelijk. Is de huidige opdeling in de Pro League tussen de grote vijf en de kleine elf nog representatief? Functioneert die raad van bestuur nog? Wat is dat daar, zeg? De G5 is vroeger opgericht om met enkele ploegen vlug beslissingen te nemen. Vandaag zijn de parameters waarmee we spelen totaal veranderd. Je kunt clubs die sportief presteren en fors investeren niet zomaar uit je buurt houden. Dus ook Antwerp niet! Het is alsof ik vijf heel goede medewerkers heb, er komt een zesde goede bij, misschien gaat dat zelfs mijn beste worden, maar die ga ik een beetje minder betalen. Hoelang zal het duren vooraleer die mens weggaat?

"Wij hebben een studie gedaan. Twee miljoen Vlamingen hebben 'sympathie' voor Antwerp. Het is niet aan mij om te stellen dat er een G6, een G7 of desnoods een G8 moet komen, maar dat we moeten veranderen is duidelijk. Club Brugge vindt dat ook, De Witte (AA Gent, SK) ook. Maar er zijn er blijkbaar die bang zijn dat we over hun hoofd gaan springen.”

Hebben Antwerp en Gent de solidariteit opgezegd door afgelopen woensdag het mediacontract met Eleven Sports niet te willen goedkeuren?

D'Onofrio: "Je stelt de vraag foutief. Wat verstaat de Pro League onder solidariteit? Antwerp vráágt niet het bedrag dat Brugge en Standard krijgen, dat verdienen wij nog niet. Wij willen een béétje meer dan voorgesteld. Solidair betekent voor mij: de plaats krijgen die je verdient. Ik zou een professionele fout maken mocht ik niet opkomen daarvoor.”

Gheysens: "Wij stellen ons solidair op. Kijk maar eens wat wij bijbrengen tot onze competitie: Antwerp zorgt voor zeer veel kijkers op televisie, ons stadion is altijd uitverkocht en we bouwen letterlijk aan de toekomst. De tribune is binnenkort klaar, daarna volgt de academie. We krijgen van alle kanten lof voor de manier waarop we de club managen en de snelheid waarmee we alles realiseren. En dat gaat hier niet stoppen. Het zou toch solidair zijn van de rest mochten we hiervan de resultaten kunnen zien in het televisiecontract, zodat de verschillen niet nóg groter worden?”

Wat je dan hoort in de coulissen: 'Drie jaar geleden zaten ze nog in tweede klasse, wat denken die wel?'

“We gaan toch zwijgen van al die ploegen drie jaar geleden, hé. Waren die toen zo goed bezig? Wij zijn geen eendagsvlieg. Ik vind het jammer dat Antwerp door bepaalde clubs als een concurrent beschouwd wordt. Ik ga nóóit ophouden met investeren. De supporters en deze stad verdienen dat. Iedereen gelooft in dit project."

Dient niet snel werk gemaakt te worden van een Beneleague opdat het Belgisch topvoetbal een nieuwe impuls zou krijgen?

Gheysens: "Ik ben voor.”

D'Onofrio: "Het is de Beneleague of in een klein hoekje blijven zitten."

Gheysens: "In een Beneleague wordt iedereen verplicht om professioneel te zijn. De Hollanders hebben op veel vlakken een goede bedrijfsstructuur. Ik wil daar zo snel mogelijk van leren."

Voorzitter, als u intussen écht zou willen, dan smijt u toch gewoon het geld op de tafel van D’Onofrio om kampioen te worden?

"Sorry, je weet op elk moment hoe je bent opgevoed. Een euro blijft een euro. Ja, ik had in de winter drie, vier spelers van superniveau kunnen halen. Maar is dat een garantie? Je moet ook zeker zijn dat de kleedkamer die jongens aanvaardt. Pas de folies."

D'Onofrio: "Wij gaan nu al zo snel.”

Gheysens: "Ik ga niet betalen om sneller te lopen. Ik doe geen stommiteiten. Ik behandel de club als een gezonde société. En k vertrouw op D’Onofrio. Die mens slaapt nauwelijks, hij is hele nachten bezig met hoe hij Antwerp beter kan maken.”

Heeft Paul Gheysens geen ego om zo snel mogelijk Bart Verhaeghe en Marc Coucke de loef af te steken?

“Maar nee, ik ben niet jaloers op andere mensen. Mocht dat wél zo zijn, met de grootte van onze bouwfirma en 145 grote projecten in Europa, zou ik nogal kunnen pronken. Stel nu eens dat we morgen kampioen worden, wat moeten we dan volgend jaar doen? En het jaar daarop?”

Voorzitter, u op 22 maart met de beker in de handen op het balkon van de Heizel…
… “ah, maar die match willen we heel graag winnen. En dan ga ik de beker opdragen aan de stad en de fans."

Is D’Onofrio met zijn ervaring, kennis en adressenboekje niet te belangrijk voor Antwerp? Wat als hij moe wordt?

"Luciano wordt nooit moe. Hij en ik gaan nog twintig jaar door en we hebben een goede équipe. Het enige dat hij niet mag doen, is suikers opnemen. Suikers zijn slecht.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234